Der Ring-Tauchgang des Cassini-Raumschiffs bringt Saturn-Überraschungen

Der Countdown für den historischen zweiten Vorbeiflug von New Horizons hat nun ernsthaft begonnen.

Die NASA-Raumsonde, die im Juli 2015 an Pluto vorbeigeschossen war, wird in weniger als 12 Monaten - in den frühen Morgenstunden des 1. Januar 2019 - von einem kleinen Objekt namens 2014 MU69 befahren werden, während viele von uns Champagner trinken werden und sang "Auld Lang Syne".

"Unser Vorbeiflug an der MU69 an Silvester und Neujahr 2019 wird eine spannende Fortsetzung der historischen Erkundung von New Horizons sein, die 2015 bei Pluto durchgeführt wurde", sagt New Horizons Hauptforscher Alan Stern vom Southwest Research Institute (SWRI) in Boulder. Colorado, sagte in einer Erklärung. "Nichts wie MU69 wurde jemals zuvor erforscht." [Destination Pluto: NASA-Mission New Horizons in Bildern]

2014 MU69 ist ein unberührter Brocken eisigen Materials, das von der Planetenbau-Epoche des Sonnensystems übrig geblieben ist. Wie Pluto liegt MU69 im Kuipergürtel, dem Ring aus eisigen Körpern jenseits der Neptunbahn. Aber die beiden Objekte sind sehr unterschiedlich: MU69 ist maximal 32 Kilometer breit, Pluto misst 2.377 Kilometer.

MU69s kleine Größe und extreme Entfernung von der Erde - etwa 4 Milliarden Meilen (6,4 Milliarden km) - erschweren das Studium. Selbst diese grobe Größenschätzung war schwer zu gewinnen - das Ergebnis der New Horizons-Teammitglieder, die den Globus bereisten, um drei verschiedene "Bedeckungen" von Hintergrundstars durch MU69 zu beobachten.

Die Bedeckungsdaten deuten auch darauf hin, dass es sich bei MU69 tatsächlich um zwei getrennte Objekte handelt und dass es mindestens einen Mond geben könnte - aber niemand weiß es genau.

"Das zeigt uns, dass dieses Objekt eine Menge Überraschungen für New Horizons bereithält", sagte Okcultation-Kampagnenleiter Marc Buie, ebenfalls von SwRI, in derselben Aussage.

Während des ersten Vorbeiflugs am 1. Januar wird New Horizons innerhalb von nur 2.175 Meilen (3.500 km) der mysteriösen Oberfläche der MU69 landen - ungefähr dreimal so nah wie im Juli 2015 an Pluto. Diese Nähe wird es dem Raumschiff ermöglichen, Merkmale auf MU69 so klein wie möglich zu machen als ein Basketballplatz, sagten NASA Beamte.

"Die Kombination von Bildern mit den Messungen der Zusammensetzung und der Umgebung von MU69 sollte uns eine Menge über Objekte wie MU69 beibringen, die Zwergplaneten wie Pluto bauten", sagt New Horizons-Projektwissenschaftler Hal Weaver vom Johns Hopkins Applied Physics Laboratory ( APL) in Laurel, Maryland.

New Horizons ist seit dem 22. Dezember im Winterschlaf. Das Missionsteam wird die Sonde am 4. Juni aufwecken und dann eine Reihe von Überprüfungen durchführen, um sicherzustellen, dass es für die MU69-Begegnung bereit ist, die Mitte August offiziell mit einigen Versuchen beginnt -reichweite Beobachtungen.

Der MU69-Vorstoß 2014 ist das Herzstück der erweiterten Mission von New Horizons, die auch Fernbeobachtungen von etwa zwei Dutzend anderen Objekten des Kuipergürtels und die Erforschung des Gases und des Staubs in dieser weit entfernten Region umfasst.

"Diese Post-Pluto-Mission ist eine vollständige und umfassende Erkundung des Kuiper Belt", sagte Alice Bowman von APL, New Horizons Mission Operations Manager. "Das Raumschiff sammelt jedes Jahr Daten, während das Missionsteam zusammenarbeitet, um den MU69-Vorbeiflug zu planen und zu gestalten."