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Astronomen haben einen Planeten entdeckt, der etwas größer und massiver ist als Neptun, der 120 Lichtjahre von der Erde entfernt einen Stern umkreist.

Während Neptun einen 3,8-fachen Durchmesser der Erde und eine 17-mal so große Masse hat, ist die neue Welt (HAT-P-11b) 4,7 mal so groß wie die Erde und hat 25 Erdmassen.

HAT-P-11b wurde entdeckt, weil es direkt vor seinem Mutterstern vorbeifließt und dabei etwa 0,4 Prozent des Lichts des Sterns blockiert. Dieses periodische Dimmen, Transit genannt, wurde von einem Netzwerk kleiner, automatisierter Teleskope namens "HATNet" entdeckt, das vom Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Arizona und Hawaii betrieben wird.

Es ist bekannt, dass mehr als 300 extrasolare Planeten existieren.

HAT-P-11b ist der elfte extrasolare Planet, der von HATNet gefunden wurde, und der kleinste, der jemals in einem der zahlreichen Transit-Suchprojekte auf der ganzen Welt entdeckt wurde.

Transit-Detektionen sind besonders nützlich, weil die Menge der Dimmung den Astronomen sagt, wie groß der Planet sein muss. Durch die Kombination von Transitdaten mit Messungen des "Wobble" (Radialgeschwindigkeit) des Sterns, die von großen Teleskopen wie Keck gemacht werden, können Astronomen die Masse des Planeten bestimmen.

Eine Reihe von Neptun-artigen Planeten wurde kürzlich durch Radialgeschwindigkeits-Suchen gefunden, aber HAT-P-11b ist nur der zweite Neptun-ähnliche Planet, von dem gefunden wurde, dass er seinen Stern durchquert, was die genaue Bestimmung seiner Masse und seines Radius erlaubt.

Die neu entdeckte Welt umkreist sehr nahe an ihrem Stern und dreht sich alle 4,88 Tage. Infolgedessen wird es auf eine Temperatur von ungefähr 1100 Grad Celsius gebacken. Der Stern selbst ist etwa drei Viertel der Größe unserer Sonne und etwas kühler.

Es gibt Anzeichen für einen zweiten Planeten im HAT-P-11-System, aber mehr Radialgeschwindigkeitsdaten sind erforderlich, um dies zu bestätigen und seine Eigenschaften zu bestimmen.

Ein anderes Team hat einen anderen transitierenden Super-Neptun, bekannt als GJ436b, um einen anderen Stern gefunden. Es wurde durch eine Radialgeschwindigkeitssuche entdeckt und später gefunden, um Durchgänge zu haben.

"Mit zwei solchen Vergleichsobjekten können Astronomen Theorien über die Struktur und Formation von Planeten testen", sagte der Harvard-Astronom Gaspar Bakos, der das Forschungsteam leitete.

HAT-P-11 befindet sich in der Konstellation Cygnus, die das Sichtfeld des NASA-Kepler-Weltraumteleskops darstellt. Kepler wird nach extrasolaren Planeten suchen, wobei er die gleiche Transit-Technik verwenden wird, wie sie von erdgebundenen Teleskopen entwickelt wurde. Diese Mission könnte möglicherweise die erste erdähnliche Welt entdecken, die einen entfernten Stern umkreist. "Darüber hinaus erwarten wir, dass Kepler die detaillierten Eigenschaften von HAT-P-11 mit der außerordentlichen Präzision misst, die nur aus dem Weltraum möglich ist", sagte Robert Noyes, ein weiteres Mitglied des Discovery-Teams.