Eisvulkan auf Saturnmond Titan gefunden

SAN FRANCISCO - Laut einer neuen Studie haben Wissenschaftler nun zum ersten Mal solide Beweise für einen Eisvulkan auf dem Saturnmond Titan.

Statt regelmäßiger Lava könnte der Vulkan Wassereis, Kohlenwasserstoffe oder eine Vielzahl anderer Materialien in die dicke Atmosphäre von Titan speien, so Wissenschaftler. Eine solche Existenz eines Eisvulkans könnte helfen, einige Geheimnisse über den Kohlenstoffkreislauf von Titan zu lösen, sagten Forscher, und es könnte die Wahrscheinlichkeit erhöhen, dass das Leben auf dem riesigen Mond existiert.

"Wir haben endlich einen Beweis dafür, dass Titan eine aktive Welt ist", sagte Co-Autor Randy Kirk, ein Geophysiker beim US Geological Survey in Flagstaff, Arizona, gegenüber Reportern heute (14. Dezember) hier auf der Herbstversammlung des Amerikaners Geophysikalische Union.

Auf der Suche nach Kryovulkanen

Viele Wissenschaftler glauben, dass Eisvulkane, auch Kryovulkane genannt, auf den kalten Monden des äußeren Sonnensystems relativ häufig vorkommen. Sie haben mindestens eines bestätigt, das eisige Dämpfe aus der Südpolregion eines anderen Saturnmondes, Enceladus, spuckt.

Frühere Forschungen hatten Hinweise darauf geliefert, dass Titan, Saturns größter Mond, auch einen Kryovulkan beherbergen könnte. Die neue Arbeit bietet zum ersten Mal einen eindeutigen Beweis dafür, so die Forscher.

Kirk und seine Kollegen nutzten Beobachtungen der Cassini-Raumsonde der NASA im Orbit um Saturn. Mit Radar und seinem Visual und Infrared Mapping Spectrometer Instrument nahm Cassini detaillierte Bilder der Region um eine Landform des Titans, bekannt als Sotra Facula, auf.

Diese Bilder enthüllten drei große konische Merkmale mit von ihnen nach außen fließendem Material sowie mehrere tiefe Vertiefungen. Die Gipfel sind etwa 3.000 bis 1.500 Meter hoch, und eine der Gruben ist etwa 4.921 Fuß tief, so die Forscher.

Zusammenfassend deuten diese Landformen auf einen Kryovulkan hin, sagten Forscher.

"Es ist wirklich diese Kombination von Merkmalen, die uns glauben lässt, wir hätten gute Beweise für einen Vulkan auf Titan gefunden", sagte Kirk.

Theoretisch könnten die tiefen Gruben Einschlagskrater sein. Aber das ist nach einem externen Experten nicht wahrscheinlich.

"Titan ist eine extrem dünn besiedelte Welt", sagte Jeffrey Kargel von der Universität von Arizona, der nicht an der neuen Studie beteiligt war. "Cryovulkanismus ist aus meiner Sicht bei weitem die beste Erklärung."

Methan auffüllen und möglicherweise Leben spornen?

Ein Kryovulkan könnte helfen, ein seit langem bestehendes Titan-Mysterium zu erklären. Die dicke, stickstoffreiche Atmosphäre des Planeten hat beträchtliche Mengen an Methan um sich herum. Aber dieses Methan sollte durch Sonnenlicht zerlegt werden, sagten Forscher, auf der Zeitskala von ungefähr 10 Millionen Jahren.

Es ist also wahrscheinlich, dass etwas die Methanvorräte von Titan auffüllt. Und ein Eisvulkan ist laut Forschern ein guter Kandidat.

"Der Kryovulkan bietet eine perfekte Möglichkeit, das Methangas aus dem Inneren von Titan in die Atmosphäre zu bringen", sagte Linda Spilker, eine Cassini-Projektwissenschaftlerin am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien.

Davon abgesehen ist sich das Team nicht sicher, was genau der Kryovulkan in Titans Luft spucken könnte. Es könnte hauptsächlich Wasser oder Wasser und Ammonium sein, oder viele Kohlenwasserstoffe, sagten Forscher.

Und ein Titan Cryovolcano ist aus einem anderen Grund faszinierend. Wissenschaftler haben lange darüber spekuliert, dass Titan ein guter Ort sein könnte, um nach Leben jenseits der Erde zu suchen. Es hat eine dicke Atmosphäre, komplexe Chemie und flüssige Kohlenwasserstoff-Seen auf seiner Oberfläche.

Während die glühenden Vulkane auf der Erde Zerstörer des Lebens sind, könnten Vulkane auf kalten Welten wie Titan und Enceladus gute Lebensgrundlagen sein, so die Forscher. Cryovulkane könnten eine Möglichkeit bieten, komplexe Chemikalien auf der Oberfläche des riesigen Mondes mit seinem Inneren zu vermischen, das ein unter der Oberfläche liegendes, flüssiges Wassermeer beherbergen könnte.

Ein Kryovulkan könnte Wissenschaftlern helfen, zu bestimmen, ob auf Titan Leben existiert oder jemals existiert hat, fügten Forscher hinzu.

Sie könnte jede unterirdische Lebensform, wenn sie existiert, bis an die Oberfläche bringen, wo Wissenschaftler und ihre Instrumente eine bessere Chance haben, sie zu entdecken, obwohl eine solche Mission in der Zukunft wahrscheinlich weit entfernt ist.

"Dies bietet uns eine Möglichkeit, in dieses Innere zu gelangen", sagte Kirk.

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