Sehen Sie sich das X-37B Space Plane Land in der Nähe eines Space Shuttle Modells an

Zwei Generationen von wiederverwendbaren Raumflugzeugen standen sich über das Wochenende gegenüber - oder eher von Angesicht zu Angesicht.

Am Sonntag (7. Mai) landete das robotische X-37B-Raumflugzeug der US-Luftwaffe im Kennedy Space Center (KSC) der NASA in Florida und schloss eine Mission ab, die beispiellose 718 Tage dauerte.

Als der X-37B den Asphalt in der Shuttle Landing Facility (SLF) des KSC heruntersausen ließ, fuhr er an einem Space Shuttle der NASA vorbei. Die Gegenüberstellung war aus mehreren Gründen erschütternd. Zunächst zeigt die Paarung, wie klein der X-37B ist; es sieht ein Spielzeug neben dem riesigen Shuttle aus. (Tatsächlich könnten zwei X-37B-Fahrzeuge in die Nutzlastbucht der Raumfähre passen.) [Die vierte Mystery-Mission der X-37B in Fotos]

Und warum ist eine Space Shuttle vor dem SLF geparkt? Das Shuttle-Programm der NASA endete im Juli 2011, und alle drei überlebenden Weltraum-Orbiter sind in Museen im ganzen Land ausgestellt. Endeavour ist im California Science Center in Los Angeles zu sehen, Discovery befindet sich im National Air and Space Museum im Raum Washington, D.C., und Atlantis befindet sich im KSC Visitor Complex (im Inneren eines schillernden Museums).

Wie sich herausstellt, handelt es sich bei dem Shuttle, das sich auf dem SLF befindet, um ein Originalmodell aus Holz und Plastik namens Inspiration. Es wurde ursprünglich 1972 von Rockwell International (damals bekannt als North American Rockwell) gebaut, um das letztlich erfolgreiche Angebot des Unternehmens zu unterstützen, die echten Orbiter für die NASA zu bauen.

Über 20 Jahre lang war Inspiration vor der US-amerikanischen Astronaut Hall of Fame in Titusville, Florida, westlich des KSC, geparkt. Aber im Januar 2016 haben die neuen Besitzer des Modells, LVX System, es in einen nahe gelegenen Arbeitshof verlegt. Dann, im April desselben Jahres, wurde Inspiration an das SLF geliefert, wo die Arbeiter das Fahrzeug weiter renovieren.

Schließlich wird Inspiration mit dem Schiff entlang der Wasserstraßen Amerikas reisen und den Menschen im ganzen Land ermöglichen, ein Space Shuttle in voller Größe (oder zumindest ein Modell) zu sehen, sagten Vertreter des LVX-Systems.

Es ist bekannt, dass die Air Force zwei X-37B-Fahrzeuge besitzt, die jeweils von Boeing gebaut wurden. Die 29 Fuß langen (8,8 Meter) Raumflugzeuge starten vertikal und landen horizontal, genau wie das Raumschiff es getan hat.

Diese zwei X-37B haben insgesamt vier erdumkreisende Missionen geflogen, von denen jede länger war als ihre Vorgänger. Der erste Flug, bekannt als OTV-1 (Abkürzung für Orbital Test Vehicle-1), startete im April 2010 und dauerte 224 Tage. OTV-2 begann im März 2011 und blieb 468 Tage in der Luft; OTV-3 hob im Dezember 2012 ab und landete 674 Tage später. OTV-4, die soeben beendete Mission, wurde am 20. Mai 2015 gestartet.

Alle vier OTV-Flüge starteten von der Cape Canaveral Air Force Station, die neben dem KSC liegt. Die ersten drei landeten auf der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien; OTV-4 war der erste, der im SLF landete, der vor dem Sonntag keinen Touchdown seit der Landung der Raumfähre Atlantis im Juli 2011 gesehen hatte.

Es ist nicht klar, was das X-37B tut, während es die Erde umkreist; die meisten Nutzlasten und Aktivitäten des Fahrzeugs sind klassifiziert. Aber Air Force-Beamte haben gesagt, dass das Hauptziel des X-37B-Programms das Testen von Technologien für zukünftige Raumfahrzeuge und wiederverwendbare Raumflugsysteme und die Durchführung von Experimenten im Weltraum und die Rückkehr zur Erde beinhaltet.