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Blue Origin, die private Raumfahrtfirma des Milliardärs Jeff Bezos, startete am Sonntag (29. April) bei einem Testflug ihr Passagierschiff New Shepard mit einem Astronauten-Dummy und experimentiert mit ihrer bislang größten Raumfähre.

Die neue Shepard 2.0 Rakete und Kapsel, die beide zuvor im Raum geflogen waren, hob um 1:06 Uhr von Blue Origins Startgelände in West Texas ab. EDT (1706 GMT). Trotz einiger Stunden Verspätung (Gewitter durchbrach ein 9:45 Uhr EDT-Startziel) und Countdown für Last-Minute-Checks, schien der Flug einwandfrei zu verlaufen.

"Eine weitere spektakuläre Testmission", sagte Ariane Cornell von Blue Origin während eines Webcasts. "Von hier sieht alles nominell aus." [Rückblende: Blue Origins 1. New Shepard 2.0 Flug in Bildern]

Blue Origin lancierte New Shepard auf eine Zielhöhe von 106.984 Metern (351.000 Fuß), sagte Bezos nach dem Start. Das sind fast 66 Meilen (107 km), etwas höher als das typische Ziel des Unternehmens von 62 Meilen (100 km), die Höhe weithin als die Grenze des Weltraums akzeptiert.

"Apogee von 351.000 Fuß (66 Meilen, 107 Kilometer), und das ist die Höhe, die wir für Operationen angestrebt haben", sagte Bezos auf Twitter nach dem Start. "Einen Schritt näher."

Der Start am Sonntag war der zweite Flug von Blue Origins neuem Shepard 2.0-Fahrzeug (nach einem erfolgreichen Teststart im Dezember 2017) und der achte Testflug insgesamt für das New Shepard-Programm des Unternehmens. Eine frühere Version von New Shepard startete eine Reihe von Missionen in den Jahren 2015 und 2016, bevor es in den Ruhestand ging.

Vom Start bis zur Landung dauerte der Testflug am Sonntag etwa 10 Minuten und 19 Sekunden. Nach dem Start der New Shepard-Kapsel trennte sich der Booster und kehrte zu seinem Startplatz zurück, wo er eine glatte vertikale Landung machte. Die Kapsel fiel einige Minuten später auf die Erde zurück, fiel auf Fallschirme herab und dämpfte ihre eigene Landung mit Retrorockets.

Die neue Shepard 2.0-Raumkapsel von Blue Origin wurde für sechs Passagiere auf suborbitalen Raumtourismusflügen entwickelt - sie erreichen zwar den Weltraum, umkreisen aber nicht die Erde - und können auch kommerzielle Nutzlasten und Experimente transportieren. Es hat sechs große Fenster, um zahlenden Fluggästen einen weiten Blick auf die Erde vom Weltraum aus zu ermöglichen. Blue Origin hat jedoch den Preis für ein Ticket für New Shepard noch nicht bekannt gegeben.

Für die Mission am Sonntag war der Attrappe-Astronaut von Blue Origin - liebevoll "Mannequin Skywalker" genannt - auf einem Beifahrersitz neben einer Reihe von kundenwissenschaftlichen und technologischen Experimenten. Zu diesen Nutzlasten gehörten ein Experiment für das Johnson Space Center der NASA, mehrere von europäischen Universitäten finanzierte Projekte des Deutschen Zentrums für Luft- und Raumfahrt und ein "Schmitt Space Communicator" für die Firma Solstar, die das Experiment nach Apollo 17 Astronaut Harrison Schmitt (Solstar-Berater) benannte. .

Weitere New Shepard Testflüge werden in den kommenden Monaten erwartet. Wenn alles gut läuft, könnte Blue Origin in diesem Jahr Leute auf New Shepard starten, haben Unternehmensvertreter gesagt.

Unterdessen ist Blue Origin damit beschäftigt, eine größere Rakete namens New Glenn zu entwickeln, die in den 2020er Jahren Missionen von der Cape Canaveral Air Force Station in Florida starten wird. Wie New Shepard wird die Heavy-Lift-Rakete New Glenn wiederverwendbar sein und Menschen in den Weltraum fliegen.

Während des Webcasts am Sonntag gab Cornell bekannt, dass Blue Origins erste New Shepard-Kunden die ersten Einsätze auf den orbitalen New Glenn-Raumflügen erhalten werden, aber bis in die 2020er Jahre warten müssen, um fliegen zu können.