NASA-Raumfahrzeug tritt um Asteroid Vesta ein - ein Raum zuerst

Eine unbemannte NASA-Sonde machte am Samstag (16. Juli) 117 Millionen Meilen von der Erde zurück, als sie den riesigen Asteroiden Vesta erreichte und damit das erste Raumfahrzeug war, das jemals ein Objekt im Asteroidengürtel des Sonnensystems umkreiste.

Die Raumsonde Dawn kam nach einer vierjährigen Verfolgungsjagd in den Orbit um Vesta und wird etwa ein Jahr lang den riesigen Weltraumfelsen untersuchen, bevor sie zu einem weiteren Asteroiden mit dem Namen Ceres fährt.

Vesta ist ein riesiger Asteroid von der Größe des US-Bundesstaates Arizona und gleichzeitig der hellste Asteroid im Sonnensystem. Es befindet sich im Asteroidengürtel, einem Band aus Felsobjekten, das die Sonne zwischen den Bahnen von Mars und Jupiter umkreist. [Fotos: Asteroid Vesta und NASA Dawn Probe]

"Heute feiern wir einen unglaublichen Forschungs-Meilenstein, als ein Raumschiff zum ersten Mal die Umlaufbahn um ein Objekt im Asteroiden-Hauptgürtel eröffnet", sagte NASA-Chef Charles Bolden in einer Erklärung. "Dawns Studium des Asteroiden Vesta stellt eine große wissenschaftliche Errungenschaft dar und weist auch den Weg zu zukünftigen Zielen, wohin Menschen in den kommenden Jahren reisen werden. Präsident Obama hat die NASA angewiesen, bis 2025 Astronauten auf einen Asteroiden zu schicken, und Dawn sammelt entscheidende Daten das wird diese Mission informieren. "

Die größten Asteroiden des Sonnensystems aus nächster Nähe

Die NASA startete 2007 die 466 Millionen US-Dollar-Mission "Dawn", um die größten Asteroiden im Asteroidengürtel zu erforschen. Vesta ist 330 Meilen (530 Kilometer) breit, groß genug, dass die Astronomen es für einen Protoplaneten halten. Astronomen verstehen nicht, warum der Asteroid so hell ist und hoffen, dass Dawn auf diese und andere Geheimnisse von Vesta antworten wird.

Nach dem Studium von Vesta in beispiellosem Detail wird erwartet, dass die Dawn-Sonde ihr Ionenantriebssystem hochfeuert, um die Umlaufbahn zu verlassen und nach Ceres zu fliegen - ein so großes Objekt, dass es der größte Asteroid im Sonnensystem ist und offiziell als Zwergplanet bezeichnet wird. Ceres ist etwa 990 km breit. Dawn wird dieses Ziel im Jahr 2015 erreichen, sagten NASA-Beamte. [7 seltsamste Asteroiden im Sonnensystem]

Dawn startete im September 2007 und hat mehr als 1,7 Milliarden Meilen (2,7 Milliarden km) auf der Reise nach Vesta zurückgelegt.

Kurz nachdem Dawn in Vesta angekommen war, strahlte das Raumschiff eine Nachricht an die Erde, um ihre NASA-Controller im Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, auf den Meilenstein aufmerksam zu machen. Aber die genaue Ankunftszeit des Asteroiden ist noch nicht bekannt, sagten NASA-Beamte. Die Missionsleiter schätzten ursprünglich, dass die Ankunftszeit gegen 10 Uhr sein würde. PDT Freitag (15. Juli; 01.00 Uhr EDT Samstag).

"Die Zeit der Gefangennahme von Dawn hing von Vestas Masse und Schwerkraft ab, die bisher nur geschätzt wurde", sagten Missionsleiter in einer Erklärung. "Die Masse des Asteroiden bestimmt die Stärke seiner Anziehungskraft."

Je massereicher Vesta ist, desto stärker wird seine Schwerkraft sein und hätte Dawn früher als erwartet in den Orbit gebracht, fügten sie hinzu. Wenn der Asteroid weniger massiv ist, wäre die Gravitationskraft schwächer und Dawn hätte länger gebraucht, um die Umlaufbahn zu erreichen.

Missionen zum Asteroiden

Aber die Ankunftszeit beiseite, lodert die Dawn-Sonde ganz sicher eine neue Spur im Raum, sagten NASA-Beamte.

Während frühere Missionen der NASA und anderer Weltraumorganisationen Raumschiffe geschickt haben, um Asteroiden zu besuchen, befand sich keines dieser Ziele im Asteroidengürtel.

Im Jahr 2000 ging die erdnahe Asteroid Rendezvous Shoemaker (oder NEAR Shoemaker) Sonde in den Orbit um den Asteroiden Eros und landete schließlich auf dem Weltraumfelsen am Ende ihrer Mission. Japans Hayabusa-Mission schickte eine Sonde, um Proben vom Asteroiden Itokawa zu sammeln . Diese Mission hat letztes Jahr winzige Itokawa-Körner auf die Erde gebracht.

Die Mission von Dawn wurde erstmals 2001 von der NASA genehmigt, ein Jahr nach der Ankunft der NEAR Shoemaker in Eros. Aber Budgetausgaben veranlassten die NASA, die Mission im März 2006 zu annullieren, die Aufschrei unter Forschern löste. Die NASA hat die Mission wenige Wochen nach ihrer Annullierung wieder eingesetzt.

Die NASA plant nun, eine neue Asteroidenmission namens Osiris-Rex in einem Raumfahrzeug zu einem erdnahen Asteroiden im Jahr 2016 zu starten und Proben aus dem Weltraumgestein im Jahr 2020 zu sammeln. Diese Mission wird voraussichtlich alle Proben, die sie im Jahr 2023 zur Erde sammelt, zurückgeben.