"Sputnikfest": Wie Wisconsin den historischen Fall des sowjetischen Satelliten feiert

Astronomen haben einen einsamen Planeten entdeckt, der im Weltraum schwebt, ohne einen Stern zu umkreisen.

Das mächtige Teleskop Pan-STARRS 1 (PS1) auf dem Gipfel des Haleakala-Vulkans in Hawaii entdeckte zuerst die einsame außerirdische Welt durch eine schwache Hitzesignatur 80 Lichtjahre von der Erde, während es nach braunen Zwergen suchte.

Synchronisiert mit PSO J318.5-22, ist der Exoplanet mit 12 Millionen Jahren relativ jung, sagen Forscher. Mit einer etwa sechsmal so großen Masse wie der Jupiter ähnelt der Planet Gasriesen, die junge Sterne umkreisen, wie weitere Beobachtungen mit anderen Teleskopen zeigen. Aber die eine Sache, die es zu fehlen scheint, ist ein Elternstern. [Siehe Bilder der seltsamsten Alien Planets]

"Wir haben noch nie ein frei schwebendes Objekt im Weltraum gesehen, das so aussieht. Es hat alle Eigenschaften von jungen Planeten, die um andere Sterne herum gefunden werden, aber es driftet allein dort hin", sagt Forscher Michael Liu vom Institut für Astronomie an der Universität von Hawaii in Manoa, sagte in einer Erklärung. "Ich hatte mich oft gefragt, ob solche Einzelobjekte existieren, und jetzt wissen wir, dass sie es tun."

Die Abwesenheit eines hellen Sterns könnte ein Segen für Wissenschaftler sein, die versuchen, die Natur von Planeten außerhalb unseres Sonnensystems zu verstehen, von denen nur eine Handvoll durch direkte Bildgebung beobachtet wurde. Normalerweise untersuchen Forscher diese fremden Welten indirekt, indem sie beispielsweise auf die Einbrüche im Sternenlicht achten, die auftreten, wenn ein Exoplanet vor seinem Stern kreuzt.

"Planeten, die durch direkte Bildgebung gefunden werden, sind unglaublich schwer zu untersuchen, da sie direkt neben ihren viel helleren Sternen liegen", erklärte Niall Deacon vom Max-Planck-Institut für Astronomie in Deutschland. "PSO J318.5-22 umkreist nicht einen Stern, deshalb ist es für uns viel einfacher zu lernen. Es wird kurz nach ihrer Geburt einen wunderbaren Einblick in das Innenleben von Gasriesenplaneten wie Jupiter geben."

Die Anzahl der bekannten Exoplaneten ist in den letzten 10 Jahren explodiert. Astronomen haben mehr als 800 bestätigt, aber einige Schätzungen deuten darauf hin, dass es wahrscheinlich Dutzende Milliarden von Exoplaneten im Universum geben wird.

PSO J318.5-22 wurde versehentlich bei einer Untersuchung von Braunen Zwergen entdeckt, sternartigen kosmischen Objekten, die manchmal als "gescheiterte Sterne" bezeichnet werden, da sie größer als Planeten sind, aber zu kalt sind, um zu einem wahren Stern aufzutauchen.

Auf der Suche nach den schwachen roten Signalen der Braunen Zwerge entschieden sich die Astronomen für PanSTARRS 1 (PS1), kurz für Panoramic Survey Telescope und Rapid Response System, das jede Nacht 60.000 iPhone-Fotos aufnimmt.

"Wir beschreiben oft die Suche nach seltenen Himmelskörpern, ähnlich wie die Suche nach einer Nadel im Heuhaufen", sagte Eugene Magnier vom Institut für Astronomie in einer Erklärung. "Also entschieden wir uns, den größten Heuhaufen der Astronomie zu durchsuchen, den Datensatz von PS1."

In ihrer Untersuchung entdeckten sie PSO J318.5-22, ein Objekt, das röter ist als selbst die rötlichsten bekannten Braunen Zwerge. Die Forscher beobachteten den Planeten zwei Jahre lang und kamen zu dem Schluss, dass er in einer Sammlung von 12 Millionen Jahre alten Sternen namens Beta Pictoris moving group liegt.

Beobachtungen mit anderen Teleskopen fanden Signaturen im Infrarotlicht des kosmischen Körpers, die am besten dadurch erklärt werden, dass sie jung und massearm sind. In der Tat ist PSO J318.5-22 eines der massearmsten freischwebenden Objekte, die bekannt sind, sagen die Forscher.

Die Entdeckung wird in Astrophysical Journal Letters detailliert, aber die Studie ist jetzt online auf dem Preprint-Service Arxiv verfügbar.