Besuchen Sie Exotische Exoplaneten mit NASA Visualization Tool

Es gibt einige Fragen, die die Gehirne von Hominiden verdichten, seit sie die Kraft zum Nachdenken entwickelt haben. Fragen wie "Was ist die Natur des Bösen?" oder "Was verursachte die kambrische Explosion?" ganz zu schweigen von Freuds berühmtem Stümper, "was will eine Frau?"

Es besteht jedoch kein Zweifel, dass die allgemeinste Frage die große ist: "Worum geht es?" Was ist der Sinn unserer Existenz, wo 'unser' sich nicht nur auf dich, deinen Kith und deine Verwandtschaft bezieht, sondern auf die Erde, die Sterne und den gesamten Ball kosmischen Wachs?

Im Interesse des mentalen Gleichmuts wirst du die meiste Zeit über diese Frage in den dunklen Keller deines Verstandes segeln. Schließlich müssen Sie Termine vereinbaren und Termine einhalten. Nicht viele von uns können sich den Luxus leisten oder der Frustration widerstehen, uns ständig zu fragen, "was ist der Sinn?" Es ist einfacher, diese Frage entweder Theologen oder Philosophen zu überlassen, denen vermutlich ein Gehalt gezahlt wird, um über solche Dinge nachzudenken.

Könnte die Astronomie uns helfen, die Bedeutung von allem zu verstehen? Nun, sie kann die Frage nicht wirklich beantworten, aber sie kann einen Kontext liefern, so wie die umgebenden Meere der Geschichte Britanniens einen Kontext geben.

Was sagt die Astronomie? Noch zu Beginn des 20. Jahrhunderts glaubten die meisten, dass das Universum für immer da gewesen war und immer sein würde. Wir waren nur ein Stück kosmischen Treibguts, das in einem endlosen Fluss trieb. Dann, vor nur einer einzigen Lebenszeit, zeigte Edwin Hubble, dass sich das Universum ausdehnt - mit einer Geschwindigkeit, die jedes Jahr 20 Milliarden Meilen zur Entfernung zwischen Ihrer Auffahrt und dem benachbarten Virgo-Galaxienhaufen hinzufügt. Wie die meisten gelehrten Leser wissen werden, zeigen jüngste astronomische Messungen, dass diese kosmische Dehnung ist Beschleunigen.

Aber egal. Der wichtige Punkt ist, dass ein expandierendes Universum, zwangsläufig, einen Anfang hatte - ein Anfang. Das stimmt natürlich gut mit den meisten Religionen überein, was erklären könnte, warum Hubble weniger Wärme für seine Entdeckung brauchte als Kopernikus oder Galilei.

Der Kicker ist jedoch, was als nächstes passiert. Unsere Sonne, ein relativer Neuling in der Galaxis, wird, wie dein unbeliebtester Onkel, witzig werden, wenn sie älter wird. In weiteren fünf Milliarden Jahren wird es schwellen, ein paar innere Planeten verschlingen und alles, was auf unserer Welt interessant ist, wegkochen. Unsere Nachkommen (vorausgesetzt, wir haben welche) werden in eine bessere Nachbarschaft umziehen - Fotos und Artefakte für zukünftige Museumsausstellungen auf "Earth: the Planet That Was" mitbringen.

Sie werden dies einige Male tun können, bevor ihnen die Luft ausgeht. Immerhin sind die meisten Sterne älter als die Sonne, und der Boom der Population ist definitiv vorbei. Die Galaxy wird grau (obwohl der tatsächliche Farbwechsel auf Rot ist). Die Sterne gehen aus. In etwa 100 Milliarden Jahren werden die ehemals hell gefleckten Arme der Galaxie von Kohlenstoffklinkern in der Sonne, schwarzen Löchern und ruhenden Neutronensterne durchsetzt sein - hundert Milliarden stummer, stellarer Hulks.

Der Spaß wird vorbei sein, aber der Verfall wird weitergehen. Chaotische Begegnungen werden die Planeten von den Leichen ihrer einstigen Sonnen befreien, und die Galaxien werden langsam verdampfen - und ihren dunklen und leblosen Inhalt in die immer größer werdende Leere speien. Selbst massive schwarze Löcher werden eines Tages dahinschmelzen und ihre Masse dem trägen und eiskalten Nebel hinzufügen, aus dem das Universum wird.

Der Kosmos wird ein totenstiller Friedhof sein, der in ewiger Nacht verhüllt ist.

Wie wir am besten aus der Messung ableiten können, wird sich dieses düstere Szenario endlos abspielen. Es wird keine Umkehr geben, keinen Big Crunch, um den Zyklus neu zu beginnen. Der Kosmos - dunkel, uninteressant und inaktiv - wird sich einfach weiter ausdehnen und ausdünnen.

Also hier ist das große Bild: Das Universum beginnt mit einem 100 Milliarden Jahre dauernden Aktivitätsblitz und flacht dann zu endloser Lähmung ab. Alle unsere Arbeiten - all die Poesie, die Wissenschaft, die Zärtlichkeit und der Rock'n'Roll - alles wird still und verloren sein. Der Tod des Universums ist nicht nur lang - es ist ewig. Der kurze, helle Schub am Anfang, wo wir uns jetzt befinden, ist nicht nur unwesentlich kurz in der Geschichte des Kosmos, es ist unendlich kurz.

Es gibt einen kurzen Atemzug, eine kurze Beule und dann eine Reihe von Nichts, die sich durch den Raum, durch die Tür und die Straße für immer ausdehnt.

Angesichts unseres scheinbaren Mangels an Wichtigkeit und der Tatsache, dass es in diesem Universum kein Vermächtnis geben wird, ist es verlockend, sich dafür zu entscheiden, für den Moment zu leben (wie deine Katze). Vielleicht darüber nachzudenken, warum wir hier sind, ist nutzlos und nicht mehr als eine Versuchung zum Wahnsinn. Auf der anderen Seite werden wir vielleicht eines Tages etwas lernen, das dieses düstere Bild verändern wird, entweder durch unsere eigenen Anstrengungen oder möglicherweise durch Weisheit, die uns von anderen, noch zu entdeckenden kosmischen Wesen übermittelt wird.

Freud sagte: "Anatomie ist Schicksal." Sein Thema waren Frauen, aber es könnte das Universum gewesen sein.