Eine japanische Sonde schließt sich einem Asteroiden 180 Millionen Meilen von der Erde an

Japans Hayabusa2-Raumschiff nähert sich seinem Asteroidenziel vor einem geplanten Rendezvous in wenigen Tagen.

Die Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) veröffentlichte einige neue Bilder, die Hayabusa2 kürzlich vom Asteroiden Ryugu aufgenommen hat, dessen Form nun klar geworden ist.

"Aus der Entfernung erschien Ryugu zuerst rund, dann wurde er allmählich zu einem Quadrat, bevor er eine schöne Form annahm, die Fluorit ähnlich war (in Japan als" Glühwürmchen-Stein "bekannt)", schrieb Hayabusa2-Projektleiter Yuichi Tsuda heute (25. Juni) Beschreibung der neuesten Fotos, die die Sonde am Samstag und Sonntag (23. und 24. Juni) aus einer Entfernung von 40 km aufgenommen hat. [Fotos: Japans Hayabusa2 Asteroid Mission in Bildern]

"Jetzt sind Krater sichtbar, Felsen sind sichtbar und die geografischen Merkmale variieren von Ort zu Ort", fügte Tsuda hinzu. "Diese Form von Ryugu ist wissenschaftlich überraschend und stellt auch einige technische Herausforderungen dar."

Mehrere frühere Bilder, die von 100 bis 200 km entfernt sind, zeigen eine Topographie, die darauf hindeutet, dass der 3000 Fuß breite Asteroiden wahrscheinlich eine komplexe evolutionäre Geschichte hatte, sagten JAXA-Beamte. Wissenschaftler sagen, Asteroiden in Ryugus Größenbereich könnten Fragmente eines größeren Mutterkörpers sein.

"Als wir uns Ryugu näherten und einzelne Merkmale in der Topologie des Asteroiden unterscheiden konnten, wurde klar, dass Ryugu ein Land mit reichem Terrain hat", sagte der Missionsleiter Seiji Sugita am Freitag (21. Juni) in einer anderen Erklärung. "An der Oberfläche rollt eine Vielzahl von Gesteinsbrocken. Unter diesen ragt eine große felsige Masse (etwa 150 Meter) über den oberen Teil des Ryugu aufgrund seiner helleren Farbe (höhere Reflektivität). Der gürtelförmige Ring die Gipfel, die den Äquator umgeben, sind auch etwas heller als ihre Umgebung.

"Dieser Farbunterschied", fügte Sugita hinzu, "könnte einen Unterschied in der Materialzusammensetzung und der Größe der Partikel, die das Gestein bilden, widerspiegeln. Wir können auch viele versunkene Regionen sehen, die wie Krater aussehen. Diese Vertiefungen könnten in Kollisionen mit anderen gemacht worden sein Himmelskörper. Eine Struktur, die wie ein Hain aussieht, ist ebenfalls sichtbar. "

JAXA hat in den letzten Tagen einige Ryugu-Fotos von Hayabusa2 veröffentlicht. Zum Beispiel zeigte ein anderer Satz, dass sich der Asteroid alle 7,5 Stunden senkrecht zu seiner Umlaufbahn dreht. Ryugu scheint auch in der Form dem Asteroiden Bennu ähnlich zu sein, dem Ziel der NASA-Mission OSIRIS-REx und dem Asteroiden 2008 EV5, dem Ziel der geplanten europäischen MarcoPolo-R-Mission, die letztlich nicht zum Start ausgewählt wurde.

Hayabusa2 hat die Erde im Jahr 2014 verlassen und soll in Ryugu ankommen - das ist etwa 180 Millionen Meilen (290 Millionen Kilometer) von der Erde entfernt - Mittwoch (27. Juni) oder in der Umgebung.

Andere Touchdown-Operationen sind im Februar 2019 und im April oder Mai 2019 geplant. Zusätzlich wird Hayabusa2 im März oder April 2019 einen Krater mit einem Impaktor erzeugen und im Juli eine zweite Rover-Deployment durchführen. (Schließlich wird das Mutterschiff insgesamt drei Rover und einen Lander auf Ryugus Oberfläche aufstellen.)

Hayabusa2 wird sich ebenfalls spiralförmig bewegen, um Proben aus dem frischen Krater zu sammeln. Wenn alles nach Plan verläuft, werden diese Proben gegen Ende 2020 in einer speziellen Rückführkapsel zur Erde kommen.

Solche Operationen werden durch Ryugus unverwechselbare Form etwas komplizierter, wie Tsuda in seinem Verweis auf "technische Herausforderungen" erwähnte.

Diese Form "bedeutet, dass wir erwarten, dass die Richtung der Gravitationskraft auf die breiten Bereiche der Asteroidenoberfläche nicht direkt nach unten zeigt", sagte Tsuda. "Wir benötigen daher eine detaillierte Untersuchung dieser Eigenschaften, um unsere zukünftigen Betriebspläne zu formulieren."

Hayabusa2 tritt in die Fußstapfen der ursprünglichen Hayabusa-Mission, die 2010 Geschichte schrieb, als sie kleine Teile des Asteroiden Itokawa zur Erde zurückbrachte.