Das mysteriöse Zodiakallicht

Während der nächsten Wochen an einem klaren, mondlosen frühen Morgen, wenn Sie Glück haben, weit entfernt von jedem Dunst und hellen Lichtern zu sein, beobachten Sie den östlichen Horizont ungefähr zwei Stunden vor Sonnenaufgang. Wenn Sie Glück haben, können Sie vielleicht eine geisterhafte Lichtsäule sehen, die sich nach oben in den Himmel erstreckt.

Viele sind in die Vorstellung getäuscht worden, dass es am frühen Morgen dämmert und der persische Astronom, Mathematiker und Dichter Omar Khayyam (1050? -1123?) Bezog sich auf dieses gespenstische Leuchten als "falsche Morgendämmerung" in seinem Gedicht The Rubaiyat.

Dieses schwache gespenstische Leuchten wurde früher nur als ein atmosphärisches Phänomen angesehen: vielleicht reflektiertes Sonnenlicht, das auf die höchsten Schichten der Erdatmosphäre scheint. Wir wissen jetzt, dass, obwohl es tatsächlich reflektiertes Sonnenlicht ist, es nicht von unserer Atmosphäre reflektiert wird, sondern von einer ungleichmäßigen Verteilung von interplanetarem Material; Schutt, der von der Bildung unseres Sonnensystems übrig geblieben ist.

Diese unzähligen Millionen, wenn nicht sogar Milliarden von Teilchen - von millimetergroßen Mini-Asteroiden bis zu mikrongroßen Staubkörnern - scheinen in der unmittelbaren Nähe der Sonne am dichtesten zu sein, erstrecken sich aber nach außen über die Umlaufbahn des Mars hinaus und sind ausgebreitet entlang der Ebene der Ekliptik (der Weg, den die Sonne das ganze Jahr hindurch verfolgt). Der Grund für den Namen Zodiakallicht ist daher, dass es gegen die Tierkreiskonstellationen projiziert wird.

Vor dem Morgengrauen

Die beste Zeit, um das Zodiakallicht zu sehen, ist, wenn die Ekliptik fast senkrecht zum Horizont erscheint. Für diejenigen in der nördlichen Hemisphäre werden die besten Morgenansichten am östlichen Himmel in den nächsten Wochen ohne die Einmischung von hellem Mondlicht kommen. Umgekehrt, für diejenigen, die in der südlichen Hemisphäre leben, sind die besten Aussichten jetzt im westlichen Abendhimmel direkt nach Sonnenuntergang.

Diejenigen, die in den Tropen oder am Äquator leben, sind die glücklichsten von allen, da das Zodiakallicht in diesen Regionen immer sehr auffällig ist. Dies liegt vermutlich daran, dass die Ekliptik von diesen Standorten aus immer günstig orientiert ist und das ganze Jahr hindurch sowohl am westlichen Abendhimmel als auch am östlichen Morgenhimmel Ausblick auf das Zodiakallicht hat.

Für Nordländer zu dieser bestimmten Zeit des Jahres, kurz bevor die Morgendämmerung beginnt (etwa 90 Minuten vor Sonnenaufgang), sollte das Zodiakallicht am hellsten und am auffälligsten erscheinen.

Eine gespenstische schräge Pyramide

Das Zodiakallicht muss man sehen, um es zu glauben.

Meine besten Ansichten davon kamen im Jahr 2001 aus dem Südosten von Arizona. Ich hatte diesen Teil des Landes für einen Blick auf einen unberührten dunklen und sternenklaren Himmel ausgewählt, der als Kulisse für eine bevorstehende Ausstellung von Leonid-Meteoren dienen sollte. Stellen Sie sich meine Überraschung vor, als ich bei meiner ersten Beobachtung am frühen Morgen nach draußen ging und überrascht war, etwas zu sehen, das wie der Schein einer Stadt oder kleinen Stadt direkt hinter dem Horizont in meinem Osten aussah. Es dauerte eine Weile, bis ich erkannte, dass das, was ich sah, nicht die Lichtverschmutzung in Städten war, sondern das Zodiakallicht!

Für ein scharfes Auge ähnelt seine diffuse Form etwas einem geneigten Kegel, einer Keil- oder einer schrägen Pyramide. An der Basis des Kegels kann sich das Licht um etwa 20 bis 30 Grad entlang des Horizonts erstrecken. Im besten Fall kann es der Milchstraße in ihrer Helligkeit nahekommen oder sogar gleich sein, aber meistens ist es so schwach, dass selbst eine kleine Menge atmosphärischer Nebel es verdunkeln kann. In außergewöhnlich klaren Nächten könnte sich der sich verjüngende Kegel mehr als bis zur Mitte des Zenith erstrecken.

In der Tat, sollten Sie mit solchen Bedingungen gesegnet sein - absolut keine künstliche Beleuchtung, Rauch oder Dunst - sollten Sie auch versuchen, die zu sehen Zodiacal Band, die entlang der gesamten Ekliptik verläuft und in der scheinbaren Breite im Durchschnitt etwa 5 bis 10 Grad beträgt.

Gegenlicht

Es gibt noch ein gespenstisches Leuchten am Himmel, von dem nur wenige etwas gesehen oder gehört haben.

Dies ist der Gegenschein, abgeleitet von einem deutschen Wort, das "Gegenglühen" bedeutet, da es immer entgegengesetzt oder "entgegengesetzt" in der Position zur Sonne im Himmel ist. Der Gegenschein ist nur mit bloßem Auge sichtbar, da er viel zu groß und diffus ist, um mit einem Fernrohr oder gar Fernglas betrachtet zu werden.

Die genaue Natur des Gegenscheins ist immer noch ein Mysterium, obwohl die meisten denken, dass es - wie das Zodiakallicht - eine Art Schwanz sein könnte, der von winzigen Teilchen unserer Atmosphäre gebildet wird, die im Gegenteil von der Erde in den Weltraum strömen Richtung von der Sonne.

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Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.