Es mag Leben auf dem Mars geben, aber dieser NASA-Bericht beweist es nicht

Große Neuigkeiten vom Mars heute: Der NASA-Rover Curiosity fand uralte Spuren organischer Materie in Marssteinen und entdeckte eine "saisonale Variation" des atmosphärischen Methans auf dem Roten Planeten - ein jährlicher Puls des Gases, fast so, als würde etwas atmen.

Dies sind spannende Ergebnisse, die heute in der Zeitschrift Science am 7. Juni veröffentlicht wurden. Aber sie sind kein Beweis für das Leben auf dem Mars oder sogar ein Beweis dafür, dass es dort draußen etwas Lebendiges gibt oder etwas, das einmal gelebt hat. Die organischen Verbindungen sind nicht einmal die ersten ihrer Art auf dem Mars, obwohl sie die ältesten sind.

"Wir können diese beiden Dinge mit geologischen Prozessen erklären", sagte Inge Loes ten Kate, eine Astrobiologin an der Universität Utrecht in den Niederlanden, die einen Kommentar für die Wissenschaft verfasste, der die beiden Artikel begleitet. [7 Die meisten Mars-artigen Orte auf der Erde]

Das Auffinden von organischen Verbindungen - Substanzen, die Kohlenstoff enthalten und als notwendige Bestandteile des Lebens angesehen werden - in 3,5 Milliarden Jahre alten Gesteinen auf dem Mars ist eine große Sache, sagte Kate Live Science und ebenso die Entdeckung des saisonalen Methans ( CH4) Variation in der Atmosphäre.

Lebewesen produzieren viele organische Moleküle. Und das Leben, wie wir es kennen, erfordert, dass organische Moleküle existieren. Die Spuren der organischen Materie auf dem Mars weisen also darauf hin, dass die grundlegenden Bedingungen für die Entstehung des Lebens auf dem Mars ungefähr zur gleichen Zeit vorhanden waren, als sie auf der Erde existierten. (Die Neugier hat bereits gezeigt, dass Wasser im Gale Krater geflossen ist, dem gleichen Ort, an dem der Rover vor Milliarden von Jahren diese organischen Verbindungen fand.)

Und der saisonale Methanpuls ist vielleicht vielleicht - aber bei weitem nicht sicher - die Art von Signal, die Curiosity erkennen könnte, wenn sich das Leben damals gebildet hätte und immer noch da war, sagte Kate. Auf der Erde produzieren Lebewesen (insbesondere Bakterien) viel Methan, obwohl das Gas auch viele nicht lebende Quellen hat.

Aber Wissenschaftler fanden uralte organische Materie! Auf dem Mars! Warum ist das nicht eine größere Sache?

Ein großer Grund, sagte Kate, ist, dass es nicht wirklich überraschend ist. "Organische Materie" bedeutet in diesem Zusammenhang nichts, was wir aus unserem Leben auf der Erde erkennen würden. Das sind keine Grasbüschel oder Fleischstücke oder tote Zellen. "Organische Materie" umfasst eine ganze Reihe von Verbindungen mit Kohlenstoffatomen in ihnen. Sie gelten als notwendig für das Leben, aber es gibt viele Orte mit vielen organischen Verbindungen, aber kein Leben. In diesem Fall fand Curiosity Moleküle mit Namen wie "Thiophen" (C4H4S) und "Dimethylsulfid" (C2H6S), die im Sonnensystem nicht selten sind.

Es gibt genug Umgebungs-Kohlenstoff und Wasserstoff im Sonnensystem, dass sie ziemlich häufig reagieren, um organische Verbindungen zu bilden, selbst ohne Biologie, sagte Kate.

"Sogar heute auf der Erde sehen wir einen großen Zustrom von außerirdischem [organischen] Material in Form von interplanetarem Staub und Meteoriten", sagte Kate.

Es wird angenommen, dass dieses Zeug im gesamten Sonnensystem verbreitet wird, sagte sie. Und Wissenschaftler erwarteten bereits, dass in den frühen, turbulenteren Tagen des Sonnensystems organische Verbindungen auf dem Mars regnen würden. (Aus dem gleichen Grund können wir organisches Material auf dem Jupitermond finden, und Curiosity hat bereits im Jahr 2014 organische Verbindungen auf dem Mars entdeckt, allerdings in weniger uralten Gesteinen.)

Diese neu gefundenen uralten organischen Substanzen, so sagte Kate, bestätigen, dass auf dem Mars vor 3,5 Milliarden Jahren tatsächlich die Grundbedingungen für das Leben existierten, und dass es keine äußere Kraft (sagen wir ultraviolettes Licht) gab, die stark genug wäre zerstöre sie vollständig.

Die Autoren der beiden Studien in Science stimmen ihr zu und schreiben, dass es keine Möglichkeit gibt zu sagen, was die Moleküle produziert hat. Und bestimmte Merkmale der Moleküle zeigen, dass sie nicht die direkten, unveränderten Überreste von irgendetwas Lebendigem sind.

"[Curiosys] molekulare Beobachtungen zeigen nicht eindeutig die Quelle der organischen Materie in [Gale Crater]. Biologische, geologische und meteoristische Quellen sind alle möglich", schrieben sie.

Ein Teil des Problems, so die Forscher, besteht darin, dass sich die Moleküle in den Äonen seit ihrer Entstehung stark verändert haben. Die chemische Struktur, die sie einst hatten, könnte Hinweise auf ihren Ursprung geben, ist aber längst verloren.

Aus diesen Gründen, zehn Kate sagte, die Methan-Variation ist das spannendere Ergebnis. Sicher, es gibt geologische Prozesse, die die Methanwerte im Marsjahr verändern könnten, sagte sie. Ein wahrscheinlicher Kandidat: "Serpentinisierung", bei der Wasser und Mineralien reagieren und Methan freisetzen. Es ist möglich, sagte Kate, dass dies auf dem Mars passieren könnte. Und die Reaktion könnte sich im Laufe des Jahres beschleunigen und verlangsamen, wenn der Planet sich erwärmt und abkühlt und den Puls ohne jede lebende Quelle produziert.

Um die Quelle des Methanflusses herauszufinden, mussten Wissenschaftler, wie Kate sagte, herausfinden, wie weit verbreitet es auf dem Mars ist. (Bisher wurde es nur im Gale Crater entdeckt, wo Curiosity hängt.) Sie müssen auch herausfinden, wie alt es ist und seine spezifische Chemie; Die Sensoren von Curiosity verrieten nicht, ob die Methanmoleküle alt oder neu sind oder ob sie ähnliche Kohlenstoffisotope zu Methan enthalten, das vom Leben auf der Erde freigesetzt wird.

Die Antworten auf diese Fragen erfordern mehr Ausrüstung und mehr Messstunden, sagte Kate. Aber diese Ergebnisse weisen zumindest auf die Marsjagd auf das Leben hin.