Herzlichen Gl├╝ckwunsch, neue Horizonte! Sonde flog von Pluto vor 2 Jahren heute

Es ist schwer zu glauben, dass es schon zwei Jahre her ist.

Am 14. Juli 2015 zoomte die NASA-Sonde New Horizons innerhalb von 7.500 Meilen (12.500 km) von Pluto und fing die ersten Nahaufnahmen des Zwergplanetensystems ein.

Seit seiner Entdeckung im Jahr 1930 war Pluto nur noch eine Unschärfe von Pixeln in den besten Bildern, also war der Vorbeiflug eine Offenbarung. Die Fotos von New Horizons enthüllten, dass Pluto eine vielfältige Welt mit einer erstaunlichen Vielfalt an Merkmalen ist, einschließlich einer 620 Meilen breiten (1000 km) Ebene mit Stickstoffeis und Wassereisbergen, die 3,2 km (3,2 Meilen) in den Zwergplaneten aufsteigen exotischer Himmel. [Pluto Flyby Jahrestag: Die schönsten Fotos von New Horizons]

"Ich denke, das Erstaunlichste ist, wie komplex dieser kleine Planet ist", sagte New Horizons Hauptforscher Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, gegenüber ProfoundSpace.org per E-Mail.

"Es hat die Erwartungen aller übertroffen, und ich bin mir sicher, dass wir eine Nachuntersuchung der Orbiter brauchen werden, um einen Sinn für Pluto zu bekommen", fügte Stern hinzu. "Zum Glück wissen wir jetzt, wie wir das machen und welche neuen Instrumente wir einsetzen können."

Der Vorbeiflug offenbarte unter anderem auch, dass Pluto etwas größer ist, als Wissenschaftler angenommen hatten; dass seine vielschichtige Atmosphäre blau ist; dass ein Ozean aus flüssigem Wasser unter der Oberfläche des Zwergplaneten schwappt; und dass alle fünf seiner Monde das gleiche Alter haben (und deshalb wahrscheinlich alle durch einen kolossalen Einschlag zwischen Pluto und einem anderen Objekt vor Milliarden von Jahren entstanden sind).

Zukünftige Generationen werden wahrscheinlich auf die 700 Millionen US-Dollar teure Mission New Horizons zurückblicken, die im Januar 2006 als bahnbrechendes Beispiel für kosteneffiziente Weltraumforschung gestartet wurde, sagte Stern. [New Horizons 'Pluto Flyby: Vollständige Abdeckung]

"New Horizons wird am besten bekannt sein, denke ich, um zu zeigen, wie man die Erforschung des äußeren Planeten weniger teuer macht und darüber hinaus spektakuläre Wissenschaft liefert", sagte er. "Aber ich wäre nachlässig, wenn ich nicht hinzufügen würde, dass es auch dafür bekannt sein wird, die erste Ära der planetaren Aufklärung zu vollenden, indem es endlich Pluto, den letzten Planeten, der zu Beginn des Weltraumzeitalters bekannt ist, enthüllt."

In der Tat waren die anderen acht ursprünglich erkannten Planeten bereits zu der Zeit des Pluto-Vorbeiflugs von New Horizons aus der Nähe gekommen. Die jüngste Enthüllung kam im August 1989, als die NASA-Raumsonde Voyager 2 an Neptun vorbeifuhr. (Natürlich hat die Internationale Astronomische Union Pluto im Jahr 2006 als Zwergplaneten eingestuft und die Zahl der "offiziell anerkannten" Planeten in unserem Sonnensystem auf acht reduziert - eine Entscheidung, die bis heute umstritten ist.)

Apropos Vermächtnisse ist jedoch etwas verfrüht, denn die Arbeit von New Horizons ist nicht abgeschlossen. Die Sonde befindet sich nun in einer erweiterten Mission, die sich auf einen zweiten Vorbeiflug konzentriert, der am 1. Januar 2019 stattfinden wird. An diesem Tag wird New Horizons in die Nähe eines kleinen Objekts namens 2014 MU69 zoomen, das ungefähr 1 Milliarde Meilen entfernt liegt (1,6 Milliarden Kilometer) jenseits von Pluto.