Red Planet Rising: Die Phoenix Sonde der NASA startet in Richtung Mars

Diese Geschichte wurde um 7:09 Uhr MEZ aktualisiert (1109 GMT)

CAPE CANAVERAL, Fla. - Der Phoenix Mars Lander der NASA beleuchtete den vor Sonnenaufgang liegenden Florida-Himmel am Samstag und startete mit einem Space -ward auf einer Mission, um zu bestimmen, ob der Planet einmal primitives Leben hätte unterstützen können.

Eine United Launch Alliance Delta 2 Rakete startete Phoenix in Richtung Mars um 5:26:34 Uhr EDT (0926: 34 GMT) von Pad 17A an der Cape Canaveral Air Force Station in Cape Canaveral, Florida. Der dreistufige Booster ist für die flachen nördlichen Ebenen von Vastitas Borealis in der Nähe des Mars-Nordpols bestimmt, wo er sich voraussichtlich mit seinem 2,4 Meter langen Roboterarm in die eisige Erde der Region eingraben wird.

"Es ist ein wunderbarer Morgen, um zum Mars zu fliegen", sagte Barry Goldstein, Projektleiter der NASA, kurz vor dem Start des Jet Propulsion Laboratory (JPL) der Agentur. Wie vorhergesagt, waren die Wetterbedingungen für den frühen Morgen Weltraumschuss unberührt. Der Start wurde wegen schlechten Wetters während der Raketenbeschaffung 24 Stunden früher verschoben.

Kurz nach dem Überschallknacken des Starts ließen die Phoenix-Beamten erregtes Keuchen los, als die Rakete auf den Mars losging.

"Das ist so ziemlich das Coolste, was man sich vorstellen kann", sagte Tim Gasparrini, stellvertretender Programmmanager für die Phoenix-Mission bei Lockheed-Martin. "Phoenix ist lange her und das ist wirklich sehr aufregend."

Ray Arvidson, Co-Vorsitzender der Phoenix Landing Site Working Group an der Washington University in St. Louis, sagte, der erfolgreiche Start sei eine enorme Erleichterung.

"Es war ein großartiger Start, also bedeutet das, dass wir einen hohen nördlichen Breitengrad auf dem Mars erreichen werden und tatsächlich zum ersten Mal Eis probieren", sagte Arvidson. "Jetzt können wir weitermachen, um großartige Wissenschaft auf dem Mars zu betreiben."

Für den Mars gebunden

Die 420 Millionen US-Dollar schwere Phoenix-Mission baut auf der Asche der NASA-Sonde Mars Surveyor 2001 und dem unglückseligen Mars Polar Lander auf, der bei der Landung im Dezember 1999 abgestürzt ist. Ein Großteil der 350 Kilo schweren Sonde Instrumentenpakete basieren auf Hardware, die auf diesen beiden Missionen basiert oder von diesen recycelt wird, haben Missionsleiter gesagt.

"Ich habe 1997 mit der Arbeit an diesem Raumschiff begonnen, es ist unglaublich erfreulich, dass es endlich aufwärts geht", sagte Gasparrini. "Es ist nicht oft, dass du eine zweite Chance im Leben bekommst."

Phoenix raste ungefähr 90 Minuten nach dem Start durch den Raum zwischen einer Reihe von Motorverbrennungen vor der endgültigen Raumfahrzeugtrennung. Die Raumsonde brauchte länger, als Missionsleiter erwartet hatten, um ein Signal zur Erde zu senden, aber meldete schließlich Missionssteuerung seiner guten Startbahn und voll betriebsfähigen Sonnenkollektoren.

"Es schien wie eine Ewigkeit", sagte NASA-Startregisseur Chuck Dovale. "Wir waren nicht sicher, dass Phoenix nach Hause telefonieren würde, und sie hat es getan und wir sind glücklich."

"Die Reise zum Mars wird etwa neuneinhalb Monate dauern", sagte Ed Sedivy, Programmleiter für Lockheed Martin von Phoenix, der die Mars-Sonde für die NASA baute, vor dem Start. "Und dann werden wir durch den Abstieg, den Einstieg und die Landung gehen, was die große Enchilada für die Mission ist."

Phoenix wird am 25. Mai 2008 landen und durch die Marsatmosphäre hinter seiner schützenden Flugzeughülle stürzen, bevor er einen Fallschirm einsetzt, um seinen Abstieg zu verlangsamen, drei Landebeine ausstrecken und eine Reihe von Pulsraketen abfeuern, um einen sanften Touchdown auf der Marsoberfläche zu erreichen . Die Phoenix-Mission, die von JPL in Pasadena, Kalifornien, geleitet wird, wird voraussichtlich mindestens 90 Mars-Tage dauern.

Wenn dies gelingt, wird die Landung den ersten weichen Touchdown auf dem Mars seit den massiven Viking Lander Missionen der NASA in den 1970er Jahren markieren.

"Es wird eine ziemlich flache Ebene sein, aber immer noch wissenschaftlich faszinierend", sagte Arvidson über die Zielzone.

Polarwissenschaft

Die Forscher verwendeten Bilder vom Mars Reconnaissance Orbiter der NASA und anderen Raumschiffen, um sicherzustellen, dass der Landeplatz von Phoenix relativ frei von Felsen, steilen Hängen oder anderen Bedingungen war, die eine Gefahr für das Raumfahrzeug darstellen könnten. Der Landeplatz befindet sich auf einem Breitengrad auf dem Mars, ähnlich dem von Nordalaska oder Island auf der Erde, sagten Missionsleiter.

Zusätzlich zu seinem löffelähnlichen Roboterarm ist Phoenix mit einer Reihe von wissenschaftlichen Werkzeugen ausgestattet, um Marsboden und Eis zu schmecken, zu schnuppern und zu beobachten. Die Sonde werde nicht nach Hinweisen auf das Leben selbst suchen, sondern nach den Bedingungen, unter denen Mikroben oder andere Organismen existieren könnten, sagten Missionswissenschaftler.

"Dies ist ein Sprungbrett für zukünftige Missionen, denn das NASA-Ziel Nummer eins sucht nach einem Leben außerhalb der Erdgrenzen innerhalb des Sonnensystems", sagte Peter Smith, Phonos Hauptforscher an der Universität von Arizona, während einer Vorbereitungsbesprechung. "Und das ist ein Schritt in diese Richtung."

Winzige Öfen und ein nasses Chemielabor, das an der Oberseite von Phoenix angebracht ist, werden Boden- und Eisproben auf Anzeichen von organischen Molekülen und Verbindungen abtasten - eine lebensnotwendige Zutat -, während Kameras und Mikroskope die Proben abbilden. Die Sonde trägt auch Laser-Entfernungsmess- und Detektionsinstrumente (lidar) und andere Werkzeuge, die an einem Wettermast angebracht sind, um das Marswetter zu studieren.

Aber bevor Phoenix den Mars studieren kann, muss die Sonde zuerst den roten Planeten erreichen, was sich in der Vergangenheit als Herausforderung herausgestellt hat. Mehr als die Hälfte aller Mars-gebundenen Missionen seien bisher gescheitert, hat die NASA gesagt.

"So schlau wir auch sind, wir sind nicht so schlau wie wir sein müssen", sagte Goldstein vor dem Start und nannte Mars einen Weltraumfresser. "Es ist wirklich ein schwieriger Job. Egal wie oft wir erfolgreich landen, es wird nie Routine sein."

ProfoundSpace.org-Mitarbeiter Writer Dave Mosher berichtete von Cape Canaveral, Florida. Staff Tariq Malik berichtete aus New York City.