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Der größte Hitzeschild, der je für ein Raumschiff gebaut wurde, hat gerade seine Fahrt - die neue Orion-Weltraumkapsel der NASA - vor dem ersten Testflug des Flugzeugs Ende des Jahres hinter sich gebracht.

Ingenieure mit der NASA und Auftragnehmer Lockheed Martin arbeiteten zusammen, um den 16,5-Fuß (5 Meter) Hitzeschild für den bevorstehenden Teststart im Dezember zu installieren. Genannt Exploration Flight Test-1, die Mission zielt darauf ab, eine Orion-Kapsel 3.600 Meilen (5.794 Kilometer) in den Weltraum zu starten, dann das Handwerk zur Erde zurückkehren, wieder in die Atmosphäre und plätschern im Pazifischen Ozean.

Der Hitzeschild soll das Raumschiff und zukünftige Astronautentruppen vor der Hitze von 2200 Grad Celsius schützen, die erzeugt wird, wenn die Orion Raumkapsel wieder in die Erdatmosphäre eintritt. Das Hitzeschild des Raumfahrzeugs ist mit einem Material namens Avcoat bedeckt. Die Beschichtung brennt beim Aufheizen ab, hält aber das Crew-Modul kühl.

"Es ist äußerst aufregend, den Hitzeschild an seinem Platz zu sehen, bereit, seinen Job zu machen", sagte Mark Geyer, Orion Program Manager im Johnson Space Center der NASA in Houston, in einer Erklärung. "Der Hitzeschild ist ein so kritisches Stück, nicht nur für diese Mission, sondern auch für unsere Pläne, Menschen in den Weltraum zu schicken."

Die NASA-Offiziellen haben darüber gesprochen, Orion einzusetzen, um Astronauten irgendwann in den 2020er Jahren zu einem Asteroiden zu bringen, der in den Orbit um den Mond geschleppt wird. Das Raumschiff könnte in Zukunft auch Menschen zum Mars befördern.

Die EFT-1-Mission wird voraussichtlich etwa vier Stunden dauern und viele der kritischen Systeme von Orion testen, sagten NASA-Vertreter. Das Raumschiff wird zwei Erdumlaufbahnen machen und dann auf den Planeten zurückkehren und im Ozean planschen.

Die Raumfahrtbehörde hat Orion das ganze Jahr über für den Flug EFT-1 vorbereitet. Das abgeschlossene Servicemodul des Raumfahrzeugs wurde letztes Jahr im Februar einem Stresstest unterzogen und zeigte Ingenieuren, dass es den Riggern seines bevorstehenden Weltraumflugs standhalten kann, sagten NASA-Beamte.

In den nächsten Monaten werden die Crew- und Servicemodule zum Kennedy Space Center in Florida transportiert, wo sie voraussichtlich im Dezember auf einer Delta-IV-Rakete für EFT-1 starten werden.