Rekord-2-Sterne-System in der nahen Galaxie entdeckt

Die Atacama-Wüste in Chile ist bekannt als Heimat von mehreren astronomischen Observatorien. Die große Höhe und die geringen Regenfälle der Region sorgen für kristallklaren Himmel für tadellose Beobachtungsbedingungen.

Aber diese hohe Wüste bietet auch eine beispiellose Annäherung an die Bedingungen auf dem Mars. Mit seiner rauhen, trockenen Umgebung und intensiver ultravioletter Strahlung existiert das meiste Leben in dieser extremen Wüste als mikrobielle Kolonien unter der Erde oder in Felsen.

Das macht die Atacama-Wüste zu einem guten Ort, um nach Leben auf dem Mars zu suchen.

Das NASA-Team für Atabama-Rover-Astrobiologie-Bohrstudien (ARADS) hat gerade seine zweite Saison in Chile beendet und seinen KREX-2-Rover getestet. Fünfunddreißig Forscher, Wissenschaftler, Ingenieure und Supportmitarbeiter haben einen Monat lang diesen Prototyp-Rover getestet und ihn auf verschiedene Missionen geschickt, um seine Bohr- und Lebenserkennungsinstrumente zu verwenden. In der gnadenlosen Landschaft konnten sie die technische Machbarkeit und den wissenschaftlichen Wert einer Mission demonstrieren, die nach Spuren des Lebens auf dem Mars sucht.

"Die Verwendung von Lebenserkennungsinstrumenten in einer schwierigen, Mars-analogen Umgebung wird uns helfen, die besten Möglichkeiten zu finden, nach dem vergangenen oder gegenwärtigen Leben auf dem Mars zu suchen, falls es existiert", sagte Dr. Brian Glass, Wissenschaftler bei NASA Ames Research Zentrum und der Hauptprüfer von ARADS. Er leitete auch die erste Expedition im Jahr 2016. "Sowohl die Reichweite als auch die Oberflächenmobilität unter der Oberfläche sollten die Anzahl der Biomarker und Lebensziele, die wir in der Atacama testen können, deutlich erhöhen."

Glass sagte, dass das Team den Bohr- und Roboterarm von KREX-2 getestet hat, sowie Tests zur Beurteilung der Fahreigenschaften des Rovers.

"Es hat sich auf dem Feld schön benommen", sagte er. "Es war eine stabile Plattform, die es uns ermöglichte tiefer zu bohren, als wir erwartet hatten."

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Der KREX-2-Rover trägt einen leichten, zwei Meter tiefen Bohrer mit geringer Leistung und einen Roboter-Probentransferarm. In diesem Jahr testete das Team drei in der Nähe positionierte Instrumente zur Lebenserkennung, die mit Proben aus der Rover-Übung gefüttert wurden.

Zu den Instrumenten gehörten das Wet Chemistry Laboratory, ein vom Jet Propulsion Laboratory der NASA entwickeltes Instrument, das auf der Phoenix-Mission 2007 zum Mars flog, und das Signs of Life Detector vom spanischen Zentrum für Astrobiologie. Dieses Instrument verwendet biochemische Tests, um nach 512 verschiedenen biologischen Verbindungen zu suchen.

Ein weiteres Instrument, das seinen ersten Testlauf durchführt, ist der Microfluidic Life Analyzer von JPL, der extrem kleine Proben von Wasser unter oder innerhalb von Gesteinen verarbeitet. Es kann Aminosäuren isolieren, ein Baustein des Lebens.

Gemeinsam suchten die drei ARADS-Instrumente nach Anzeichen für ein gegenwärtiges oder vergangenes Leben. Die gesammelten wissenschaftlichen Daten liefern Einsichten darüber, wie das Leben in der heutigen hohen Wüste existiert und wie es sich in dieser Umgebung entwickelt hat. Ihre geologischen und Bodenmineraltests zeigten auch, dass extrem trockene Bedingungen in der Atacama-Wüste für mindestens 10 bis 15 Millionen Jahre und möglicherweise noch viel länger bestehen bleiben.

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Das erklärte Ziel des ARADS-Teams ist es, den Weg für künftige Mars-Rover zu ebnen, die dabei helfen können, einige der fundamentalen Fragen der Menschheit über das Leben jenseits der Erde zu beantworten, wie zum Beispiel, ob Mars in der Vergangenheit mikrobielles Leben beherbergte und ob es noch heute ist. Diese Tests helfen dabei, die Instrumente auf dem Mars 2020 Rover der NASA zu planen, die unter anderem direkt nach den Signaturen des Lebens in Vergangenheit oder Gegenwart auf dem Mars suchen werden.

Die diesjährige ARADS-Expedition war der zweite von vier jährlichen Tests, die bis Anfang 2019 geplant waren. Im nächsten Jahr hofft das Team, dass der Rover die Lebenserkennungsinstrumente selbst ausführt und betreibt, zusammen mit der in diesem Jahr getesteten Bohrmaschine.

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