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AUSTIN, Texas - Ein rätselhaftes Objekt, das vor fünf Jahren im Weltraum entdeckt wurde, könnte eine beringte außerirdische Welt sein, vergleichbar mit Saturn, der ersten solchen Welt, die außerhalb unseres Sonnensystems entdeckt wurde.

Die Entdeckung, die gestern (11. Januar) auf der 219. Sitzung der American Astronomical Society verkündet wurde, kam durch das Studium einer unsteten Sonnenfinsternis von einem Stern in der Nähe des mysteriösen Körpers.

"Nachdem wir ausgeschlossen hatten, dass die Sonnenfinsternis auf einen kugelförmigen Stern oder eine zirkumstellare Scheibe vor dem Stern zurückzuführen ist, erkannte ich, dass die einzige plausible Erklärung eine Art Staubringsystem war, das einen kleineren Begleiter umkreist - im Grunde ein Saturn auf Steroiden." sagte Studienautor Eric Mamajek vom Interamerikanischen Observatorium Cerro Tololo in Chile und der University of Rochester.

Der Fund fand statt, als Astrophysiker die Scorpius-Centaurus-Assoziation untersuchten, die nächste Region der jüngsten massiven Sternentstehung zur Sonne, unter Verwendung der internationalen SuperWASP (Weitwinkelsuche für Planeten) und All Sky Automated Survey (ASAS) -Projekte. Im Speziellen analysierten die Forscher, wie sich das Licht von sonnenähnlichen Sternen in Scorpius-Centaurus im Laufe der Zeit veränderte.

Vor allem ein Stern zeigte während einer 54-tägigen Periode Anfang 2007 dramatische Veränderungen in der Lichtintensität, was darauf hindeutet, dass er von einem umkreisenden Körper in den Schatten gestellt wurde.

"Ich wusste, wir hatten ein sehr seltsames und einzigartiges Objekt gefunden", sagte Mamajek. [Fotos: Saturns Ringe & Monde]

Sonderbare Sterne Hinweise

Der fragliche Stern ist technisch als 1SWASP J140747.93-394542.6 bekannt. Es hat eine der Sonne ähnliche Masse, ist aber mit etwa 16 Millionen Jahren viel jünger, nur 1/300 so alt wie die Sonne. Es liegt etwa 420 Lichtjahre entfernt.

Was immer es ist, es ist relativ nah am Stern, etwa 1,7 mal so weit von der Erde zur Sonne. Die Entfernung zwischen Erde und Sonne beträgt etwa 150 Millionen Kilometer.

Wäre ein einfaches kugelförmiges Objekt vor dem Stern vorbeigegangen, hätte sich die Intensität des Lichts des Sterns stetig gedämpft und einen niedrigen Punkt erreicht, bevor es allmählich zugenommen hätte. Stattdessen sahen die Wissenschaftler eine lange, komplexe Sonnenfinsternis mit deutlicher Ein- und Ausdunklung. In den tiefsten Teilen der Finsternis wurden mindestens 95 Prozent des Lichts vom Stern durch Staub blockiert.

Die Art dieser Lichtverschiebungen - die "Lichtkurve" - ​​ähnelte sehr jener von EE Cephei, einem heißen Riesenstern, der gelegentlich von einem Begleitstern verdeckt wird, der von einer dicken protoplanetaren Scheibe umgeben ist. Doch anstatt nur ein einziges Licht zu verpassen, wie man es von einer einzelnen Scheibe erwartet, sahen Mamajek und der Student der University of Rochester, Mark Pecaut, mehrere Einbrüche.

Der verdunkelnde Körper scheint ein Objekt "mit einer kreisenden Scheibe zu sein, die mehrere dünne Ringe aus Staubtrümmern hat", sagte Mamajek.

Dies wäre das erste System von diskreten, dünnen Staubringen, die um ein sehr massearmes Objekt außerhalb unseres Sonnensystems herum entdeckt wurden.

Bis jetzt haben Mamajek und seine Kollegen eine dichte innere Scheibe und drei dünne äußere Scheiben mit den Namen Rochester, Sutherland, Campanas und Tololo entdeckt, nachdem die Stellen, an denen der verfinsterte Stern zuerst entdeckt und analysiert wurde.

"Jeder dieser Ringe besteht wahrscheinlich aus Tausenden und Abertausenden von Ringen", erzählte Mamajek ProfoundSpace.org.

Alien klingelt um eine andere Welt

Der äußerste Ring erstreckt sich bis zu 37 Millionen Meilen (60 Millionen km) von dem Körper, den er umgibt. Wenn die Ringe Saturns ähnlich sind, ist ihre kombinierte Masse wahrscheinlich achtmal so groß wie die des Erdmondes.

"Amateurastronomen können diesen Stern wirklich mit einem Hinterhof-Teleskop betrachten und uns helfen, mehr über dieses System zu lernen, indem wir es auf weitere Eklipsen aus dem Ringsystem überwachen", sagte Mamajek.

Es bleiben viele Fragen über die Natur des beringten Körpers: zum Beispiel, ob es ein Planet ist, ein sehr massearmer Stern oder eine Art gescheiterter Stern, der als Brauner Zwerg bekannt ist. [Galerie: Die seltsamsten außerirdischen Planeten]

Wenn es weniger als das 13-fache der Masse von Jupiter ist, wäre es wahrscheinlich ein Planet ähnlich dem Saturn. Wenn es zwischen 13 und 75 Mal Jupiters Masse ist, wäre es ein brauner Zwerg. Wenn es noch größer wäre, hätte es genug Masse, um die Kernfusion aufrecht zu erhalten und es zum Star zu machen.

Zukünftige Teleskopbeobachtungen können bestimmen, wie stark ein Gravitationszug dieses Objekt auf seinen Stern ausübt, und somit seine Masse offenbaren.

Achte auf die Lücken

Ebenso interessant wie die Ringe selbst sind die Lücken zwischen den Ringen; Lücken sind in der Regel Anzeichen dafür, dass massive Körper die Ringkanten modellieren. Wenn dieses geheimnisvolle Objekt ein Planet ist, könnten Monde diese Ringe schnitzen; Wenn es ein Stern ist, könnten es neugeborene Planeten sein, die dafür verantwortlich sind.

"Man könnte sich Ringe um die kleinsten Sterne wie Ringe vorstellen, die man um Saturn sieht", sagte Mamajek. "Unser inneres Sonnensystem hätte in den ersten zehn Millionen Jahren so aussehen können."

Zukünftige All-Sky-Monitoring-Projekte wie das geplante Large Synoptic Survey Telescope, das in Chile gebaut wird, könnten sogar noch mehr Ringsysteme entdecken, die Sterne überdecken.

"Ich denke, mit diesen Ringen werden wir Mondscheiben um Gasriesen herum studieren", sagte Mamajek.

Die Ergebnisse, die gestern von Mamajek, Pecaut und ihren Kollegen veröffentlicht wurden, sollen in einer kommenden Ausgabe des Astronomical Journal veröffentlicht werden.