Könnte der Zwergplanet Ceres das Leben unterstützen?

SAN FRANCISCO - Eine NASA-Sonde steht kurz vor dem ersten Blick auf eine potenziell bewohnbare Alien-Welt.

Im März 2015 wird die Raumsonde Dawn der NASA im Orbit um den Zwergplaneten Ceres ankommen, das größte Objekt im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter. Ceres ist ein relativ warmer und feuchter Körper, der im selben Atemzug erwähnt werden sollte wie der Jupitermond Europa und der Saturn-Satellit Enceladus, die beide das Leben, wie wir es kennen, unterstützen können.

"Ich glaube nicht, dass Ceres in Bezug auf Astrobiologie weniger interessant ist als andere potenziell bewohnbare Welten", sagte Jian-Yang Li vom Planetary Science Institute in Tucson, Arizona, am Donnerstag (18. Dezember) während eines Vortrags hier im Jahrbuch Herbsttreffen der American Geophysical Union. [Fotos: Der Zwergplanet Ceres]

Das Leben, wie wir es kennen, benötigt drei Hauptzutaten, sagte Li: flüssiges Wasser, eine Energiequelle und bestimmte chemische Bausteine ​​(nämlich Kohlenstoff, Wasserstoff, Stickstoff, Sauerstoff, Phosphor und Schwefel).

Der Zwergplanet Ceres - der ungefähr 590 Meilen (990 Kilometer) breit ist - soll aufgrund seiner geringen Gesamtdichte (2,09 Gramm pro Kubikzentimeter; verglichen mit 5,5 Gramm / Kubikzentimeter für die Erde) viel Wasser enthalten. Ceres ist wahrscheinlich ein differenzierter Körper mit einem felsigen Kern und einem Mantel aus Wassereis, Forscher sagen, und wasserhaltige Mineralien wurden auf seiner Oberfläche entdeckt.

In der Tat scheint Wasser etwa 40 Prozent von Ceres Volumen zu machen, sagte Li.

"Ceres ist eigentlich das größte Wasserreservoir im inneren Sonnensystem außer der Erde", sagte er. Es ist jedoch im Moment unklar, wie viel, wenn überhaupt, dieses Wasser flüssig ist, fügte er hinzu.

Was die Energie angeht, hat Ceres Zugang zu einer angemessenen Menge durch Solarheizung, da der Zwergplanet nur 2,8 Astronomische Einheiten (AU) von der Sonne entfernt ist, sagte Li. (Ein AU ist die Entfernung zwischen der Erde und der Sonne - ungefähr 93 Millionen Meilen oder 150 Millionen Kilometer). Europa und Enceladus sind viel weiter weg von unserem Stern - 5.2 bzw. 9 AU.

Sowohl Europa als auch Enceladus verfügen über interne Wärmespeicher, die durch Gezeitenkräfte erzeugt werden. Diese Hitze hält die unterirdischen Ozeane mit flüssigem Wasser vor dem Einfrieren und treibt auch den Ausbruch von Wasserdampf auf Enceladus (und vermutlich auch Europa) voran. Forscher haben letztes Jahr bekannt gegeben, dass das Hubble-Weltraumteleskop der NASA Wasserdampf ausbrechen sah vom Jupitermond im Dezember 2012).

Interessanterweise kündigten Wissenschaftler Anfang dieses Jahres die Entdeckung der Wasserdampfemission von Ceres an, die möglicherweise auch einen Ozean unter der Oberfläche besitzen könnte.

Ceres Federn können oder können nicht Beweis der internen Hitze sein, sagte Li. Zum Beispiel können sie entstehen, wenn Wassereis in der Nähe von Ceres Oberfläche durch Sonnenlicht erwärmt wird und sich genug erwärmt, um in den Weltraum zu sublimieren.

"Im Moment wissen wir einfach nicht viel über die Ausgasung von Ceres", sagte Li.

Die Morgendämmerung sollte helfen Ceres in viel klarere Konzentration zu bringen, wenn es den Zwergplaneten diesen Frühling erreicht. Die Raumsonde, die von Juli 2011 bis September 2012 den riesigen Asteroiden Vesta umkreiste, wird die Oberfläche von Ceres detailliert kartografieren und eine Vielzahl von Informationen über die Geologie und die thermischen Bedingungen des Körpers vor dem geplanten Ende seiner Hauptmission im Juli 2015 liefern.

Bodengestützte Instrumente sollten ebenfalls eine Rolle bei der Enthüllung von Ceres spielen. Zum Beispiel hat das Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array, oder ALMA - ein riesiges System von Radioschüsseln in Chile - die Fähigkeit, tiefer als Dawn zu forschen, in Ceres 'Untergrund vorzudringen und mehr Licht auf die Zusammensetzung und die thermischen Eigenschaften des Zwergplaneten zu werfen. Sagte Li.

"Dies ist in hohem Maße komplementär zur Mission Dawn", sagte er.

Ceres relative Nähe zur Erde macht es auch zu einem attraktiven Ziel für zukünftige Weltraummissionen, fügte Li hinzu.