Buchbesprechung: Sojourner, Ein Insiderblick auf die Mars Pathfinder Mission

Sojourner war eines der ersten Projekte der NASA und JPL, die schnellere, bessere und billigere Projekte in Auftrag gaben. Vor diesem Mandat war die Zuverlässigkeit einer Mission von größter Bedeutung und die Kosten waren entsprechend hoch. Der Vorgänger von Sojourner, die Cassini-Mission, kostete fast 1 Milliarde US-Dollar. Andererseits hatte die Mission Mars Pathfinder (Sojourner und der Lander) ein Gesamtbudget von 171 Millionen US-Dollar. Der Sojourner-Rover selbst war auf 25 Millionen US-Dollar für Design, Teile, Entwicklung, Montage, Tests und alle Operationen während der Mission begrenzt. Trotzdem oder vielleicht gerade deshalb gibt es viele Hinweise auf eine solide Unterstützung des Managements, gepaart mit den fast verzweifelten Versuchen der Arbeiter, Ressourcen und Zeit zu sparen. Das Buch ist ein Kompendium der Problemdefinitionen, der Versuchslösungen und der Konvergenz zu einer praktikablen Lösung, mit der Herr Mishkin und seine Kollegen mehr als 10 Jahre lang konfrontiert waren. Trotzdem machten die Fähigkeiten, der Glaube und die Ausdauer vieler Menschen Sojourner schneller, besser, billiger und vor allem erfolgreich.

Die Designwurzeln von Sojourner erstreckten sich auf den Prototyp des Lunar Surveyor Vehicle, der für den Mond geplant, aber nie verwendet wurde. Dieser fast zerstörte Roboter wurde von einem JPL-Bastler wiederbelebt, der sich für Fortbewegung, Fahrzeugfederung und autonome Peilung interessierte. Von diesem Anfang an spielt der Zufall eine Rolle, da zufällige Ereignisse dazu führten, dass dieser Rover oder einer seiner Nachkommen zur richtigen Zeit und vor den richtigen Leuten demonstriert wurde, um sicherzustellen, dass die Finanzierung fortgesetzt wurde. Die Erde selbst ist ein entmutigendes Reich für autonome Rover, aber der Mars war ein völlig neues Gebiet. Der Temperaturbereich war groß, 110F über die Dauer eines Tages. Das Gelände war uneben und unvorhersehbar, Sand konnte ein Rad erfassen oder ein Vorsprung könnte den Rover rollen. Vor allem die 20-minütige Kommunikation machte eine direkte Kontrolle unmöglich. Der erste Teil des Buches befasst sich hauptsächlich mit der Bekämpfung und Überwindung dieses Problems. Es wird beschrieben, wie Sie eine Lösung für eine akzeptable Körpergröße, eine optimale Anzahl von Rädern, eine fehlerverzeihende Federung und ein sicheres Leitsystem finden. Der spätere Teil des Buches befasst sich hauptsächlich mit den Herausforderungen der Integration der vielen Prototypen, ihrer Komponententests und der anschließenden Systemtests.

Das Buch entwirft nicht nur einen Roboter-Rover, sondern gibt auch einen Einblick in die Herausforderungen, denen sich jeder stellen muss, der die Rolle eines Systemingenieurs übernimmt. Diese Rolle besteht darin, die Bedürfnisse, Anforderungen und Erwartungen aller Akteure eines Projekts in Einklang zu bringen, damit es eine funktionierende Lösung gibt. Die Lösung ist nicht unbedingt für jeden optimal, da die Bedürfnisse aller oft direkt mit denen anderer in Konflikt stehen. Das Ergebnis ist, dass niemand vollkommen zufrieden oder vollkommen glücklich ist. Mr. Mishkin zeigt viel von der Persönlichkeit seiner Kollegen und sich selbst, wenn Kompromisse geschlossen, Geschäfte getätigt und der Rover zusammenkommt. Dies verleiht einem ansonsten etwas trockenen und technischen Buch eine wunderbare menschliche Note. Um sein Ziel zu erreichen, erhielt Herr Mishkin einige der besten Lobesworte für einen Systemingenieur: „Wenn Sie an einem Job arbeiten, passieren Dinge. Dinge werden erledigt “.

Obwohl dieses Buch angenehm zu lesen ist, ist es schwierig zu klassifizieren. Es gibt viele Diskussionen über die technischen Aspekte der Lösung von Problemen, die beim Entwerfen von Sojourner aufgetreten sind, aber es gibt zu wenig, um es als Entwurfsreferenz zu empfehlen. Die Herausforderungen, ein Systemingenieur in einem großen Projekt zu sein, werden klar und deutlich, aber es gibt wenig, was ein neuer Systemingenieur über die gewonnenen Erkenntnisse zu bieten hat. Es gibt viele Details zu den Fehlern, Fehlern und Komplikationen, die korrigiert werden mussten, aber es ist keine wirklich umfassende Geschichte von Sojourner. Darüber hinaus gibt es keine Präsentation der wissenschaftlichen Ergebnisse. Am Ende ist dieses Buch genau das, was es sein sollte, die persönlichen Erinnerungen eines technischen Experten aus einem spannenden und herausfordernden Projekt.

Ich habe es genossen, den historischen Faden zu sehen, den das Sojourner-Projekt zwischen Menschen und Ereignissen gewebt hat. Mir hat besonders gut gefallen, wie es das Mondrover-Projekt der 1950er Jahre mit dem Start der Spirit and Opportunity-Projekte verband. Außerdem konnte ich leicht den immateriellen Wert von Teamgeist, gegenseitiger Unterstützung und einer Arbeitsmoral erfassen, die über einen Gehaltsscheck hinausgeht. Dies ist ein Buch für Ingenieure, insbesondere für diejenigen, die sich für Robotik oder Weltraumforschung interessieren. Eine Person, die darüber nachdenkt, ein Systemingenieur zu sein, würde dieses Buch auch gerne lesen, um die erstaunlich guten Dinge zu sehen, zu denen Serendipity führen kann.

Rezension von Mark Mortimer

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