Launchspace Pitches Debris Kehrmaschine, die als Satelliten-Tracker verdoppelt

COLORADO SPRINGS - Launchspace Technologies Corp. schlägt vor, Plattformen, die so groß wie Fußballfelder sind, in eine niedrige Erdumlaufbahn zu befördern, um Weltraummüll aufzufangen. Die Plattformen würden auch mit Sensoren ausgestattet sein, die US-Regierungsbehörden bei der Erkennung und Verfolgung von Satelliten und Trümmern im Orbit unterstützen.

Der patentierte Plan von Launchspace Technologies zur Säuberung von Trümmern fordert die Entsendung von Trümmersammeleinheiten in die äquatoriale Umlaufbahn, um Trümmer mit einer Größe von 1 bis 5 cm zu erfassen. Diese Trümmer seien ein ernstes Problem für Regierungs- und kommerzielle Satellitenbetreiber, da sie weitgehend unerkennbar und unvermeidlich seien, sagte Marshall Kaplan, Chief Technology Officer von Launchspace Technologies aus Bethesda, Maryland.

Während sich Unternehmen darauf vorbereiten, Konstellationen von Kleinsatelliten für die Erdbeobachtung und weltweite Breitbanddienste auf den Markt zu bringen, sollten Unternehmen und Regierungsbehörden zusammenarbeiten, um stark befahrene Umlaufbahnen zwischen 600 und 1.200 Kilometern zu säubern. [7 wilde Ideen zum Aufräumen Space Junk]

"In den nächsten Jahren sind mehrere tausend neue Satelliten für den Start in eine erdnahe Umlaufbahn geplant", sagte Kaplan. "Das wird die Trümmerproblematik viel schlimmer machen. Irgendwann wird niemand mehr wissen, wann es so viele Kollisionen geben wird, dass wir nicht mehr in der Lage sein werden, sicher in einer niedrigen Erdumlaufbahn zu operieren."

Um zu verhindern, dass Trümmer die begehrtesten Bahnen ruinieren, schlägt Launchspace Technologies vor, Trümmerauffangeinheiten mit austauschbaren, maschenförmigen Aufprallschutzscheiben in Orbits zu schicken, die so geformt und synchronisiert sind, dass Trümmer beim Überqueren des Äquators entfernt werden . Der Plan sieht vor, Fahrzeuge, die ebenfalls auf äquatorialer Umlaufbahn sind, zu warten, um die Debris Collection Units von einem Ort zum anderen zu bewegen. Schließlich könnte die vorgeschlagene Konstellation eine Orbital-Wartungs- und Remanufacturing-Einrichtung umfassen, in der alte Debris Impact Pads wiederaufbereitet werden könnten, um neue Pads oder andere Produkte zu schaffen.

Kaplan schätzt, dass das gesamte System zur Säuberung von Trümmern "Dutzende von Milliarden Dollar kosten würde", und fügt hinzu, dass die Kosten, nichts zu tun und den Zugang zu Schlüsselbahnen zu verlieren, "in Billionenhöhe sind".

Um den Aufräumprozess einzuleiten, schlägt Launchspace Technologies vor, eine öffentlich-private Partnerschaft zur Finanzierung von Demonstrationsflügen von Aufbereitungseinheiten für den Weltraum einzurichten, die mit Sensoren zur Weltraumlageerfassung ausgestattet sind. Von ihrem Standpunkt in der äquatorialen Umlaufbahn aus könnten die Sensoren Satelliten und Trümmer besser erkennen und verfolgen als bodengestützte Instrumente. Regierungsbehörden, die das Projekt unterstützen, könnten Daten verwenden, die von den Sensoren gesammelt wurden, um die Aktivitäten im Bereich der nationalen Sicherheit zu stärken und den Weltraumverkehr zu managen, sagte Kaplan.

Launchspace Technologies arbeitet mit Robert Walker, Executive Chairman der Lobbying-Firma Wexler & Walker Public Policy Associates aus Washington und ehemaliger Vorsitzender des House Science Committee, zusammen, um den Plan zu fördern. Walker sagte, er stelle sicher, dass politische Entscheidungsträger in der Regierung und in der breiteren Raumgemeinschaft den Vorschlag verstehen.

"Ich denke, es hat ein großes Potenzial, eine öffentlich-private Partnerschaft von der Art zu sein, nach der die Trump-Administration sucht", sagte Walker gegenüber SpaceNews. "Es löst ein echtes Problem im Weltraum. Sowohl die Unternehmen als auch die Militärbehörden, die Weltraumressourcen fliegen, haben Interesse daran, so viel Müll wie möglich in den Umlaufbahnen zu beseitigen, die sie benutzen."

Obwohl die Müllsammlungskampagne als öffentlich-private Partnerschaft beginnen würde, sieht Kaplan das Projekt als eigenständiges Handelsunternehmen an. Zusätzlich zur Bereitstellung von Weltraumsituationsbewußtseindaten und Raumverkehrsmanagementdiensten für Regierungsbehörden könnten die weltraumgestützten Plattformen Trümmer beseitigen, die bestimmte US-Regierungs-, internationale oder kommerzielle Satelliten bedrohen.

"Wenn es so viel Schutt gibt, dass Sie Schutz für Satelliten benötigen, könnte ein Operator uns anstellen, um Trümmer um seine Konstellation selektiv zu entfernen", sagte Kaplan. "Andere Betreiber würden sagen, 'Wie kann ich es mir leisten, das Gleiche nicht zu tun.'"

In der Vergangenheit konzentrierten sich die meisten Trümmersanierungspläne auf die Beseitigung großer Objekte, einschließlich stillgelegter Satelliten und verbrauchter Oberstufen. Diese Objekte stellen keine ernsthafte Bedrohung für existierende Satelliten dar, da sie verfolgt und gemieden werden können, sagte Kaplan, der in den 1970er Jahren als Professor für Luft- und Raumfahrttechnik an der Pennsylvania State University mit dem Studium der orbitalen Trümmersuche begann.

"Die erdnahe Zone ist groß genug, dass es nur einen bekannten Vorfall gab, bei dem zwei Satelliten in den letzten 60 Jahren kollidierten", sagte Kaplan. "Es gab jedoch Tausende von aufgezeichneten kleinen Trümmerhits auf Satelliten."

"Das Bevölkerungswachstum von kleinen Trümmern ist instabil und wird die Ursache für einen Orbitalstau sein", sagte Kaplan und verwies auf das Problem, das NASA-Wissenschaftler Donald Kessler 1978 in einem Papier hervorgehoben hat. Jede Kollision im Orbit erzeugt Trümmer, die die Wahrscheinlichkeit zusätzlicher Kollisionen erhöhen. Die eventuelle Kaskade würde gefährliche Trümmerwolken erzeugen.

"Durch die kontinuierliche Entfernung eines Teils der kleinen Trümmerpopulation können die Flugsicherheit und der freie Zugang zum Weltraum dauerhaft aufrechterhalten werden", sagte Kaplan. "Dies ist ein permanentes System. Sie können es nicht einmal tun und weggehen."