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Das nächste Exoplanetenjäger-Raumschiff der NASA wird ab heute (9. April) eine Woche in den Himmel fliegen, wenn alles nach Plan läuft.

TESS wird Exoplaneten über die "Transit" -Methode aufspüren und die winzigen Helligkeitsabfälle aufzeichnen, die entstehen, wenn ein Planet aus der Perspektive des Raumschiffs das Gesicht seines Wirtssterns kreuzt. Dies ist die gleiche Strategie, die das berühmte Kepler-Weltraumteleskop der NASA anwendet, das bisher zwei Drittel der 3.700 bekannten Exoplaneten gefunden hat. [NASA TESS Exoplaneten-Jagdmission in Bildern]

Aber Keplers Funde sind meist ferne Welten, mindestens einige hundert Lichtjahre von der Erde entfernt. TESS wird versuchen, Planeten zu finden, die nahe genug sind, um von anderen Instrumenten - insbesondere dem James Webb Space Telescope der NASA, dem 8,8 Milliarden Dollar schweren Ungetüm, das im Jahr 2020 starten soll - näher untersucht zu werden.

TESS wird seine Arbeit von einem einzigartigen Aussichtspunkt aus erledigen: einer hoch elliptischen Umlaufbahn, die kein anderes Raumschiff jemals besetzt hat, haben Missionsbeamte gesagt. Nach dem Start wird TESS seine Umlaufbahn allmählich erweitern, bis es nah genug am Mond ist, um eine Gravitationsunterstützung zu erhalten, so ein neues NASA-Video.

"Diese Schleuder wird sie in eine stabile Umlaufbahn bringen, die um etwa 40 Grad von der Umlaufbahn des Mondes gekippt ist", erklärt der Erzähler des Videos.

TESS wird einmal alle 13,7 Tage um unseren Planeten ziehen.

"TESS umkreist die Erde in genau der halben Zeit, die der Mond braucht, um einmal zu umkreisen", sagt der Erzähler. "Diese Funktion stabilisiert die Umlaufbahn des Raumschiffs gegen die Schwerkraft des Mondes."

TESS wird mindestens zwei Jahre in diesem Orbit verbringen. Der am weitesten entfernte Punkt oder das Apogäum wird 232.000 Meilen (373.000 Kilometer) von der Erde entfernt sein, so dass das Raumfahrzeug einen Teil des Himmels ohne Störung durch den Mond oder unseren Planeten überblicken kann. Der nächstgelegene Punkt in der Umlaufbahn, das Perigäum, wird 67.000 Meilen (108.000 km) betragen, was ungefähr der dreifachen Höhe der geosynchronen Satelliten entspricht. Während jeder nahen Begegnung mit der Erde wird TESS Informationen zurückstrahlen, die er aus seiner vorherigen Runde astronomischer Beobachtungen gesammelt hat.

TESS wird sein erstes Jahr damit verbringen, die Himmelssüdliche Hemisphäre zu beobachten, die alle 27 Tage zwischen verschiedenen Orten am Himmel schwingt, so dass sie immer von der Sonne weg weist. Dann wird TESS die gesamte nördliche Hemisphäre in 27-tägigen Scheiben während des zweiten Jahres des Raumfahrzeugs beobachten.

Diese breit angelegte Vermessungsstrategie bietet einen weiteren Kontrast zu Keplers ursprünglicher Mission, bei der dieses Raumschiff kontinuierlich etwa 150.000 Sterne in einem einzigen Himmelsteil anstarrte. (Kepler ist gegenwärtig in einer anderen Mission tätig, die K2 genannt wird, in der er in begrenztem Umfang nach Exoplaneten jagt, aber auch andere himmlische Phänomene beobachtet.)

TESS wird geleitet von Principal Investigator George Ricker, einem Astrophysiker am Massachusetts Institute of Technology. Die Mission wird vom Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Maryland, geleitet.