Saturday Night Sky: Sehen Sie den Mond, Plejaden und einen roten Stern zusammen

Der langlebige Opportunity Mars-Rover der NASA steht kurz vor dem Marathon auf dem Roten Planeten.

Opportunity hat nun 26.094 Meilen (41,994 Kilometer) zurückgelegt, seit er im Januar 2004 auf dem Mars landete. Der Rover ist nur noch 200 Meter vom Marathon-Meilenstein entfernt, teilten NASA-Vertreter heute (10. Februar) mit. Ein olympischer Marathon ist 26.219 Meilen (42.195 km) lang.

Die Gelegenheit sollte den Meilenstein überschreiten, wenn er sein nächstes Ziel am westlichen Rand des 22 km langen Endeavour Kraters erreicht. Dieses Ziel, das treffend als "Marathon Valley" bezeichnet wird, scheint verschiedene Arten von Tonmineralien zu beherbergen - ein Zeichen dafür, dass es vor langer Zeit neutralem (statt saurem) flüssigem Wasser ausgesetzt war. [Neueste Fotos der Gelegenheits-Mars]

"Als Opportunity vor elf Jahren in seiner Hauptmission war, konnte niemand sich vorstellen, dass dieses Fahrzeug einen Marswinter überleben würde, ganz zu schweigen davon, einen Marathon auf dem Mars zu absolvieren", sagte Opportunity-Projektleiter John Callas vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien Erklärung.

"Jetzt ist diese Errungenschaft in greifbare Nähe gerückt, da sich Opportunity einem strategischen Wissenschaftsziel nähert", fügte Callas hinzu. "Was am wichtigsten an der Langlebigkeit und der Fahrdistanz ist, die die Mission fortsetzt, sind keine numerischen Schwellenwerte, sondern die Fülle an wissenschaftlichen Informationen, die über den Mars zurückfließen, was durch diese Taten möglich wurde."

Opportunity hält den Rekord für die längste Strecke, die auf der Oberfläche einer anderen Welt gefahren wird. Der zweite Platz gehört dem Lunokhod 2-Mond-Rover der ehemaligen Sowjetunion, der 1973 39 Kilometer zurücklegte.

Opportunity und sein Zwilling, Spirit, landeten im Jahr 2004 drei Wochen auseinander und wurden mit der Suche nach Spuren vergangener Wasseraktivitäten auf dem Mars beauftragt. Die beiden Roboter in der Größe eines Golfwagens fanden viele solcher Beweise und erforschten dann den Roten Planeten, der ihre ursprünglichen dreimonatigen Hauptmissionen weit übertraf.

Spirit hörte 2010 auf mit der Erde zu kommunizieren und wurde ein Jahr später für tot erklärt. Opportunity bleibt aktiv und erforscht Endeavour's Rand seit August 2011.

Aber Opportunity zeigt einige Anzeichen seines fortgeschrittenen Alters. Der Roboterarm des Rovers ist schon seit geraumer Zeit arthritisch, und vor kurzem hatte Opportunity Probleme mit seinem Flash-Speicher, der Daten speichern kann, wenn das Gerät ausgeschaltet ist.

Daher hat das Opportunity-Team jeden Tag die Daten des sechsrädrigen Roboters zur Erde zurückgeschickt (über NASAs Mars Odyssey und Mars Reconnaissance Orbiter), bevor der Rover für die Nacht abgeschaltet wird. Sie planen, in den nächsten Wochen neue Software hochzuladen, um das Flash-Speicherproblem zu beheben.

Allerdings können Finanzierungsfragen und nicht Gesundheitsprobleme den Rover letztendlich zum Erliegen bringen: Das vom Weißen Haus vorgeschlagene Budget für das Geschäftsjahr 2016, das letzte Woche veröffentlicht wurde, stellt der Mission von Opportunity kein Geld zur Verfügung.

Das ist jedoch kein Todesurteil für den Rover. NASA-Beamte sagten, dass sie die Mission in der Zukunft überprüfen und bewerten werden, ob die Finanzierung finanziert werden sollte, um Opportunity in Gang zu halten. (Genau das ist im letzten Jahr tatsächlich geschehen; der Rover wurde auch aus dem Haushaltsplan des Weißen Hauses für 2015 ausgeschlossen.)

Es kostet etwa 14 Millionen Dollar pro Jahr, Opportunity zu betreiben.