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Was für ein süßer kosmischer Fund! Zuckermoleküle sind in dem Gas gefunden worden, das einen jungen sonnenähnlichen Stern umgibt, was darauf hindeutet, dass einige der Bausteine ​​des Lebens tatsächlich vorhanden sein können, selbst wenn sich noch fremde Planeten im System bilden.

Der junge Stern, genannt IRAS 16293-2422, ist Teil eines binären (oder Zwei-Sterne-) Systems. Es hat eine ähnliche Masse wie die Sonne und befindet sich etwa 400 Lichtjahre entfernt im Sternbild des Ophiuchus. Die Zuckermoleküle, bekannt als Glycolaldehyd, wurden bereits im interstellaren Raum nachgewiesen, aber den Forschern zufolge sind sie zum ersten Mal so nahe an einem sonnenähnlichen Stern entdeckt worden.

Tatsächlich sind die Moleküle etwa gleich weit vom Stern entfernt wie der Planet Uranus von unserer Sonne.

"In der Scheibe aus Gas und Staub, die diesen neugebildeten Stern umgibt, haben wir Glycolaldehyd gefunden, eine einfache Form von Zucker, nicht viel anders als der Zucker, den wir in den Kaffee geben", analysiert Hauptautor Jes Jørgensen vom Niels Bohr Institut in Dänemark, sagte in einer Erklärung. "Dieses Molekül ist einer der Bestandteile bei der Bildung von RNA, die - wie die DNA, mit der es verwandt ist - einer der Bausteine ​​des Lebens ist."

Glykolaldehyd kann mit einer Substanz, die Propenal genannt wird, reagieren, um Ribose zu bilden, die eine Hauptkomponente von RNA oder Ribonukleinsäure ist. RNA ist der DNA ähnlich, die als eines der primären Moleküle im Ursprung des Lebens gilt.

Astronomen fanden die Zuckermoleküle mit dem Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array (ALMA) Radioteleskop in Chile. Mithilfe von ALMA beobachteten die Astronomen die Zuckermoleküle und fanden heraus, dass sie auf einen der Sterne im binären System fallen, erklärte die Forscherin Cécile Favre von der Universität Aarhus in Dänemark. [7 Theorien über den Ursprung des Lebens]

"Die Zuckermoleküle sind nicht nur an der richtigen Stelle, um ihren Weg auf einen Planeten zu finden, sondern sie gehen auch in die richtige Richtung", sagte Favre in einer Erklärung.

Wenn neue Sterne gebildet werden, sind die Wolken aus Staub und Gas, aus denen sie stammen, extrem kalt. Ein Großteil des Gases wird zu Eis auf den Staubpartikeln, die sich miteinander verbinden und zu komplexen Molekülen werden, so die Forscher.

Während sich der neugeborene Stern entwickelt, heizt er die inneren Teile der rotierenden Gas- und Staubwolke auf und erwärmt sie auf etwa Raumtemperatur, erklärten die Wissenschaftler. Dieser Erwärmungsprozess verdampft die chemisch komplexen Moleküle und bildet Gase, die Strahlung emittieren, die von empfindlichen Radioteleskopen aufgenommen werden kann.

"Eine große Frage ist: Wie komplex können diese Moleküle werden, bevor sie in neue Planeten eingebaut werden?" Sagte Jørgensen. "Dies könnte uns etwas darüber sagen, wie das Leben anderswo entstehen könnte, und ALMA-Beobachtungen werden entscheidend sein, um dieses Geheimnis zu entschlüsseln."

Da sich IRAS 16293-2422 relativ nahe an der Erde befindet, können Wissenschaftler die molekulare und chemische Zusammensetzung von Gas und Staub um den jungen Stern untersuchen. Leistungsstarke Instrumente, darunter auch ALMA, werden Forschern helfen, die Wechselwirkungen dieser Moleküle als neue außerirdische Planeten zu erkennen.

Die detaillierten Ergebnisse der Studie werden in einer kommenden Ausgabe der Astrophysical Journal Letters veröffentlicht.