Wie man Marswasser gewinnt

In regelmäßigen Abständen erhalte ich eine E-Mail von einem Leser, der nach einem sehr ungewöhnlichen Anblick fragt, den sie am Himmel gesehen haben. Eine typische Anfrage könnte etwa so aussehen:

"Ich war zufällig außerhalb der anderen Nacht, als ich einen gewöhnlich aussehenden Stern sah, der plötzlich superhell wurde. Mein erster Gedanke war, dass ich vielleicht Zeuge einer Supernova wurde ... der Tod eines Sterns."

Die Person erklärt weiter, wie das Leuchtfeuer Sekunden später, so schnell und geheimnisvoll wie es kam, verstummte.

Wenn Sie jemals einen solchen Anblick gesehen haben, dann haben Sie aller Wahrscheinlichkeit nach eine "Iridium-Fackel" erlebt, verursacht durch eine in einer Satellitenflotte, die seit den späten 1990ern in die Erdumlaufbahn gebracht wurde; Satelliten, die kurzzeitig zu unglaublicher Brillanz aufleuchten können.

Und Sie können sie auch erkennen, wenn Sie zuerst herausfinden, wann sie auftreten werden.

Weltraumspiegel

Die Hauptmissionsantenne eines Iridium-Kommunikationssatelliten ist eine silberbeschichtete Teflon-Antennenanordnung, die nahezu perfekte Spiegel nachahmt und um 40 Grad von der Körperachse der Satelliten abgewinkelt ist. Dies kann eine spiegelnde (direkte) Reflexion der Sonnenscheibe liefern, die periodisch ein blendendes Glitzern von reflektiertem Sonnenlicht von ihren 484 Meilen (780 km) großen Umlaufbahnen verursacht.

An der Erdoberfläche ist die Spiegelreflexion wahrscheinlich weniger als 50 Meilen breit, so dass jede Fackel nur von einem relativ kleinen Bereich aus betrachtet werden kann.

Iridiumsatelliten durchqueren normalerweise den Himmel am Rand der Sichtbarkeit, bei einer Stärke von +6. Auf dieser Astronomenskala repräsentieren kleinere Zahlen hellere Objekte. Die Venus überstrahlt alle Sterne und Planeten und erreicht eine Helligkeit von -4.8 in den hellsten Farben.

Iridium-Satelliten können reflektierende Flares der Stärke -8 liefern. Das ist fast 20-mal heller als Venus, basierend auf der Funktionsweise der Helligkeitsskala. Die Fackeln können zwischen 5 und 20 Sekunden dauern, bevor der Satellit für das bloße Auge wieder fast unsichtbar wird.

In der Tat ist es sogar möglich, solche Fackeln während des Tages zu sehen, wenn Sie genau wissen, wo Sie suchen müssen.

Wo zu suchen

Wenn Sie solche kurzen Flares für sich selbst sehen möchten, müssen Sie zuerst Ihren genauen Breiten-, Längen- und lokalen Zeitbereich kennen. Melden Sie sich dann auf einer Webseite an, die Ihnen sagt, wann die nächsten Iridium-Flares zu sehen sind. Eine solche Seite ist Heavens Above, veranstaltet vom Deutschen Zentrum für Luft- und Raumfahrt.

Diese Seite und andere bieten auch Informationen zur Sicht auf die Internationale Raumstation, das Hubble-Weltraumteleskop und andere Satelliten.

Ein bisschen Vorsicht: Nicht alle Iridiums flimmern nach den vorhergesagten Zeitplänen. Einige der Iridium-Satelliten sind entweder stolpern oder anderweitig nicht betriebsbereit, so dass ihre zukünftigen Bewegungen nicht zuverlässig vorhergesagt werden können. Ein voll funktionsfähiger Satellit sollte die Erde mit 14,34 Umdrehungen pro Tag umkreisen.

Sie fragen sich vielleicht, warum die Satelliten "Iridium" genannt werden? Es hat absolut nichts mit dem metallischen Element zu tun, das in Platinerzen vorkommt. Ursprünglich war geplant, insgesamt 77 Iridium-Kommunikationssatelliten in die Erdumlaufbahn zu bringen. Da die Ordnungszahl für Iridium 77 ist, wurde der Name einer Satellitenkonstellation konzipiert.

In Wirklichkeit wurden zwischen dem 5. Mai 1997 und dem 11. Juni 1999 insgesamt 88 Satelliten gestartet. Weitere fünf wurden am 11. Februar 2002 gestartet. Die erwartete Lebensdauer eines Satelliten beträgt typischerweise 5 bis 8 Jahre.

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.