US-Militärs Mysterious X-37B Space Plane von Satelliten-Tracker Spotted

Das geheimnisvolle X-37B-Raumflugzeug der US-Luftwaffe wurde anscheinend von Satellitenbeobachtern entdeckt.

Die neueste Mystery-Mission des Schiffs, bekannt als OTV-5 (Abkürzung für Orbital Test Vehicle-5), begann am 7. September 2017, als das robotische Raumschiff auf einer SpaceX Falcon 9-Rakete vom Kennedy Space Center (KSC) der NASA in Florida startete .

Die Luftwaffe verrät nicht viel über OTV-Missionen und hält die meisten Einzelheiten über die Operationen und die Umlaufbahn des Raumflugzeuges geheim. Und Satelliten-Tracker hatten Probleme, den X-37B bei seinem letzten Ausflug zu finden - bis vor kurzem. [Die X-37B Space Plane: 6 überraschende Fakten]

Chance Sichtung

Skywatcher Cees Bassa aus den Niederlanden meldete eine zufällige Beobachtung eines hellen Satelliten unbekannter Identität, der am 11. April beobachtet wurde. Er schätzte eine kreisförmige Umlaufbahn von etwa 54,5 Grad Neigung und 220 Meilen (355 Kilometer) Höhe.

Bassa alarmierte das globale Satelliten beobachtende Netzwerk und andere, dass dies OTV-5 sein könnte.

Ein weiterer Satellitenspotter - Russell Eberst in Edinburgh, Schottland - hatte berichtet, im letzten Oktober einen Satelliten mit ähnlicher Helligkeit und Orbit gesehen zu haben.

"Ich habe grobe Suchelemente erzeugt, die sich als zu rau erwiesen haben, um das Objekt wiederzugewinnen", sagte Ted Molczan, ein in Toronto ansässiger Satellitenanalyst. "Ich fand, mit sehr leichten Verbesserungen, dass die vorläufige Umlaufbahn, die Cees veröffentlicht hatte, zu seiner und Russells Beobachtungen passt", sagte Molczan Inside Outer Space.

Bassa bemerkte, dass die Umlaufbahn dieses Objekts gut mit dem OTV-5 korreliert. Die Umlaufbahn passiert sehr nahe - innerhalb von 2 Längengraden - vom KSC zum Zeitpunkt des Abhebens. Unterdessen stellte ein weiterer Satelliten-Tracker, Marco Langbroek, ebenfalls in den Niederlanden, fest, dass die US-Luftwaffe zuvor angekündigt hatte, dass der OTV-5 die größte Neigung der bisherigen Missionsserie haben würde.

"Sieht aus wie eine ziemlich wahrscheinliche Identifizierung", berichtete Langbroek.

Molczan ist sicherer. "Cees hat das Objekt gefunden, das jetzt zweifelsfrei als OTV-5 identifiziert werden kann", sagte er. "Wie Cees warnt, könnte eine weitere Verfolgung eine etwas exzentrischere Umlaufbahn ergeben, aber die mittlere Höhe beträgt ungefähr 355 Kilometer und die Neigung liegt nahe bei 54,5 Grad.

"Ich schätze, dass sich die Bodenspur in Intervallen von etwa 31 Umdrehungen oder etwa zwei Tagen fast wiederholt", fügte Molczan hinzu. "Ein ähnliches Verhalten wurde während Teilen aller früheren OTV-Missionen beobachtet. Wenn es eine Bildgebungsnutzlast trägt, dann bietet die Umlaufbahn eine häufige Wiederaufnahme von Zielen, aber es könnte einem anderen betrieblichen Zweck dienen, den ich nicht erraten kann."

Schneller Zugang zum Weltraum

Wann OTV-5 zur Erde zurückkehren wird, ist eine Vermutung. Das X-37B-Programm schloss seine vierte Mission am 7. Mai 2017 ab, landete nach 718 Tagen im Orbit und verlängerte die Gesamtzahl der im Orbit verbrachten Tage auf 2.085.

Das Air Force Rapid Capabilities Office führt das Orbital-Testfahrzeug-Programm X-37B durch.

"Die fünfte OTV-Mission verbessert weiterhin die Leistungsfähigkeit und Flexibilität des X-37B als Weltraumtechnologie-Demonstrator und Host-Plattform für experimentelle Nutzlasten", sagten die Air Force-Offiziellen in einer vorbereitenden Erklärung. "Diese Mission wird mit kleinen Satellitenteilen betrieben und wird größere Möglichkeiten für schnellen Weltraumzugang und On-Orbit-Tests aufstrebender Weltraumtechnologien demonstrieren."

Die aktuelle Mission beherbergt das Luftwaffenforschungslabor Advanced Structurally Embedded Thermal Spreader Nutzlast, um experimentelle Elektronik und oszillierende Heatpipe-Technologien in der langen Weltraumumgebung zu testen.

"Die vielen Premieren dieser Mission machen den bevorstehenden OTV-Start zu einem Meilenstein für das Programm", sagte Randy Walden, Direktor des Air Force Rapid Capabilities Office, in der Erklärung. "Unser Ziel ist es, den X-37B OTV weiter voranzutreiben, damit er die wachsende Weltraumgemeinschaft besser unterstützen kann."

Leonard David ist Autor von "Mars: Unsere Zukunft auf dem Roten Planeten", herausgegeben von National Geographic. Das Buch ist ein Begleiter der National Geographic Channel-Serie "Mars". Langjährige Autorin für ProfoundSpace.org, David berichtet seit mehr als fünf Jahrzehnten über die Raumfahrtindustrie. Folge uns @Spacedotcom, Facebook oder Google+. Diese Version der Geschichte wurde auf ProfoundSpace.org veröffentlicht.