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Mindestens jeder zehnte weiße Zwergstern kann von Asteroiden und felsigen Planeten umkreist werden, wie neue Beobachtungen des Spitzer-Weltraumteleskops der NASA nahelegen. Die Entdeckung könnte bedeuten, dass diese jetzt toten Sterne einst Sonnensysteme beherbergten, die unseren eigenen ähnelten.

Außerdem könnte die Arbeit den Wissenschaftlern helfen festzustellen, ob andere felsige, erdähnliche Planeten um andere Sterne kreisen.

Weiße Zwergsterne sind die kompakten, heißen Reste, die zurückbleiben, wenn Sterne wie unsere eigene Sonne das Ende ihres Lebens erreichen.

Als ein Mittelgewichtsstern, wie unsere Sonne altert, schwillt es schließlich in eine rote riesige Phase an. Sterne dieser Masse sind nicht schwer genug, um ihr Leben in den spektakulären Explosionen zu beenden, die als Supernovae bekannt sind; stattdessen vertreiben sie allmählich ihre Atmosphären, bis sie in die heißen, dichten toten Sterne, die man Weiße Zwerge nennt, versinken.

Die Atmosphären von Weißen Zwergen bestehen normalerweise vollständig aus Wasserstoff und Helium, aber manchmal werden schwerere Elemente wie Kalzium oder Magnesium nachgewiesen, die das stellare Material verunreinigen.

Daten von Spitzer legen nahe, dass mindestens 1 bis 3 Prozent der weißen Zwergsterne auf diese Weise kontaminiert sind.

Wissenschaftler glauben, dass die nicht vorhandenen Elemente von einem allmählichen Regen von umkreisendem Staub auf die Sonne stammen. Der Staub emittiert Infrarotstrahlung, die Spitzer erkennt.

Der Staub ist vollständig in der sogenannten Roche-Grenze des Sterns enthalten oder nahe genug, dass jedes Objekt, das größer als ein paar Kilometer ist, durch Gravitationsgezeiten auseinander gerissen wird. (Dies ist das gleiche Phänomen, das Saturns Ringe hervorbrachte.) Aufgrund der Lage des Staubs glauben Wissenschaftler, dass der Staub von felsigen Körpern wie Asteroiden (auch als Kleinplaneten bekannt) stammen könnte, die auf diese Weise auseinander gerissen wurden.

Das könnte bedeuten, dass bis zu 5 Millionen Weiße Zwerge in unserer eigenen Milchstraße von Asteroiden umkreist sind.

Damit die Asteroiden innerhalb des Roche-Limits an den Nähten auseinander gezogen werden können, müssen sie von einem Orbit gestört werden, der weiter von ihrem Stern entfernt ist. Die Asteroiden könnten von noch unsichtbaren Planeten gestupst werden.

Da die Weißen Zwerge wie die Sonne von Hauptreihensternen abstammen, impliziert die Arbeit des Teams, die auf der Konferenz der Europäischen Woche der Astronomie und Weltraumforschung in England vorgestellt wurde, dass mindestens 1 bis 3 Prozent der Hauptreihensterne terrestrische Planeten um sich herum haben.

"Auf der Suche nach erdähnlichen Planeten haben wir jetzt zahlreiche Systeme identifiziert, die hervorragende Kandidaten für ihre Aufnahme sind", sagte Jay Farihi, Mitglied des Studienteams der Universität Leicester in England. "Wo sie als weiße Zwerge bestehen bleiben, werden alle terrestrischen Planeten nicht bewohnbar sein, aber vielleicht waren sie Orte, an denen sich das Leben in einer früheren Epoche entwickelt hat."

Die Zusammensetzung der zerquetschten Asteroiden kann durch das Aufspüren der schweren Elemente, die in weißen Zwergen vorhanden sind, gemessen werden, so dass die Wissenschaftler hoffen, mehr über die Sonnensysteme zu erfahren, die einst um den Stern kreisten.

"Mit qualitativ hochwertigen optischen und ultravioletten Beobachtungen (zum Beispiel dem Hubble-Weltraumteleskop) sollten wir in der Lage sein, bis zu zwei Dutzend verschiedene Elemente in schuttverschmutzten weißen Zwergen zu messen", sagte Farihi. "Wir können uns dann der Frage zuwenden:" Gibt es felsige extrasolare Planeten, die wir den terrestrischen Planeten unseres eigenen Sonnensystems ähnlich finden? "

Die Jagd nach anderen erdähnlichen Welten ist die Hauptaufgabe der Kepler-Raumsonde, die kürzlich ihre ersten Bilder zurückgeschickt hat.

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