Fotograf fängt spektakuläre Milchstraße Vista von den Azoren (Foto)

LAUREL, Md. - In weniger als 24 Stunden, bevor die Sonde New Horizons der NASA in der Nähe von Pluto vorbeifliegt, lernen Wissenschaftler bereits mehr über den Zwergplanet als je zuvor, einschließlich der Tatsache, dass sie größer ist als bisher angenommen.

Die jüngsten Ansichten von New Horizons über Pluto haben gezeigt, dass der Zwergplanet 1473 Meilen (2.370 Kilometer) breit ist, was ihn zum größten Körper im eisigen Kuipergürtel am Rand des Sonnensystems macht. Die Beobachtungen bestätigten auch die Anwesenheit einer polaren Eiskappe auf Pluto und maßen drei der Monde des Zwergplaneten.

"Pluto ist nicht enttäuschend", sagte Studienleiter Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, während einer NASA-Unterrichtung hier heute (13. Juli). [Sehen Sie ein Video von Alan Stern über Plutos Größe]

Als New Horizons eintrifft, hat das Raumfahrzeug die bisher genauesten Messungen der Pluto-Größe mit Methoden durchgeführt, die denen der Voyager-Raumsonde der NASA ähneln. Der neue Durchmesser des Zwergplaneten macht ihn größer als der Kuiper-Gürtel-Bewohner Eris, der einen Durchmesser von 1426 Kilometern hat.

Frühere Schätzungen für die Größe von Pluto hatten seinen Radius auf 1430 Meilen (2.301 km) gesetzt. Aber Pluto steht jetzt als der unbestrittene König des Kuipergürtels.

"Damit ist die Debatte um das größte Objekt im Kuiper-Gürtel erledigt", sagte Stern.

Da Plutos Masse bereits bekannt ist, bedeutet der größere Radius, dass der Zwergplanet weniger dicht ist als zuvor angenommen, was auf die Möglichkeit eines eisigeren Inneren hindeutet, obwohl Stern betonte, dass dies noch untersucht wurde.

Neben der Verfeinerung der Pluto-Größe maß New Horizons auch drei der fünf bekannten Monde des Zwergplaneten. Die Beobachtungen des Raumschiffs von Charon, dem größten, bestätigen Messungen von der Erde von 751 Meilen (1.208 km). Nix ist etwa 20 Meilen (35 km) breit, während Hydra etwa 45 km (45 km) Durchmesser hat.

Die verbleibenden zwei Monde, Kerberos und Styx, sind kleiner und schwächer. Ihre Messungen werden während des Vorbeiflugs gemacht und zu einem späteren Zeitpunkt auf die Erde übertragen.

Stern gab bekannt, dass das Pluto-Feature, das früher als Polarkappe galt, vom ALICE-Gerät bestätigt wurde und aus Methan- und Stickstoffeis besteht. Der Pol unterscheidet sich in seiner Zusammensetzung von den dunklen Merkmalen um den Äquator des Zwergplaneten. Spätere Studien eines mysteriösen dunklen Flecks an Charons Nordpol werden ab dieser Woche zurückgesendet.

Stern gab heute außerdem bekannt, dass New Horizons vor fünf Tagen entdeckt habe, dass Stickstoff aus Plutos Atmosphäre entweiche - viel früher, als das Team erwartet hatte, eine solche Entdeckung zu machen. Der Befund deutet darauf hin, dass Pluto seine Atmosphäre schneller verliert als bisher angenommen und bietet einen verlockenden Hinweis auf seine mögliche Nachschubquelle. Eine weitere mögliche Erklärung für die entfernte Stickstoffquelle ist, dass New Horizons einen zufälligen Weg zurückgelegt haben, ähnlich dem Vorbeiflug durch den Jupiter-Magnetosphäre-Schweif.