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Am Abend des 7. Januar 1610 drehte Galileo Galilei sein neu konstruiertes Teleskop auf dem Planeten Jupiter und war erstaunt, drei kleine Sterne in einer Reihe nebeneinander zu sehen, zwei links und rechts.

Galilei hat es zuerst nicht begriffen, aber diese "Sterne" waren tatsächlich Monde, die den Planeten umkreisten. Wenn sein Teleskop eine bessere Auflösung hätte, hätte er vier Monde gesehen, weil die Monde Io und Europa so nahe beieinander waren, dass sie wie eine in seinem Teleskop aussahen.

In den nächsten acht Nächten beobachtete er Jupiter und erkannte schnell, dass dies keine Hintergrundsterne waren, sondern vier Monde in regelmäßigen Umlaufbahnen, die die Bewegungen der Planeten um die Sonne herum imitieren. Im folgenden Faksimile von Galileis Notizen ist seine Beobachtung am 7. Januar oben und in der Mitte, unten, Jan. 8, links, 10. und 11. Januar, rechts, gefolgt von den 12. und 13. Januar, als er den vierten Mond beobachtete zum ersten Mal. Der 14. Januar war bewölkt, aber am 15. Januar konnte er eine weitere Beobachtung machen. [Seltene Fotos: Jupiters Tripelmond-Konjunktion in Bildern]

Am 13. März 1610, vor 406 Jahren, veröffentlichte er ein Buch, das diese und andere Entdeckungen mit dem Titel "Sidereus Nuncius" oder "Der Sternenbote" beschreibt.

Aber Galileo war nicht bereit, sich auf seinen Lorbeeren auszuruhen. Jupiter ging am 25. Juni hinter der Sonne vorbei. Sobald er am Morgenhimmel auftauchte, unternahm er eine systematische Reihe von Beobachtungen, um die Umlaufbahnen und Perioden der vier Monde genau zu bestimmen. Sein Jupiter-Tagebuch wird am 25. Juli fortgesetzt und dauert vier Monate lang fast jede klare Nacht. Zu diesem Zeitpunkt übernahmen seine jesuitischen Freunde am Collegio Romano die Beobachtungen bis April 1611. Sie benutzten den Durchmesser des Planeten Jupiter als "Messstab", um die Entfernung der Monde vom Planeten zu berechnen.

Heutzutage kann jeder Skywatcher mit dem einfachsten Instrument Galileis Beobachtungen wiederholen. Selbst einfache Ferngläser, wenn sie fest montiert sind, werden die Monde zeigen, wenn sie weit von Jupiter entfernt sind, und das niedrigste Anfängerfernrohr wird alle vier im Detail zeigen, wenn sie Positionen von Nacht zu Nacht wechseln.

Da die Ebene der Monde nahe der Ekliptik liegt, passieren mindestens drei von ihnen den Jupiter in jeder Umlaufbahn vor dem (Transit) oder hinter dem (Okkultation). Callisto, der von Jupiter am weitesten entfernte Mond, verfehlt zu bestimmten Zeiten den Planeten und scheint über seinen Nord- oder Südpol hinwegzugehen. Wenn die Monde hinter Jupiter vorbeiziehen, passieren sie auch Jupiters mächtigen Schatten und sind somit verdeckt und unsichtbar.

Diese Bewegungen der Jupitermonde und die Zeiten der Transite, Okkultationen und Finsternisse werden jedes Jahr im "Observer's Handbook" der Royal Astronomical Society of Canada mit großer Genauigkeit vorhergesagt. [Die besten Night-Sky-Events von 2016: Was dieses Jahr zu sehen]

Während die Monde vor dem Jupiter vorbeiziehen, werfen sie ihre Schatten auf das Wolkendeck des Planeten unter ihnen. Diese Schatten können bei Teleskopen mit einer Apertur von mindestens 90 mm beobachtet werden, vorausgesetzt, die Erdatmosphäre ist stabil. Manchmal können zwei oder sogar drei Schatten gleichzeitig über Jupiters Gesicht gehen, aber niemals vier. Das liegt daran, dass die Umlaufbahnen der vier Monde in einer mathematischen Beziehung stehen, die verhindert, dass sich alle vier gleichzeitig aufstellen.

In den nächsten zwei Monaten können mehrere Mondschatten gleichzeitig beobachtet werden. Hier sind einige Daten und Zeiten, um nach doppelten Schatten Ausschau zu halten:

  • Montag, 14. März, 10: 22-11: 34 Uhr Sommerzeit
  • Dienstag, 22. März, 12: 23-2: 31 Uhr EDT
  • Mittwoch, 23. März, 7: 47-8: 59 Uhr Sommerzeit
  • Dienstag, 29. März, 3: 00-4: 25 Uhr EDT
  • Dienstag, 5. April, 5: 37-6: 19 Uhr EDT
  • Samstag, 7. Mai, 12: 39-1: 42 Uhr EDT

Wenn Sie ein Teleskop mit mindestens 90 mm Öffnung haben, markieren Sie diese Zeiten in Ihrem Kalender und sehen Sie, ob Sie die Schatten von Jupiters Monden auf dem riesigen Planeten erkennen können.

Obwohl die Schatten relativ leicht zu sehen sind, sind die Monde selbst viel herausfordernder. Io und Europa haben helle Oberflächen und fügen sich normalerweise in die Hintergrundwolken ein. Ganymed und Callisto sind düsterer und man sieht oft fast so dunkel wie ihre Schatten.