Wenn es Leben auf dem au├čerirdischen Planeten Gliese 581g gibt, wie finden wir es?

Nachdem sie jahrzehntelang nach außerirdischen Planeten gesucht haben, die Leben beherbergen können, haben die Astronomen vielleicht eine gefunden. Wie können sie also überprüfen, ob das Leben tatsächlich auf dieser fremden Welt existiert?

Gestern (29. September) kündigte ein Team von Forschern die Entdeckung von Gliese 581g an, einem felsigen, etwa erdgroßen Planeten in der so genannten "bewohnbaren Zone" seines Elternsterns - einem genau richtigen Bereich, in dem flüssiges Wasser existieren kann .

Einer der Entdecker des Planeten sagte gestern in einem Briefing, dass "die Chancen des Lebens auf diesem Planeten 100 Prozent sind". Um festzustellen, ob das stimmt, müssen die Forscher Gliese 581g aus der Ferne untersuchen und ihre Atmosphäre nach bestimmten verräterischen Molekülen durchsuchen.

Aber es kann eine Weile dauern, bis sie die Werkzeuge haben, um das richtig zu machen.

Auf Signale hören

Gliese 581g ist nicht weit von der Erde entfernt in dem großen Plan der Dinge - nur 20,5 Lichtjahre oder so. Aber das entspricht etwa 120 Billionen Kilometern - 500 Millionen mal weiter von uns entfernt als der Mond. [Besucht die sechs Gliese 581 Planeten.]

Also werden von Menschen gebaute Sonden nicht so bald herauskommen. Aber eine Möglichkeit, auf Gliese 581g nach dem Leben zu suchen, besteht darin, unsere Radioteleskope auf den Planeten auszurichten und nach Emissionsmustern elektromagnetischer Strahlung zu suchen.

Solche Muster könnten auf das Vorhandensein von intelligentem Leben hindeuten, so Seth Shostak vom SETI-Institut (Search for Extraterrestrial Intelligence) in Mountain View, Kalifornien.

Das Gliese 581 Sternensystem hat die Forscher eine Zeit lang fasziniert, also haben sie schon ein paar Blicke darauf geworfen. Während des SETI-Projekts Phoenix, das von 1995 bis 2005 fast 1000 Sternsysteme befragte, haben Astronomen Gliese 581 zweimal betrachtet, sagte Shostak.

"Während dieser Beobachtungen wurde kein Signal gefunden", sagte er zu ProfoundSpace.org.

Was ist in deiner Luft?

Das Leben muss für Astronomen nicht intelligent und fortschrittlich sein, um es aufzunehmen. Die Untersuchung der Atmosphäre von Gliese 581g könnte zum Beispiel theoretisch die Anwesenheit von Organismen, die so einfach wie Mikroben sind, offenbaren.

Diese Methode geht davon aus, dass der außerirdische Planet eine Atmosphäre hat, die wahrscheinlich eine Notwendigkeit für das Leben ist. Die Entdecker von Gliese 581g berichteten, dass die Schwerkraft des Planeten wahrscheinlich stark genug sei, um an einer Atmosphäre festzuhalten, aber sie haben sie nicht definitiv entdeckt.

"Das erste ist, dass man eine Atmosphäre haben muss", sagte Bill Borucki vom Ames Research Center der NASA, dem wissenschaftlichen Hauptermittler der Kepler-Mission der NASA. "Wenn es einen gibt, was ist dann die Zusammensetzung dieser Atmosphäre?"

Wenn Astronomen die Signaturen von großen, komplizierten Verbindungen - wie Fluorchlorkohlenwasserstoffe, die Menschen als Kühlmittel und Treibmittel hergestellt haben - aufspüren, ist das Leben nach Borucki wahrscheinlich.

"Sie suchen nach solchen Chemikalien", sagte er zu ProfoundSpace.org. "Wenn sie da sind, macht jemand sie."

Aber andere, einfachere Chemikalien könnten auch ein starker Beweis für das Leben sein, solange ihre Verhältnisse stimmen.

"Im Idealfall würden Sie nach einer Ergänzung von Verbindungen suchen, die im chemischen Gleichgewicht normalerweise nicht existieren", sagte Jon Jenkins vom SETI-Institut, der Analyseleiter für die Kepler-Mission.

Als Beispiel deuteten Jenkins und Borucki auf Methan und Sauerstoff.

"Sie haben normalerweise nicht beide Gase in signifikanten Mengen vorhanden, es sei denn das Leben ist vorhanden", sagte Jenkins zu ProfoundSpace.org. Aber Wissenschaftler müssten vorsichtig sein, wie sie solche Informationen interpretierten, fügte er hinzu, weil wir nicht viel darüber wissen, wie andere Planetensysteme ticken.

"Obwohl die Wissenschaftler von diesen Entdeckungen genauso begeistert sind wie die Öffentlichkeit, sind wir auch ziemlich vorsichtig", sagte Jenkins.

Harte Arbeit für die heutige Technologie

Wenn wir also die Atmosphäre von Gliese 581g scannen, würde es uns eine gute Idee geben, ob der Planet Leben hat oder nicht. Aber es wird wahrscheinlich ein paar Jahrzehnte dauern, bis wir das richtig machen können.

Astronomen haben die Atmosphären fremder Planeten vorher charakterisiert. Aber diese anderen Welten sind größer und viel heißer, was bedeutet, dass sie eine Menge Strahlung abwerfen, die unsere Instrumente aufnehmen können. Gliese 581g ist relativ nah an der Erde, aber seine anderen Eigenschaften machen es schwer zu lesen.

Es ist nur etwa drei- bis viermal so massiv wie die Erde, zum Beispiel mit einer durchschnittlichen Oberflächentemperatur zwischen minus 24 und minus 10 Grad Fahrenheit (minus 31 bis minus 12 Grad Celsius).

"Weil sie kühl und klein sind, sind Planeten wie diese sehr schwer zu studieren", sagte Jenkins. "Es ist einfacher, etwas zu erkennen, als es im Detail zu charakterisieren."

Jenkins sagte, dass Gliese 581g anscheinend auch nicht seinen Elternstern durchquert, was bedeutet, dass es sich aus unserer Perspektive auf der Erde nicht davor befindet. Astronomen können viel über die Atmosphäre eines Planeten lernen, indem sie Sternenlicht studieren, das durch sie hindurchgeht - aber diese Technik ist bei Gliese 581g wahrscheinlich keine Option.

Das Ergebnis ist, dass die Werkzeuge, die Astronomen derzeit zur Verfügung haben, wahrscheinlich nicht bestimmen können, was in der Luft von Gliese 581g ist, so Borucki und Jenkins. Daher müssen die Forscher warten, bis neue Instrumente ins Spiel kommen.

Ein paar Jahrzehnte entfernt

Ein vielversprechendes Werkzeug, das von Borucki, Jenkins und Shostak erwähnt wird, ist die von der NASA vorgeschlagene Mission "Terrestrial Planet Finder" (TPF), bei der eine Reihe von Teleskopen die Erde umkreisen würde, um detaillierte Bilder von außerirdischen Planeten zu erzeugen.

TPF würde fortschrittliche Techniken einsetzen, um die Blendung der Sterne der Exoplaneten zu reduzieren und es der Mission zu ermöglichen, schwache Strahlung von Planeten aufzunehmen. Die Mission könnte theoretisch Chemikalien wie Methan und Sauerstoff in den Atmosphären fremder Welten wie Gliese 581g nachweisen.

Die TPF-Mission ist jedoch in der Schwebe. Es ist derzeit nicht kapitalgedeckt und hat kein Startdatum festgelegt.Die Forscher werden also wahrscheinlich noch eine Weile warten müssen, bis sie sehen können, aus welcher Gliese 581g die Atmosphäre besteht.

Immer wenn TPF oder etwas Ähnliches kommt, könnte es eine lange Liste von Planeten geben, die es zu überprüfen gilt, sagte Jenkins.

"Ich würde vorhersagen, dass [Gliese 581g] nur die Spitze des Eisbergs ist", sagte er. "Vor fünfzehn oder zwanzig Jahren dachten nur sehr wenige Leute, dass wir bald solche extrasolaren Planeten entdecken würden. Dieser Fund zeigt nur, wie weit wir gekommen sind."