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Es ist bekannt, dass Weltraum-Strahlung für zukünftige Astronauten bei Langzeitmissionen zu Zielen wie dem Mars riskant sein würde, aber neue Forschungen stellen die Gefahr in große Erleichterung.

Die Gesundheitsrisiken könnten Krebs, insbesondere Dickdarmkrebs, und vorzeitiges Altern umfassen, wie vorläufige Ergebnisse einer von der NASA finanzierten Studie an Mäusen ergaben, bei der eine so genannte hohe LET-Strahlung im Weltraum mehr Schaden anrichten kann lebende Zellen als die niedrige LET-Strahlung, die Menschen häufiger auf der Erde begegnen, sagte Forscher Dr. Albert Fornace, Co-Investigator am Lombardi Comprehensive Cancer Center der Georgetown University.

"Es gibt einige Hinweise auf eine Zunahme von oxidativem Stress und anhaltenden DNA-Schäden", sagte Fornace.

Die Studie ergab, dass hochenergetische Strahlung im Gastrointestinaltrakt von Mäusen mehr Schaden anrichtet als energieärmere Gamma- oder Röntgenstrahlen, die in medizinischen Therapien verwendet werden. Das liegt daran, dass ungewöhnlich hohe Mengen an freien Radikalenmolekülen lebende Zellen verletzen und zu außer Kontrolle geratenen genetischen Mutationen führen können, die Krebs auslösen.

Die Forscher sahen auch Hinweise auf vorzeitiges Altern in den Ergrauungsschichten der Mäuse, wobei ähnliche Ergebnisse zuvor in anderen Strahlungsstudien aufgetaucht waren.

Astronauten auf geplanten Langzeitmissionen zum Mond, Mars oder darüber hinaus würden auf energiereiche Strahlung treffen, sobald sie sich einmal außerhalb des schützenden Magnetfelds der Erde befinden und monatelang ausgesetzt sind.

Hoch-LET-Strahlung wird in Sonneneruptionen gefunden und besteht aus hochenergetischen Protonen, geladenen Eisenteilchen und etwas Gammastrahlung. Die Erdatmosphäre blockiert den Großteil dieser Strahlung und verhindert so die Exposition gegenüber diesen Partikeln im normalen Leben.

Astronauten auf Shuttle- oder Raumstationsmissionen (relativ kurze Missionen) sehen manchmal Lichtblitze, wenn sie ihre Augen schließen - das Ergebnis von energiereichen Teilchen, die Netzhautzellen in ihren Augen treffen und wahrscheinlich töten.

"Bei unseren Plänen für eine Mission zum Mars müssen wir mehr über die Art der Strahlung im Weltraum wissen", sagte der leitende Ermittler Dr. Kamal Datta. Es gibt derzeit keine schlüssigen Informationen zur Einschätzung des Risikos, das Astronauten erleben könnten. ?

Aktuelle Astronauten haben laut einem Bericht der National Academy of Sciences von 2004 ein höheres Krebsrisiko als im Durchschnitt. Der einzige signifikante Anstieg der Astronautensterblichkeit ist jedoch bislang auf Unfälle wie die Challenger- und die Columbia-Katastrophe zurückzuführen.

Dennoch wäre die Gefahr von hochenergetischer Strahlung derzeit für Astronauten zu groß, um langfristige Mond- und Marsmissionen durchzuführen, so ein Bericht des National Research Council aus dem Jahr 2008.

Die langfristigen Auswirkungen der energiereichen Strahlung bleiben zwar unbekannt, aber die Forscher planen zu beobachten, wie die Testmäuse im Laufe des nächsten Jahres Magen-Darm-Tumoren entwickeln. Selbst ein doppeltes Risiko, durch hochenergetische Strahlung gastrointestinalen Krebs zu bekommen, könnte signifikant sein, da gastrointestinale Krebserkrankungen am häufigsten sind.

Das Verständnis, ob hochenergetische Strahlung lebende Zellen genauso beeinflusst wie die niederenergetische Strahlung, sollte der NASA helfen, das Problem zu planen und geeignete medizinische oder abschirmende Technologien zu entwickeln.

"Risikobewertungen sollten einfach sein, wenn die Mechanismen gleich sind", sagte Fornace ProfoundSpace.org. "Wir können mit vorbeugenden Therapien entsprechend planen."

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