Finde den Mars am Nachthimmel, bevor er verschwindet

Ein Raumfahrzeug, das den Mars umkreist, hat Kohlendioxidschnee entdeckt, der auf den Roten Planeten fällt, wodurch der Mars zum einzigen Körper im Sonnensystem wird, von dem bekannt ist, dass er dieses seltsame Wetterphänomen beherbergt.

Der Schnee auf dem Mars fiel während des Marswinters zwischen 2006 und 2007 aus Wolken um den Südpol des Planeten. Wissenschaftler entdeckten ihn erst, nachdem er die Beobachtungen des Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) der NASA gesichtet hatte. Der Mars-Südpol beherbergt ganzjährig eine gefrorene Kohlendioxid- oder "Trockeneis" -Kappe, und die neue Entdeckung könnte helfen zu erklären, wie sie sich gebildet hat und fortbesteht, sagten Forscher.

"Dies sind die ersten definitiven Erkennungen von Kohlendioxid-Schneewolken", sagte Hauptautor Paul Hayne vom NASA Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Kalifornien, in einer Stellungnahme. "Wir stellen fest, dass die Wolken aus Kohlendioxid bestehen - Flocken von Marsluft - und sie sind dick genug, um Schneefall an der Oberfläche zu bilden."

Der Fund bedeutet, dass der Mars zwei verschiedene Arten von Schneefall aufweist. Im Jahr 2008 beobachtete der Phoenix-Lander der NASA Wassereis-Schnee - das Zeug, mit dem wir hier auf der Erde vertraut sind - und fiel in der Nähe des Nordpols des Roten Planeten. [7 Größte Mysterien des Mars]

Hayne und sein Team untersuchten Daten, die das Mars Climate Sounder-Instrument während des Winters 2006/2007 des Roten Planeten gesammelt hatte. Dieses Instrument misst die Helligkeit in neun verschiedenen Wellenlängen des sichtbaren und infraroten Lichts und ermöglicht es den Wissenschaftlern, wichtige Eigenschaften der Partikel und Gase in der Mars-Atmosphäre zu lernen, z. B. ihre Größe und Konzentration.

Das Forschungsteam untersuchte Messungen, die der Mars Climate Sounder bei der Betrachtung von Wolken - darunter ein 500 Meilen breiter Gigant - direkt von oben und von der Seite zur Seite gemacht hat. Diese kombinierten Beobachtungen zeigten deutlich, dass Trockeneisschnee durch den Himmel des Roten Planeten fiel, sagten Forscher.

"Ein Anhaltspunkt für Schnee ist, dass die Kohlendioxid-Eispartikel in den Wolken groß genug sind, um während der Lebensdauer der Wolken zu Boden zu fallen", sagte Co-Autor David Kass, ebenfalls von JPL. "Ein anderer kommt von Beobachtungen, wenn das Instrument auf den Horizont gerichtet ist, anstatt auf der Oberfläche."

"Die Infrarotspektren der Wolken, die aus diesem Winkel betrachtet werden, sind eindeutig Kohlendioxid-Eispartikel, die sich bis zur Oberfläche erstrecken", fügte Kass hinzu. "Auf diese Weise kann der Mars Climate Sounder die Partikel in der Atmosphäre vom Trockeneis auf der Oberfläche unterscheiden."

Die Astronomen sind sich immer noch nicht ganz sicher, wie das Trockeneis, das die Südpolkappe des Mars trägt - der einzige Ort, an dem gefrorenes Kohlendioxid das ganze Jahr über auf der Oberfläche des Planeten existiert - abgelagert wird. Es könnte von Schneefall kommen, oder das Material könnte auf Bodenhöhe aus der Luft gefrieren, sagten Forscher.

"Die Feststellung von Schneefall könnte bedeuten, dass die Art der Ablagerung - Schnee oder Frost - irgendwie mit der Erhaltung der Restkappe von Jahr zu Jahr zusammenhängt", sagte Hayne.

Trockeneis erfordert Temperaturen von etwa minus 193 Grad Fahrenheit (minus 125 Celsius), um zu betonen, wie kalt die Marsoberfläche ist.

Die Studie wird in einer kommenden Ausgabe des Journal of Geophysical Research veröffentlicht werden. Hayne führte die Forschung während eines Postdocs am Caltech in Pasadena durch.

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