Kometen und Erde haben Seltene Enge Begegnungen

Die NASA-Raumfähre Columbia ist heute (16. Januar) vor 10 Jahren auf einer Mission abgeflogen, die sich als letzte für den Orbiter und seine sieben Astronauten-Crew herausstellte.

Columbia zerbrach beim Wiedereintritt in die Erdatmosphäre am 1. Februar 2003. Der tragische Unfall zerstörte das Shuttle, forderte das Leben aller sieben Astronauten an Bord und signalisierte den Beginn des Endes des altehrwürdigen Shuttle-Programms der NASA, das im Juli 2011 in den Ruhestand ging 30 Jahre Orbitalservice.

"Wenn wir keinen Unfall mit Columbia gehabt hätten, würden wir wahrscheinlich immer noch die Raumfähre fliegen", sagte Wayne Hale, der als Flugleiter für 40 Shuttle-Missionen im Johnson Space Center der NASA in Houston diente, bevor er Manager des Shuttles wurde Programm im Jahr 2005.

"Zu der Zeit sprachen wir über das Fliegen des Shuttles nach dem Jahr 2020", sagte Hale zu ProfoundSpace.org. [Fotos: Die Columbia Space Shuttle Tragödie]

Die zweite Shuttle-Tragödie

Columbia war die erste Raumfähre, die den Orbit erreichte, und startete am 12. April 1981 auf der Erstmission des Programms.

Der Orbiter startete im Laufe der Jahre 27 Mal. Der letzte, am 16. Januar 2003, startete den Columbia STS-107-Flug, eine Forschungsmission, die mehr als 80 Experimente durchführte, die eine Vielzahl von Fragen in Bereichen von der Biologie bis zur Fluidphysik untersuchten.

Tragischerweise schafften es Columbia und ihre Crew - Commander Rick Husband, Pilot Willie McCool und die Missionsspezialisten Michael Anderson, Kalpana Chawla, David Brown, Laurel Clark und Ilan Ramon - nie nach Hause.

Eine Unfalluntersuchungsstelle kam später zu dem Schluss, dass ein Schaumbrocken den Außenbehälter des Shuttles abriss und während des Starts die Vorderkante des Columbia-Flügels traf, ein Loch in den Hitzeschild des Shuttles schlug und ihn den extremen Temperaturen beim Wiedereintritt verwehrte.

Das Columbia-Desaster war die zweite große Tragödie für das Shuttle-Programm. Der erste kam am 28. Januar 1986, als das Shuttle Challenger - das durch den Ausfall eines O-Rings auf seinem rechten Feststoffraketenbooster gescheitert war - 73 Sekunden nach dem Start explodierte und alle sieben Besatzungsmitglieder an Bord tötete.

Hale hat beide Unfälle als vermeidbar beschrieben, die Folge von menschlichem Versagen und mangelnder Aufmerksamkeit für Details.

"Wir dachten, wir wären besser als wir", sagte er über das Columbia-Desaster. "Wir sind übermütig geworden. Wir dachten, wir hätten ein ausgereiftes Fahrzeug, das in einer wohlverstandenen Umgebung fliegt, und nichts könnte weiter von der Wahrheit entfernt gewesen sein."

Der Anfang vom Ende

Der Columbia-Unfall hatte weitreichende Folgen, nicht nur für die Freunde und Familien der Astronauten, die an diesem Tag verloren waren.

Die Shuttles wurden 2 1/2 Jahre lang geerdet und im Juli 2005 wieder in Betrieb genommen, nachdem neue Sicherheitswerkzeuge und Prüfprotokolle für Hitzeschilde entwickelt worden waren. Und die Tragödie setzte den endgültigen Rückzug der Shuttle-Flotte in Gang, die 2004 angekündigt und 2011 offiziell wurde.

Heute sind alle verbliebenen Raumfähren der NASA - Discovery, Atlantis und Endeavour sowie der Prototyp Enterprise - Museumsexponate. Die Raumfahrtbehörde entwickelt ein neues kapselbasiertes Raumfahrzeug namens Orion für die Erforschung des Weltraums und plant, sich auf neue private Raumschiffe zu verlassen, um Astronauten für Reisen zur und von der Internationalen Raumstation in eine erdnahe Umlaufbahn zu befördern. Bis diese neuen Raumfahrzeuge in Betrieb genommen werden, ist die NASA jedoch auf Russland angewiesen, um Besatzungen in den Weltraum zu bringen.

"Präsident [George W.] Bush hat damals entschieden, dass wir andere Dinge tun müssen", sagte Hale. "Es hat den gesamten Komplex verändert. Nicht nur, dass der Präsident beschlossen hat, das Shuttle abzutreten, sondern auch andere Perspektiven, die besagen, dass wir im Weltraum explorieren müssen, oder vielleicht den kommerziellen Weltraumtransport beginnen - all diese Dinge kamen nach Kolumbien."