Die endenden Mysterien der Kometen

Jahrtausende lang glaubte man, Kometen seien Omen des Verderbens. Stattdessen könnte die Lösung der Geheimnisse dieser "schmutzigen Schneebälle" dazu beitragen, die Rolle zu enthüllen, die sie bei der Geburt des Lebens auf der Erde gespielt haben, sowie Geheimnisse, die den Rest der Galaxis betreffen.

Haben Kometen dazu beigetragen, die Meere der Erde zu erschaffen?

Jahrelang dachten Wissenschaftler, dass Kometen gegen die neugeborene Erde zuschlägen und dabei helfen, Wasser auf einen einst trockenen Planeten zu bringen. Aber vor ungefähr einem Jahrzehnt wurde diese Ansicht durch die Entdeckung erschüttert, dass das Wasser in Kometen und Ozeanen der Erde in Bezug auf Wasserstoffisotope nicht zusammenpasste.

Berechnungen zeigten dann, dass es höchst unwahrscheinlich war, dass genug Eisfelsen aus den vermuteten Häusern von Kometen - der Kuiper-Gürtel hinter Neptun und die Oort-Wolke dahinter - mit der Erde kollidiert sein könnten, um seine Ozeane zu versorgen.

In den letzten zwei Jahren haben Forscher jedoch Kometen im äußeren Teil des Asteroidengürtels entdeckt. Diese "Hauptgürtelkometen" mögen die richtigen Niveaus von Wasserstoffisotopen haben und sind vielleicht nahe genug an der Erde, um uns realistisch die Meere zu bringen, aus denen das Leben hervorging.

"Niemand weiß genau, woher die Ozeane der Erde kamen", sagte der Astrophysiker David Jewitt von der Universität von Hawaii. "Die Ozeane der Erde sind wahrscheinlich eine Mischung aus Wasser von allen möglichen Orten, aber die Hauptgürtelkometen sind sehr wahrscheinlich einer von ihnen."

Woher kommen Kometen?

Zu den vermuteten Häusern von Kometen gehören die Oort-Wolke, der Kuiper-Gürtel und jetzt der Asteroidengürtel. Aber gibt es noch mehr Kometenreservoire?

Die Oort-Wolke ist eine theoretische Wolke aus eisigem Gestein, etwa 4,6 Billionen Meilen (7,5 Billionen Kilometer) von der Sonne entfernt, von der angenommen wird, dass sie die Quelle langperiodischer Kometen ist - das sind solche, die mehr als ein paar Jahrhunderte brauchen, um ihre Umlaufbahnen zu vervollständigen. Es wurde einst auch das ursprüngliche Zuhause von Kometen kurzer Periode gedacht, bis Berechnungen nahelegten, dass das unmöglich war.

Vor ungefähr 20 Jahren wurde dann vorgeschlagen, dass der Kuiper-Gürtel etwa 4,6 Milliarden Meilen (7,5 Milliarden Kilometer) von der Sonne die Heimat von Kometen kurzer Periode sein sollte. "Aber Messungen, die in den letzten paar Jahren gemacht wurden, lassen daran zweifeln", erklärte Jewitt. "Vielleicht gibt es noch andere Kometenreservoire, die noch entdeckt werden müssen."

Geheimnisse über die Geburt des Sonnensystems?

Kometen wurden lange für primitive Relikte gehalten, makellose Reste von der protoplanetaren Scheibe, die einst die neugeborene Sonne umgab. Es wurde angenommen, dass sie möglicherweise Geheimnisse haben, die seit Milliarden von Jahren in Bezug auf die Geburt unseres Sonnensystems unberührt sind.

Zunehmend sieht es jedoch so aus, als ob die Kometen, die wir sehen, alles andere als unberührt sind. Stattdessen "gibt es gute Beweise dafür, dass viele von ihnen fast ausgebrannte Hulks sind, ohne die Größe, Masse, Form oder den Spin, den sie vor Eintritt in das Sonnensystem hätten haben können", sagte Jewitt.

Dennoch: "Da Kometen eisig sind, sind sie nicht vollständig gekocht, und wir können viel über die Bildung des Sonnensystems aus Chemikalien lernen, die in ihrem Eis eingeschlossen sind", fügte er hinzu.

Kometen so nah an der Sonne?

Die Hauptgürtelkometen sind selbst ein Mysterium. Bis zu ihrer Entdeckung hatten die Forscher weitgehend angenommen, dass keine Kometen in der Nähe der Sonne hätten halten können, ohne nach ein paar Jahrhunderten oder Jahrtausenden weggebacken zu werden.

Schmutzschichten auf Hauptgürtelkometen könnten sie seit Milliarden von Jahren vor Sonnenlicht schützen. Hin und wieder bohrten sich ein Meter oder mehr um den Asteroidengürtel herum, um diese Kometen zu treffen, ihr Eis freizulegen und die Gas- und Staubwolken auszulösen, die sie an erster Stelle entdeckt hatten.

"Wir erwarten, bald Hunderte oder Tausende von Hauptgürtelkometen zu finden", sagte Jewitt.

Interstellare Kometen?

Wenn sich unser Sonnensystem gebildet hat, sagen Berechnungen voraus, dass die Gravitationskraft der Planeten 90 bis 99 Prozent aller Kometen gestreut haben würde, die einst die Sonne zu den Sternen umkreisten, um nie wieder gesehen zu werden. "Wenn jeder Stern das tut, würden Sie erwarten, dass einige ihrer Kometen auf uns zukommen, aber kein solches Objekt wurde jemals gesehen", sagte Jewitt.

Immer noch, während astronomische Teleskope und Techniken sich verbessern, bleibt Jewitt optimistisch, dass solche interstellaren Kometen bald entdeckt werden. Diese Kometen würden sich als sehr charakteristisch erweisen, wenn sie mit großer Geschwindigkeit zippen und Trajektorien folgen würden, ganz im Gegensatz zu den Bahnen, denen unsere Kometen folgen.

"Wir könnten in den nächsten Jahren zum ersten Mal interstellare Kometen sehen", prognostizierte Jewitt. "Es wäre großartig, wenn wir eines sehen würden, besonders wenn wir die nötigen Mittel hätten, um eine Mission zu starten, Proben zu nehmen und die Vielfalt der Kometen im interstellaren und galaktischen Kontext zu untersuchen. Aber wir müssen zuerst eine finden."

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