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IRVINE, Kalifornien - Die Astrophysikerin Jill Tarter ist eine der weltweit bekanntesten Persönlichkeiten auf dem Gebiet der Suche nach außerirdischer Intelligenz (SETI). Während 35 Jahren war sie Direktorin des Zentrums für SETI-Forschung (Teil des SETI-Instituts) und war auch Projekt-Wissenschaftlerin für das SETI-Programm der NASA, bevor sie 1993 annulliert wurde.

Trotz ihrer langjährigen Verbindung mit diesem Vier-Buchstaben-Akronym sagt Tarter, dass es an der Zeit ist, dass "SETI" umbenannt wird.

Bei einem kürzlichen Treffen der National Academy of Sciences 'Ausschuss für Astrobiologie-Wissenschaftsstrategie für die Suche nach Leben im Universum, hier an der Universität von Kalifornien, Irvine, erklärte Tarter, dass der Ausdruck "Suche nach außerirdischer Intelligenz" eine falsche Wahrnehmung erzeugt was Wissenschaftler auf diesem Gebiet tatsächlich tun. Ein geeigneterer Titel für das Gebiet wäre "die Suche nach Technosignaturen" oder Zeichen der Technologie, die von intelligenten außerirdischen Zivilisationen geschaffen wurden. [13 Wege, intelligente Aliens zu jagen]

"Wir müssen sehr vorsichtig mit unserer Sprache umgehen", sagte Tarter während einer Präsentation in der Ausschusssitzung am 18. Januar. "SETI ist nicht die Suche nach außerirdischer Intelligenz. Wir können Intelligenz nicht definieren, und wir werden es mit Sicherheit nicht tun." Ich weiß, wie man es aus der Ferne erkennt. [SETI] ... sucht nach Beweisen für die Technologie eines anderen. Wir verwenden Technologie als Stellvertreter für Intelligenz.

"[Das Akronym], SETI 'war in der Geschichte problematisch, und wir sollten es einfach fallenlassen und einfach weiter über eine Suche nach Technosignaturen sprechen", sagte sie.

Lebenszeichen

Was macht eine "Technosignatur" aus? Tarter überprüfte einige der Möglichkeiten, die sie und andere SETI-Wissenschaftler vorgeschlagen haben.

"Wir haben eine pragmatische Definition für Technologie, nämlich die Fähigkeit, eine Umgebung gezielt so zu verändern, dass sie über interstellare oder interplanetare Entfernungen hinweg wahrgenommen werden kann, einschließlich der unbeabsichtigten Konsequenzen dieser Veränderung", so Tarter. "Das Leben macht das, aber es tut es nicht absichtlich."

Eine Technosignatur, nach der Wissenschaftler seit Jahrzehnten aktiv suchen, sind Kommunikationssignale. Dazu könnten Signale gehören, die von Angehörigen einer fremden Zivilisation verwendet werden, um miteinander zu kommunizieren oder mit anderen Zivilisationen zu kommunizieren. Das SETI-Institut sucht weiterhin mit dem Allen Telescope Array nach außerirdischer Kommunikation in Radiowellen. (Tarter war die Inspiration für die Hauptfigur in Carl Sagans Roman "Contact", der zu einem Film adaptiert wurde; in dieser Geschichte treten Aliens über Radiowellen mit der Erde in Kontakt.) Aber die jüngsten SETI-Bemühungen haben sich ausgeweitet, um nach anderen Medien zu suchen Außerirdische Kommunikation, und SETI Wissenschaftler haben theoretisiert, dass eine interstellare Zivilisation Laserlicht verwenden könnte, um zu kommunizieren.

Science-Fiction-Autor Arthur C. Clarke schrieb, dass "jede ausreichend fortgeschrittene Technologie nicht von Magie zu unterscheiden ist", was bedeuten würde, dass Alien-Technologie für den Menschen ebenso mysteriös und unerklärlich sein könnte wie Technologien, die in Science-Fiction-Serien und Filmen auftauchen. Das eröffnet eine gewaltige Vielfalt an Möglichkeiten, wie Technosignaturen aussehen könnten. Was wäre, wenn eine außerirdische Zivilisation über einen Mechanismus kommunizieren würde, den Wissenschaftler auf der Erde noch nicht entdeckt haben? Würden die Menschen diese "magischen" Technosignaturen sofort erkennen, oder würden wir sie nicht als unnatürlich ansehen?

Tarter sagte, dass sie sich lieber auf eine geringfügige Änderung von Clarkes Vorhersage des Futuristen Karl Schroeder konzentriert: "Jede ausreichend fortgeschrittene Technologie ist von der Natur nicht zu unterscheiden."

"[Das System] wird so effizient sein, dass es keine Verschwendung gibt, und es wird natürlich erscheinen", sagte Tarter. Wenn diese Vorhersage richtig ist, könnte es auch für Menschen unmöglich sein, Technosignaturen von sehr fortgeschrittenen Zivilisationen zu identifizieren. Aber Tarter nutzt es als Ausgangspunkt, um darüber nachzudenken, wie Wissenschaftler Technologien identifizieren können, die noch nicht so ausgereift sind.

Im Bereich der Exoplanetenforschung erweitern neue Techniken und neue Instrumente die Fähigkeit der Wissenschaftler, Exoplaneten zu untersuchen und Informationen über ihre Atmosphären und Oberflächenbedingungen zu sammeln. Der zentrale Fokus in diesem Bereich ist, bewohnbare Planeten oder Planeten mit "unintelligenten" Lebensformen (wie Pflanzen) zu finden. Tarter sagte, diese Werkzeuge könnten auch die Möglichkeit bieten, nach Anzeichen von Technologie zu suchen, die das Klima oder die Bedingungen eines Planeten künstlich verändern.

"Wenn wir anfangen, nach Exoplaneten zu suchen und sie zu fotografieren, könnte es zu einem unerwarteten Glitzern kommen, weil vielleicht Spiegel ihren Planeten abkühlen und Licht vom Planeten weg reflektieren", sagte Tarter.

Aber eine Technosignatur müsste nicht unbedingt die Entdeckung der Technologie selbst sein. Die künstliche Veränderung des Klimas eines Planeten könnte einfach aufgedeckt werden, weil der betreffende Planet zu nah oder zu weit von seinem Stammstern entfernt ist, um das beobachtete Klima zu haben. Ein Sternensystem mit mehreren Planeten, die alle ein ähnlich gemäßigtes, bewohnbares Klima haben, kann trotz ihrer besonderen Nähe zum Mutterstern auf eine großtechnische Biotechnologie durch eine intelligente Zivilisation hinweisen, sagte Tartar.

"[Eine außerirdische Zivilisation] möchte vielleicht auch die Temperaturschwankungen in der Breitenschicht verringern; vielleicht wollen sie mehr von ihrem Planeten, um nett und gemütlich zu sein", sagte Tarter. "Es wird eine Menge Energie brauchen, um das zu tun, aber ich kenne die Physik nicht, die sagt, dass du es nicht kannst."

In die Zukunft

Die Suche nach Technosignaturen ist entmutigend, aber Tarter sagt, dass jetzt "eine wirklich opportunistische Zeit" dafür ist. Der Bereich profitiert von neuen Instrumenten und einer breiteren Palette von Instrumenten. SETI-Wissenschaftler durchsuchen oft große Datenmengen und suchen die sprichwörtliche Nadel im Heuhaufen.Künstliche Intelligenz und künstliche "neuronale Netze" können diese Bemühungen unterstützen, indem sie diese riesigen Datenmengen durchkämmen, um nach Signalen zu suchen, die von den Wissenschaftlern programmiert werden und "die Daten uns darüber Auskunft geben, welche Art von Signalen da sind", sagte Tarter. was die Wahrscheinlichkeit erhöht, eine unerwartete Technosignatur zu finden.

Tarter listete mehrere SETI-Projekte und -Initiativen auf, die auf der ganzen Welt im Gange sind. Am bekanntesten ist "Breakthrough Listen", eine private Initiative, die eine Gruppe von Forschern an der Universität von Kalifornien in Berkeley finanziert hat, um verschiedene Teleskope zu verwenden, um nach Zeichen fremder Kommunikation oder anderen möglichen Technosignaturen zu suchen. Die Berkeley-Gruppe hat sich bemüht, das Geheimnis von Bojadschis Stern zu entschlüsseln, der ein sehr seltsames Muster von Verdunkelung und Aufhellung aufweist. Vor einigen Jahren schlugen einige Forscher vor, dass die seltsamen Lichtmuster möglicherweise durch eine fremde Megastruktur erzeugt wurden, die den Stern umkreist - ein fantastisches Beispiel für eine Technosignatur. Obwohl diese Möglichkeit weitgehend ausgeschlossen ist, arbeiten die Forscher von Breakthrough Listen immer noch daran, dieses Phänomen zu verstehen.

Die Herausforderung, nach Alien-Technosignaturen zu suchen, mag entmutigend sein, aber Tarter bleibt in ihrem Optimismus für die Suche nach Leben jenseits der Erde unerschütterlich.

"Im Jahr 2004 machten Craig Venter und Daniel Cohen eine wirklich mutige Aussage: Sie sagten, das 20. Jahrhundert sei das Jahrhundert der Physik gewesen, aber das 21. Jahrhundert wäre das Jahrhundert der Biologie", sagte Tarter. "Ich denke, sie hatten Recht, aber ich glaube nicht, dass sie kühn genug waren. Weil ich denke, dass das 21. Jahrhundert das Jahrhundert der Biologie auf der Erde sein wird und darüber hinaus."