Jupiter Mond Europas dunkle Linien können Salz aus dem Untergrund Meer sein

Die rotbraunen Linien, die die eisige Oberfläche des Jupitermondes Europa durchkreuzen, könnten ein von der Strahlung beschossenes Meersalz aus einem unterirdischen Ozean sein, wie eine neue Studie nahelegt.

Forscher, die die Natur der mysteriösen Europa-Eigenschaften erforschten, setzten gewöhnliche Salz- (Natriumchlorid-) und Salz-Wasser-Mischungen in eine auf minus 270 Grad Fahrenheit (minus 173 Grad Celsius) gekühlte Vakuumkammer ein und sprengten die Proben dann mit Elektronen .

"Wir nennen es unsere Europa in einer Dose", sagte der leitende Autor Kevin Hand vom Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA in Pasadena, Kalifornien, in einer Erklärung. "Das Labor-Setup ahmt die Bedingungen auf Europas Oberfläche in Bezug auf Temperatur, Druck und Strahlungsexposition nach. Die Spektren dieser Materialien können dann mit denen verglichen werden, die von Raumfahrzeugen und Teleskopen gesammelt werden." [Fotos: Europa, geheimnisvoller Eismond des Jupiter]

Hand und Co-Autor Robert Carlson, ebenfalls von JPL, fand heraus, dass ein paar Dutzend Stunden Strahlentherapie - das Äquivalent von vielleicht 100 Jahren Europa-Exposition - das Salz von weiß zu einer gelb-braunen Farbe verwandelte, ähnlich der der Europa-Linien, die geologisch junge Frakturen auf der Mondoberfläche verfolgen.

"Diese Arbeit sagt uns, dass die chemische Signatur von Strahlungs-gebackenem Natriumchlorid eine überzeugende Übereinstimmung mit Raumfahrzeugdaten für Europas Mysteriummaterial darstellt", sagte Hand.

Außerdem wurden die Salzproben dunkler, je länger sie dem Elektronenstrahl ausgesetzt waren, was vermuten lässt, dass Forscher das Alter einiger Europa-Merkmale basierend auf ihrer Farbe schätzen könnten, so Hand.

Die neue Studie, die in der Fachzeitschrift Geophysical Research Letters veröffentlicht wurde, könnte Forschern dabei helfen, Prozesse in Europa besser zu verstehen, die Astrobiologen als eine der besten Möglichkeiten des Sonnensystems ansehen, um außerirdisches Leben zu beherbergen.

"Wir haben viele Fragen über Europa, das wichtigste und am schwersten zu beantwortende Wesen. Gibt es Leben?" Curt Niebur, Outer Planets Programmwissenschaftler am NASA-Hauptquartier in Washington, sagte in der gleichen Aussage.

"Forschung wie diese ist wichtig, weil sie sich auf Fragen konzentriert, die wir definitiv beantworten können, etwa ob Europa bewohnbar ist oder nicht", fügte er hinzu. "Sobald wir diese Antworten haben, können wir uns der größeren Frage über das Leben im Meer unter der Eishülle Europas stellen."

Die NASA entwickelt derzeit eine Mission nach Europa, die Anfang bis Mitte 2020 starten wird. Während Details immer noch ausgebügelt werden, wird die Mission wahrscheinlich ein Raumfahrzeug zur Jupiter-Umlaufbahn schicken; es wird dann im Laufe von drei bis vier Jahren Dutzende von Vorbeiflügen von Europa machen, die Bewohnbarkeit des Mondes beurteilen und vielleicht auch nach Zeichen des Lebens suchen.