Asteroidenphaethons Erdfliegen, am nÀchsten bis 2093, aufgenommen vom Arecibo-Observatorium

Bilder vom Arecibo-Observatorium in Puerto Rico zeigen eine massive Annäherung des Weltraumfelsens an die Erde am 16. Dezember.

Der Asteroid 3200 Phaethon zipte innerhalb von etwa 10 Millionen Kilometern der Erde oder etwa 27 mal so weit von der Erde zum Mond. Dies war die engste Annäherung des Weltraumfelsens an unseren Planeten seit 1974 (als er am 16. Dezember auch flog). Phaethon wird bis zum 14. Dezember 2093 nicht wieder so nah an der Erde sein. [In Bildern: Potentiell gefährliche Asteroiden]

Die Bilder, obwohl körnig, haben Forschern geholfen, die Größe von 3200 Phaethon und einige seiner physikalischen Eigenschaften zu klären, nach einer Aussage der NASA. Das Gestein scheint ungefähr kugelförmig zu sein, mit einem Durchmesser von ungefähr 6 Meilen (6 km) oder ungefähr 1 km (1 km) größer als frühere Schätzungen, so die Aussage.

Die Bilder von 3200 Phaethon zeigen, dass es auch "eine große Konkavität, oder Depression, mindestens mehrere hundert Meter in der Nähe seines Äquators und eine auffällige dunkle, kreisförmige Eigenschaft in der Nähe eines der Pole" hat, heißt es in der Erklärung. Das dunkle Merkmal könnte ein Krater oder eine Vertiefung sein, die nicht das Licht reflektiert, das von Arecibos Radarinstrument emittiert wird, sagte Patrick Taylor, ein Wissenschaftler der Universities Space Research Association (USRA) und Gruppenleiter für Planetary Radar am Arecibo Observatory . Arecibo verfügt über das leistungsstärkste Radarsystem der Erde und wird vom NASA-Koordinierungsbüro für Planetenverteidigung eingesetzt, um "potentiell gefährliche Asteroiden" (PHAs) zu überwachen. Das Observatorium erlitt "leichte strukturelle Schäden", als der Hurrikan Maria am 20. September landete.

"Arecibo ist ein wichtiges globales Gut, das aufgrund seiner einzigartigen Fähigkeiten für die planetare Verteidigung von entscheidender Bedeutung ist", sagte Joan Schmelz von der Universities Space Research Association (USRA) und stellvertretender Direktor des Arecibo Observatory in der Erklärung. "Wir haben fleißig daran gearbeitet, es wieder in Gang zu bringen, seit der Hurrikan Maria Puerto Rico verwüstet hat."

Phaethon könnte einmal ein Kometen gewesen sein, was bedeutet, dass es Wassereis in der Nähe seiner Oberfläche enthielt, das sublimieren würde, wenn es von der Sonne geflogen würde. Es ist auch wahrscheinlich, dass eine Spur von Trümmern, die von Phaethon zurückgelassen wurde, für den jährlichen Geminid-Meteorschauer verantwortlich ist.