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Astronomen haben ein detailliertes Bild davon erstellt, wie unsere Milchstraße zusammenkam, und dabei Hubble Space Telescope Fotos von 400 ähnlichen Galaxien in verschiedenen Stadien der Evolution verwendet.

"Zum ersten Mal haben wir direkte Bilder von dem, wie die Milchstraße in der Vergangenheit aussah", sagte der Studienleiter Pieter van Dokkum von der Yale University in New Haven, Connecticut, in einer Erklärung.

"Natürlich können wir die Milchstraße selbst in der Vergangenheit nicht sehen. Wir haben Galaxien in Milliarden Lichtjahren Entfernung ausgewählt, die sich zu Galaxien wie der Milchstraße entwickeln werden", fügte van Dokkum hinzu. "Indem wir die Geschwister der Milchstraße aufspüren, stellen wir fest, dass unsere Galaxie zwischen 11 Milliarden und 7 Milliarden Jahren 90 Prozent ihrer Sterne aufgebaut hat, was nicht direkt vorher gemessen wurde." [Atemberaubende Fotos unserer Milchstraße]

Hubbles Bilder deuten darauf hin, dass die Milchstraße als ein schwaches blaues Objekt mit viel Gas begann, dessen Wolken schließlich zu Sternen zusammenfielen. Zur Zeit der Spitzensternbildung im gesamten Universum - etwa 4 Milliarden Jahre nach dem Urknall - haben Galaxien wie die Milchstraße ungefähr 15 neue Sterne pro Jahr herausgepumpt, sagten Forscher. (Zum Vergleich produziert die Milchstraße heutzutage nur einen Stern pro Jahr.)

Die Daten zeigen weiter, dass die flache Scheibe und die zentrale Ausbuchtung der Milchstraße etwa zur gleichen Zeit entstanden sind.

"Man kann sehen, dass diese Galaxien flauschig sind und sich ausbreiten", sagte Co-Leader Shannon Patel von der Universität Leiden in den Niederlanden. "Es gibt keine Hinweise auf eine Ausbuchtung ohne Scheibe, um die sich später die Scheibe bildete."

Das steht im Gegensatz zu riesigen elliptischen Galaxien, in denen die Wölbung zuerst erscheint, fügten Teammitglieder hinzu. Darüber hinaus wird angenommen, dass Galaxienfusionen für die Entwicklung von elliptischen Galaxien wichtig sind, während Spiralen wie die Milchstraße wahrscheinlich hauptsächlich durch Sternentstehung wachsen.

"Diese Beobachtungen zeigen, dass es mindestens zwei Galaxienbildungsspuren gibt", sagte van Dokkum. "Massive Ellipsen bilden einen sehr dichten Kern früh im Universum, vermutlich auch ein Schwarzes Loch, und der Rest der Galaxie akkumuliert langsam um ihn herum, angeheizt durch Fusionen mit anderen Galaxien. Aber aus unserer Untersuchung finden wir Galaxien wie unsere Milchstraße zeigen Sie einen anderen, einheitlicheren Weg, zu den majestätischen Spiralen zu wachsen, die wir heute sehen. "

Die Forscher integrierten Daten von drei verschiedenen Beobachtungsprogrammen des Hubble-Weltraumteleskops - die 3D-HST-Untersuchung, die Nahinfrarot-Deep-Extragalaktic-Legacy-Vermessung im Kosmos und die Great Observatories Origins Deep Survey. Die Teammitglieder maßen Abstand und Größe der 400 Galaxien, die sie aus Informationen über Helligkeit und Farbe berechneten.

Ein Teil der Ergebnisse des Teams wurde am 10. Juli in The Astrophysical Journal Letters veröffentlicht, während eine zweite Veröffentlichung in der Online-Ausgabe von The Astrophysical Journal vom 11. November erscheint.

Staube deine Spiralarme ab und mäste deine Beule - es ist Zeit, deine innere Galaxie anzuzapfen, um deine Intelligenz über die Milchstraße zu testen. Unser Zuhause im Weltraum ist ein merkwürdiger und wundersamer Ort, den Wissenschaftler immer noch versuchen herauszufinden. Sehen Sie, was Sie wissen!