Erster Pilot des Space Shuttles: Fragen und Antworten mit dem ehemaligen NASA-Astronauten Bob Crippen

Als John Young und Bob Crippen am 12. April 1981 in der Raumfähre Columbia starteten, war es der Beginn einer neuen Ära. Das Shuttle-Programm der NASA würde im Laufe seiner 30-jährigen Geschichte großartige Dinge erreichen und zwei schreckliche Verluste erleiden.

Aber im Jahr 1981 war nichts davon gesichert. Das Space Shuttle war zu seiner Zeit ein revolutionäres Raumschiff, das erste wiederverwendbare Raumschiff und das erste, das wie ein Flugzeug auf einer Landebahn landen sollte. Der STS-1-Flug von Young and Crippen war auch der erste Teststart des Shuttles. Nie zuvor hatte die NASA Astronauten auf ein Raumschiff gesetzt, das zuvor nicht unbemannt getestet worden war. [Video: Der Start der Space Shuttle-Jungfrau]

ProfoundSpace.org sprach mit STS-1-Pilot Bob Crippen über seinen Rookie-Raumflug auf dem Shuttle und den folgenden 30 Jahren.

ProfoundSpace.org: Wie kommst du zu diesem großen Jahrestag deiner STS-1-Mission?

Crippen: Nun, mir scheint es nicht so, als wären es 30 Jahre. Drei Jahrzehnte sind eine ziemlich lange Zeit.

Ich ließ ein Nachbarskind neulich kommen und zeigte mir, dass mein Bild, zusammen mit John Young, in ihrem Sozialstudienbuch war. Also fühle ich mich ein wenig alt. [Fotos: NASA's erster Space Shuttle Flug]

ProfoundSpace.org: Bring mich zurück zu deinem Start auf STS-1. Wie war es, den allerersten bemannten Testflug eines neuen Raumschiffs zu machen?

Crippen: Nun, es war fantastisch. John Young und ich wurden beide als Testpiloten ausgebildet, so dass das Fliegen mit dem ersten Fahrzeug für einen Testpiloten besonders attraktiv ist, was bei uns der Fall war.

Ehrlich gesagt, hatte ich nicht erwartet, den ersten zu fliegen. Ich wusste, dass John Young, der unser erfahrenster Astronaut war, wahrscheinlich diesen ersten Flug machen würde, aber ich dachte mir, dass vielleicht jemand, der zuvor im Weltraum geflogen war, mit ihm zusammen fliegen würde, aber ich denke, dass sie unser Angebot erweitern wollten erlebe die Basis so schnell wie möglich, deshalb haben sie die Rookies auf den richtigen Platz gesetzt. [Memorable Shuttle Missions]

ProfoundSpace.org: Waren Sie besonders nervös, weil das Space Shuttle vorher noch nicht bemannt getestet wurde?

Crippen: Nein, ich war aufgeregt, daran besteht kein Zweifel. Aber John und ich hatten lange trainiert, wir kannten das Fahrzeug sehr gut und es wurde diskutiert, ob es anfangs unbemannt geflogen werden sollte. Aber John und ich waren beide Befürworter von uns an Bord zu sein, weil wir dachten, dass der Flug eine größere Chance auf Erfolg hätte, und es wäre sehr schwierig gewesen, ihn auf der ersten unbemannt zu machen.

Ich war also aufgeregt, nachdem ich so lange auf diesen ersten Flug gewartet hatte und freute mich, mit einem echten Profi wie John Young zu fahren.

ProfoundSpace.org: War es eine besondere Ehre, auf der ersten Space Shuttle Crew zu sein?

Crippen: Absolut. Im Astronautenbüro waren viele Leute, die gerne an meiner Stelle gewesen wären.

Und wie ich schon sagte, ich bin mir nicht sicher, wie ich für diese erste ausgewählt wurde, aber es war wirklich eine Ehre.

Weißt du, die 70er Jahre waren keine wirklich gute Zeit für die Vereinigten Staaten. Wir hatten einige ziemlich schlimme Ereignisse mit Geiseln im Iran. Und Präsident Reagan wurde kurz vor unserem Abflug erschossen, und es war nicht gerade eine gute Zeit für die Vereinigten Staaten, und ein solcher Erfolg hat uns stolz gemacht, und ich denke, das hat das Land auch stolz gemacht.

ProfoundSpace.org: Wie zuversichtlich waren Sie vor dem Flug, dass das Shuttle wie geplant fliegen würde?

Crippen: Nun, ehrlich gesagt, war ich nicht so zuversichtlich. Sie wissen, dass es ein sehr komplexes Fahrzeug ist und eine Menge Dinge richtig passieren müssen, damit ein tatsächlicher Start stattfinden kann.

Wir haben am 10. April versucht, zu starten, wir stießen auf ein Computerproblem, das sie schnell lösten und uns erlaubten, am 12. April wieder zu zählen. Und ehrlich gesagt dachte ich nicht, dass wir es tun würden. Ich dachte, dass wir auf ein anderes Problem stoßen würden, und erst als der Graf in einer Minute angekommen war, wandte ich mich an John und sagte: "Ich denke, wir könnten es tatsächlich tun."

ProfoundSpace.org: Sie hatten bei diesem Flug Anomalien - wie wichtig waren diese?

Crippen: Nun, weißt du, das ist es, wofür jeder Testflug geeignet ist, Dinge wie diese zu finden, die schiefgehen und sie korrigieren könnten. Unsere waren nicht ernst, und wir haben sie korrigiert.

Anfangs, als wir abhob, gab es eine Schockwelle, die von den Festkörpern zurückkehrte und auf das Fahrzeug zurückprallte, tatsächlich einige Streben im vorderen Teil unseres Reaktionskontrollsystems brach, und das wussten wir erst, als wir ankamen zurück. Aber das war ziemlich wichtig und sie mussten einen Weg finden, es zu korrigieren. [Infografik: Raumschiffe der Welt]

Wir flogen die erste Stufe auf den Festkörpern, wir hatten auf einer unserer Kathodenstrahlröhren, eine Anzeige des Profils, das wir fliegen sollten, und wir gingen weit darüber hinaus, aber das ist besser, als darunter zu gehen - eigentlich das Fahrzeug hatte mehr Auftrieb als das, was sie anfangs fanden. Und im Orbit hatten wir ein paar Dinge schief gehen mit einigen Heizungen und solche Sachen.

Aber alles in allem ist das Fahrzeug viel besser geflogen als das, was viele Leute erwartet haben, einschließlich uns. [NASAs Space Shuttle - Von oben nach unten]

ProfoundSpace.org: Sie hatten Schleudersitze im Shuttle. Hätten die wirklich funktionieren können?

Crippen: Ehrlich gesagt, ich war nicht Teil des Entscheidungsprozesses, der sich dafür entschieden hat, Schleudersitz zu setzen. Aber da wir ein Testflug waren, dachten die damaligen Mächte, dass wir Schleudersitze haben sollten. Deshalb war die Crew anfangs auf nur zwei Personen beschränkt, da man nur zwei Sitze einbauen konnte.

Wenn Sie jemals den Start des Shuttles beobachtet haben und Sie diese große Feuerspur gesehen haben, die aus den festen Raketen kommt, hätten wir, wenn wir ausgeworfen hätten, diesen Feuerschwanz durchlebt, und das Überleben war nicht sehr wahrscheinlich.

Das einzige Mal, dass ich dachte, die Schleudersitze wären möglicherweise etwas, das wir hätten benutzen können - wenn wir auf ein Problem gestoßen wären, das aus einer Kontrollposition kommt, wo wir unseren Landeplatz nicht erreichen konnten habe sie dann benutzt. Aber ich glaube nicht wirklich, dass sie uns so viel mehr Aussicht auf Erfolg gaben.

ProfoundSpace.org: Wie war das tatsächliche Gefühl des Starts? Wie ist es mit dem verglichen worden, was du dir vorgestellt hast?

Crippen: Nun, das ist einer der Gründe, warum ich mit einem alten Profi wie John geflogen bin. John war in Gemini geflogen und er war auf Apollo geflogen, also hatte er Erfahrung mit diesen Fahrzeugen und er beschrieb es mir sehr oft.

Aber tatsächlich die Shuttle-Start, sie beschränkt, so dass der Ladefaktor, die Gs, die Beschleunigung, die Sie auf sich fühlen, ist nur 3 Gs. Und die älteren Fahrzeuge, sie waren oft mal 5 oder 6 Gs, und 3 ist überhaupt nicht sehr wichtig. Aber das taten sie nicht für die Crew, sie taten das für die Nutzlasten, die das Shuttle in Zukunft tragen würde.

Wenn die soliden Raketen feuern, bekommst du einen schönen Tritt in die Hose, du weißt, dass du irgendwohin gehst, du hoffst, dass es in die richtige Richtung geht.

Es gab ein kleines Zittern während der ersten Stufe, aber sobald die Feststoffe abgeworfen wurden, war es eine sehr sanfte Fahrt, und meine Augäpfel waren wahrscheinlich so groß wie Untertassen. Du gehst vom Sitzen auf dem Pad zu 17.500 Meilen pro Stunde in 8 1/2 Minuten, das ist eine ziemliche Fahrt.

ProfoundSpace.org: War während des ersten Fluges alles in Ordnung, oder gab es überhaupt Zeit, in Null-G herumzuspielen?

Crippen: Nun, wir waren zu zweit und es gab viel zu tun, also waren wir die meiste Zeit ziemlich beschäftigt. Aber wir haben Zeit gefunden, um Spaß daran zu haben, herumzuschweben und schwerelos zu sein und aus dem Fenster auf dieses wunderschöne Raumschiff Erde zu blicken, von dem wir glücklicherweise genug haben, um davon zu leben.

ProfoundSpace.org: Was hat es für dich bedeutet, dass dein Start am Jahrestag von Juri Gagarins Vostok 1 Flug endete?

Crippen: Zu der Zeit habe ich noch nicht einmal darüber nachgedacht, aber später dachte ich, es wäre ziemlich ordentlich, wenn dieses Ereignis 20 Jahre nach Yuris Flug stattfinden würde. Ich denke, einige in der Sowjetunion dachten, wir hätten geplant, an diesem Tag zu gehen, aber wir haben tatsächlich versucht, am 10. April zu gehen, und der 12. war zufällig das nächste verfügbare Datum.

ProfoundSpace.org: Denkst du das? Space ShuttleProgramm wurde den Hoffnungen gerecht, die die Menschen dafür hatten?

Crippen: Nun, es wurde den Hoffnungen gerecht, die ich dafür hatte. Es wurde jedoch angepriesen, die Startkosten zu senken und sehr häufig zu fliegen, und es erfüllte niemals diese Ziele, die meiner Meinung nach völlig unrealistisch waren.

Alles in allem, wenn Sie schauen, was das Shuttle in den letzten 30 Jahren getan hat, von all den Nutzlasten, die es geschickt hat, einschließlich einer Menge militärischer Nutzlasten, die wahrscheinlich den USA geholfen haben, den Kalten Krieg zu gewinnen, und dann haben wir eine Nummer gestartet von Satelliten einschließlich des Hubble-Weltraumteleskops, das unser Wissen über nicht nur unser Sonnensystem, sondern das gesamte Universum revolutioniert hat. Und dann etwas so Wunderbares wie die Internationale Raumstation bauen. Das wäre ohne das Space Shuttle nicht möglich gewesen.

ProfoundSpace.org: Was ist in Ihrem Kopf der Höhepunkt der Errungenschaften des Shuttles?

Crippen: Beeindruckend. Es hat viele von ihnen gehabt. Vermutlich das Hubble-Weltraumteleskop und die Tatsache, dass es uns weiterhin fantastische Erkenntnisse über das gibt, was im Universum um uns herum passiert, und dann ist die Internationale Raumstation eine ziemlich bemerkenswerte technische Errungenschaft.

ProfoundSpace.org: Was denkst du über die Tatsache, dass das Shuttle in diesem Jahr in Rente gehen wird?

Crippen: Art von bittersüß. Ich denke, es ist viel erreicht und ich bin stolz auf alles, was es erreicht hat, und ich glaube daran, weiterzugehen. Ich würde gerne sehen, wie wir aus der Erdumlaufbahn herauskommen und zum Mond und den Asteroiden und schließlich zum Mars zurückkehren. Und das wäre mit dem Shuttle nicht möglich, es wurde einfach nicht gebaut, um solche Dinge zu tun. Leider können wir es uns nicht leisten, beide zu betreiben.

Das Einzige, was ich wirklich bereue, ist, dass wir das Shuttle erden, bevor wir eine andere Fähigkeit haben, im Weltraum aufzustehen. Ich bin sehr stolz auf das, was die Vereinigten Staaten erreicht haben, und ich bin nicht sehr glücklich darüber, dass wir von den Russen abhängig sein werden, um unsere Leute in Zukunft in den Weltraum zu bringen.

ProfoundSpace.org: Dein erster Flug war auf Columbia. Hatten Sie immer eine besondere Verbindung zu diesem Orbiter? Ich kann mir vorstellen, dass es ein großer Schlag war, als der Unfall passierte.

Crippen: Nun, das war es. Ich war immer so begeistert von Columbia, aber ich habe auch drei weitere Flüge auf Challenger geflogen und fühlte mich sehr ähnlich, und genauso, als wir sie verloren haben. Das waren sehr traurige Tage und große Tragödien für uns.

ProfoundSpace.org: Wie haben diese Katastrophen die Flugbahn des Shuttle-Programms beeinflusst?

Crippen: Nun, sie haben es sicherlich verändert.

Anfangs, als wir Challenger verloren haben, wurde es für uns sehr offensichtlich, dass wir mit einigen Mängeln im Fahrzeug geflogen sind, die korrigiert werden mussten. Und wir sind heruntergekommen, um zu versuchen, diese Mängel zu korrigieren und die Art und Weise, wie wir das Programm verwalten, zu ändern.

Anfänglich, als wir das Shuttle flogen, sollte Space Shuttle unsere einzige Trägerrakete in den Vereinigten Staaten sein. Wir würden alle zivilen, militärischen und kommerziellen Nutzlasten aufstellen.Und die Entscheidung wurde getroffen, nachdem wir Challenger verloren hatten, dass wir das einschränken würden und nur den Shuttle für Dinge verwenden würden, für die es notwendig war, Leute an Bord zu haben. Also gingen alle kommerziellen Sachen weg und das gesamte Verteidigungsministerium ging weg, was die Dinge einschränkte, die für das Shuttle zur Verfügung standen.

Du weißt, wir hätten vernünftig fliegen können, mindestens ein Dutzend Mal im Jahr, aber wir haben diesen Betrag nie erreicht. Aber wir haben sehr erfolgreich gearbeitet. Ich war erfreut.

Nachdem ich mich zurückgezogen hatte und wir Columbia verloren hatten, war das ein weiterer Tritt in den Magen. Ich fühlte nach dem Blick auf den Unfallbericht, dass wir viele der Lektionen vergessen hatten, die wir nach Challenger gelernt hatten, was manchmal über einen gewissen Zeitraum geschieht. Aber ich freue mich, dass wir wieder sicher zurückfliegen.

Und Sie wissen, was wir tun könnten, wenn wir es wünschen oder die Leute es wünschen, wir könnten das Shuttle viel länger fliegen und ich glaube, wir könnten es sicher tun.

ProfoundSpace.org: Warst du und John Young über die Jahre eng verbunden?

Crippen: Oh ja. John lebt mit seiner Frau Susie in Houston. Und ich lebe jetzt in Florida, aber ich habe immer noch Kinder und Enkel in der Gegend von Houston, also komme ich regelmäßig dorthin zurück und habe normalerweise eine Chance, John zu sehen und mit ihm eine Tasse Kaffee oder Mittagessen zu trinken. In der Tat muss ich ihn anrufen, wenn du und ich wegen etwas anderem telefonieren.