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Und dann waren keine mehr da.

Als die letzte Space-Shuttle-Mission der NASA vor dem Morgengrauen am Donnerstag (21. Juli) aufsetzte, kann man darauf wetten, dass das gesamte amerikanische Astronautenkorps zuschaute.

Die letzte Landung des Shuttles Atlantis in Florida markierte das Ende der Space-Shuttle-Ära, und die Vereinigten Staaten werden nicht in der Lage sein, ihre eigenen Astronauten für die nächsten Jahre ins Weltall zu schicken.

Aber das amerikanische Raumflugkorps, alt und neu, bleibt optimistisch über den neuen Plan der NASA, sich auf die zukünftige Erforschung des Weltraums zu konzentrieren, während russische Sojus-Raumschiffe Astronauten zum und vom Orbit befördern, bis private US-Raumschiffe verfügbar werden. [Fotos von der letzten Space Shuttle-Landung der NASA]

Kurz vor der NASA Space Shuttle Mission, dem STS-135-Flug von Atlantis, holte ProfoundSpace.org eine Handvoll aktueller und ehemaliger Astronauten ein, um über den Ruhestand der Shuttle-Flotte und die Zukunft der amerikanischen Raumfahrt zu sprechen:

ProfoundSpace.org: Was denkst du über das Ende des Space-Shuttle-Programms?

Cady Coleman (aktueller Astronaut; Veteran von zwei Shuttle-Flügen, einer Station): Ich wünschte, die Dinge wären anders. Aber ich tendiere dazu, mehr zu arbeiten: "So ist es." Die Entscheidung, das Shuttle in Rente zu gehen, wurde vor langer Zeit getroffen. Die Entscheidung, diese Lücke in der amerikanischen Fähigkeit zu schließen, Menschen selbst ins All zu katapultieren, wurde vor langer Zeit getroffen.

Wir haben das Space Shuttle gebaut und daraus eine Raumstation gebaut. Jetzt haben wir eine Weltraumstation im Orbit und die Leute arbeiten daran, seit mehr als einem Jahrzehnt. Ich bin gespannt, was wir damit machen werden. Ich denke, wir sind in einem ziemlich guten Platz.

Jim Halsell (ehemaliger Astronaut; fünf Shuttle-Flüge): Ich kam von meinen ersten und auch meinen nachfolgenden Flügen mit einer unglaublichen Wertschätzung für die Fähigkeit des Shuttles zurück.

Die Leute, die es entworfen haben, hatten solch eine kühne Perspektive - wir werden ein Fahrzeug bauen, es wird die Größe eines Verkehrsflugzeugs haben. Es wird groß genug sein, um einen Greyhound-Bus in den Weltraum zu bringen und einen zurückzubringen, wenn wir es wollen. Sie können den Roboterarm verwenden, um etwas innerhalb eines Bruchteils eines Zolls seiner gewünschten Position zu positionieren. Du kannst EVAs - Weltraumspaziergänge - machen und sieben Leute bequem für zwei Wochen oder noch länger tragen.

Es wird meines Erachtens kein anderes Fahrzeug geben, das diese breite Palette von Fähigkeiten kombiniert, die in den restlichen Lebenszeiten gebaut werden. [Das Shuttle-Programm der NASA in Bildern: Ein Tribut]

Ich bin gespannt auf die Zukunft. Sicher, wie viele Amerikaner bin ich entmutigt darüber, wie groß die Lücke in den letzten Jahren geworden zu sein scheint. Aber ich bin immer noch optimistisch, was als nächstes kommen wird, sowohl was den Mannschaftstransport anbelangt, der viel sicherer ist, als wir uns mit dem Shuttle gewöhnt haben, als auch mit der Möglichkeit, mit dem Schwerlastfahrzeug zu fahren Bewegen Sie sich über die erdnahe Umlaufbahn hinaus.

Stephen Robinson (aktueller Astronaut; vier Shuttle-Flüge): Ich denke, es gibt eine große Spanne zwischen einem Extrem und dem anderen. Es gibt einige gemeinsame Themen, die wir alle fühlen, und einer von ihnen ist Stolz. Stolz darauf, dass das amerikanische Volk diesen Space Shuttle gebaut hat. Und stolz darauf, dass wir es zurückziehen, nachdem es seine Mission vollständig erfüllt hat.

Terry Virts (aktueller Astronaut; ein Shuttle-Flug): Nun, es ist traurig. Ich würde gerne wieder mit dem Shuttle fliegen. Es gibt nichts besseres im Leben zu tun.

Es ist momentan ziemlich schwierig, weil wir hier so viele Leute im KSC [Kennedy Space Center] und JSC [Johnson Space Center] verlieren. Sie sind wirklich, wirklich gute Menschen, und sie lieben, was sie tun. Wir haben eine ganz besondere Belegschaft.

Ich denke nur daran. All die Jahre des Starts der Raumfähre, und sie machten es möglich.

Mike Massimino (aktueller Astronaut; zwei Shuttle-Flüge): Ich denke, wir müssen tatsächlich mit diesem düsteren Geschäft aufhören. Ich meine, es ist traurig. Menschen haben ihre Arbeit verloren. Hoffentlich haben wir etwas anderes, was wir uns vorstellen können, also können alle Leute, alle diese Talente, die so lange am Shuttle gearbeitet haben, zurückkommen.

Aber ich denke, wir müssen dieses Ding ins All bringen und landen und fertig werden und dann zum nächsten Ding übergehen. [Riesensprünge: Die wichtigsten Meilensteine ​​der bemannten Raumfahrt]

Ich denke, dass das Einbeziehen kommerzieller Unternehmen eine gute Sache ist, weil Steuergelder neu geordnet werden können, aber wenn ein Unternehmen Geld verdient, werden sie weiter vorankommen. Hoffentlich werden diese Unternehmen erfolgreich sein, und die NASA wird weiterhin finanziert werden und ihre Erkundung fortsetzen.

Ich denke, wir haben eine sehr gute Zukunft, und ich glaube nicht, dass wir das wirklich sehen können, bis wir dieses Ding wieder auf den Markt bringen.

Mike Fincke (aktueller Astronaut; ein Shuttle-Flug, zwei Stationsmissionen): Dies ist das Schließen einer Seite und die Erschließung eines neuen Kapitels, wo Menschen hinfahren. Ich freue mich darauf, Teil dieses Teams zu sein.

ProfoundSpace.org: Was ist deine beste Erinnerung an deine Erfahrungen an Bord der Space Shuttle?

Massimino: Spacewalking auf dem Hubble Space Telescope, während STS-125. Leicht. Das ist der Höhepunkt meiner beruflichen Laufbahn.

Dan Tani (aktueller Astronaut; zwei Shuttle-Flüge, ein Flug): Es gibt eine Tonne von ihnen. Es gibt zu viele gute Erinnerungen, um sie aufzulisten.

Halsell: Es gibt so viele beeindruckende Momente in jedem Shuttle-Flug. Der Start ist ein ebenso spektakuläres Ereignis, wenn Sie es persönlich erleben, wie es ist, wenn Sie es sehen. Das Geräusch, die Vibration, die Beschleunigung sind genau so, wie man es vermuten würde.

Mein erster Blick aus dem Fenster, auf meinen ersten Flug - wir haben uns nach dem Start der Küste von Afrika genähert und ich konnte aus dem Fenster schauen und immer noch die Küste Floridas sehen. Und es gab einen riesigen Staubsturm, der aus der Saharawüste kam und über den Atlantischen Ozean nach Florida flog. [Letzte Fotos der Erde vom NASA Shuttle]

Ich erinnerte mich, dass wir aufgrund dieses Phänomens extrem rote Sonnenuntergänge hatten. Und hier war ich, in den ersten Minuten meines ersten Fluges, und es war alles zu meinen Füßen. Ich bekam eine Geographiestunde, wie es noch nie eine Schule gegeben hatte.

Und es geht einfach von dort. Ich könnte für immer über die Ansichten rattern. Eine Sache, die du nie hören wirst, ist ein Astronaut, der zurückkommt und sagt: "Nun, das war keine so große Sache." Das wirst du nie hören, das verspreche ich dir.

ProfoundSpace.org: Wie werden die Menschen das Shuttle-Programm 25 oder 30 Jahre später sehen? Was wird sein Hauptvermächtnis sein?

Massimino: Das Raumschiff selbst ist wirklich cool. Es kann Leute mitnehmen, es kann Fracht aufnehmen und es kann Sachen zurückbringen. Es startet wie eine Rakete, es wird zu einem Ort, wo man leben und experimentieren und für ein paar Wochen Weltraumspaziergänge machen kann, und dann landet es auf einer Landebahn. Es ist an sich eine große technologische Errungenschaft.

Aber was es erreicht hat - drei Dinge kommen einem in den Sinn. Erstens, ich bin sehr voreingenommen - das Hubble Space Telescope. Ohne das Shuttle hätten Sie es nicht gestartet, und Sie hätten es nicht bedienen können.

Daher denke ich, dass Hubble die wichtigste wissenschaftliche Errungenschaft war. Seine größte technische Errungenschaft war der Bau der Raumstation. Unglaublich; Ich kann immer noch nicht glauben, dass das Ding tatsächlich gebaut ist.

Und dann denke ich, dass wir weltweit mit unseren internationalen Partnern zusammenarbeiten. Wir sind jetzt mit den Russen befreundet und arbeiten Hand in Hand mit ihnen. Es hat uns die Chance gegeben, diplomatisch mit vielen anderen Ländern international zu arbeiten.

Tani: Es gibt zwei Dinge: Raumstation und Hubble. Hubble wäre ohne die Fähigkeit, es zuerst zu reparieren und dann zu verbessern, nicht möglich gewesen. Und wir haben das gemacht. Es ist eine erstaunliche Geschichte, bei der wir neue Kameras, neue Objektive und neue Sensoren verwenden, während sich die Technologie weiterentwickelt.

Und dann die Raumstation. Spektakulär. Wir haben das Space Shuttle entworfen, um eine Raumstation zu bauen, und das haben wir getan. Wir wären nicht in der Lage gewesen, die Raumstation ohne das Shuttle zu heben oder zu montieren.

Halsell: Ich denke, es wird für die technischen Fähigkeiten in Erinnerung bleiben, die es kombiniert hat. Ich denke, es wird als das Fahrzeug in Erinnerung bleiben, das die Internationale Raumstation gebaut hat, aus der hoffentlich bahnbrechende wissenschaftliche Entdeckungen - entweder Biowissenschaften oder Materialwissenschaften - hervorgingen oder es unseren Fähigkeiten ermöglichten, in den Kosmos vorzudringen.

Virts: Es wurde entwickelt, um Menschen im Weltraum arbeiten zu lassen. Und es ist gelungen. Es ist Raumflug Routine geworden.

Wir konnten sechs oder sieben Astronauten starten, Satelliten reparieren, Satelliten starten, neue Technologien ausprobieren und Experimente durchführen. Die größte Krönung ist der Bau der Raumstation. Es war wirklich sehr erfolgreich, wenn man es von dem Punkt aus betrachtet, warum wir das Space Shuttle gebaut haben. Es ist getan, was es tun sollte.

ProfoundSpace.org: Wenn du ein Stück des Shuttles als Souvenir behalten könntest, was wäre es?

RobinsonIch würde sagen, ein INU, eines der Navigations-Gyroskope, weil es spektakulär ist, wie genau sie für die Technologie der 1970er Jahre sind. Ja, ich denke das wäre wirklich sehr cool. Aber andererseits bin ich ein echter Nerd.

Virts: Was würde ich wollen? Ich bin ein Shuttle-Pilot, also würde ich mit einem Steuerknüppel fahren.

Coleman: Ich würde wahrscheinlich einen der Schalter nehmen, der der Schalter für das Chandra-Röntgenobservatorium war [Coleman war auf der Shuttle-Mission, die Chandra einsetzte]. Oder der, der der große Killschalter war, mit dem ich regelmäßig fotografiert wurde, um die Chandra-Leute zu bedrohen.

Massimino: Ich denke, ich hätte gerne den Steuerknüppel für das Remote-Manipulator-System, weil ich das im Weltraum nutzte, und ich komme aus einem Roboter-Hintergrund. Das wäre wahrscheinlich das bedeutungsvollste Stück für mich.

Tani: Es würde Spaß machen, etwas Kleines zu haben. Auf dem C-3-Panel befinden sich Abdeckungen - Switchguards - auf der Mittelkonsole zwischen dem Kommandanten und dem Piloten. Es würde Spaß machen, eines dieser Cover zu nehmen und es auf dem Schreibtisch zu haben.

Halsell: Früher haben wir mit Hasselblad-Kameras Bilder aufgenommen, die ein sehr spezifisches Rauschen aufweisen. Es war alles sehr alt und archaisch und nicht digital. Aber das war der Klang des Raumes, weil im Hintergrund immer jemand Bilder machte.

Vielleicht möchte ich eine dieser Hasselblad-Kameras haben. Vielleicht geben sie mir eins, weil sie sie nicht mehr benutzen. Sie sind jetzt alle digital geworden.

Fincke: Ich kann nicht an ein bestimmtes Stück denken, weil sie alle so gut zusammenarbeiten. Es ist eine erstaunliche Maschine.

ProfoundSpace.org: Können Kinder immer noch Astronauten werden?

Virts: Nun, es gibt noch ein Weltraumprogramm. Wir haben gerade eine neue Klasse angeheuert, und diese Leute werden nur für Flüge auf Raumstationen eingesetzt. Wir fliegen also immer noch zur Raumstation - wir haben einfach keine Rakete, die wir nach STS-135 aus Amerika starten können.

Coleman: [Kinder] brauchen kein Space Shuttle. Sie müssen nur wissen, dass Platz da ist. Ich denke, wenn wir es schaffen, einen Weg zu finden, die Raumstation zu ihnen nach Hause zu bringen - wir sollten einen Today in Space haben, weißt du, eine kleine Sache, nur um zu erkennen, dass du nicht auf ein Space Shuttle warten musst starten. Leute leben dort [auf der Raumstation]. Jeden Tag.

Massimino: Ja, ich denke es ist möglich. Die Arten von Missionen, die wir machen werden, könnten ein bisschen anders sein. Aber wir brauchen immer neue Astronauten, und ich denke, wir werden auch in Zukunft weitermachen.

Tani: Absolut. Ich denke nicht, dass es ein gutes Karriereziel ist; Das ist es wirklich nicht, denn 99,9 Prozent der Menschen werden enttäuscht sein. Aber es ist eine gute Richtung zu gehen, und es ist eine gute Sache, am Horizont zu haben. Also ermutige ich sie auf jeden Fall.

Halsell: Ich denke absolut, denn wir werden noch mehr Astronauten auf der Internationalen Raumstation stationieren lassen. Ich vermute, dass wir, sobald wir die Transportmöglichkeiten geschaffen haben, die Leute in dreimonatigen Intervallen auslagern werden, im Gegensatz zu sechsmonatigen Intervallen.

Es gibt Leute wie Mr. [Bob] Bigelow und sein Interesse, eine eigene Station zu bauen, was meiner Meinung nach sehr viel Verdienst hat; Ich hoffe, er ist weiterhin erfolgreich.

Wenn ich diese Destinationen besuche und sie dann mit einer Infrastruktur verschiedener kommerzieller und staatlicher Transportmittel unterstütze, würde ich sagen, dass die Zukunft rosig ist. Die Tatsache, dass wir das Shuttle gerade beenden - obwohl es für uns alle bittersüß ist, die einen Großteil unserer Karriere damit verbracht haben, wird es uns in gewisser Weise ermöglichen, die nächsten Schritte zu unternehmen.

ProfoundSpace.org, der leitende Redakteur Tariq Malik, hat zu dieser Geschichte beigetragen. Sie können ProfoundSpace.org Senior Writer Mike Wall auf Twitter folgen: @michaeldwall. Besuchen Sie ProfoundSpace.org für vollständige Berichterstattung über Atlantis 'letzte Mission STS-135 oder folgen Sie uns @Spacedotcom und auf Facebook.