Das verschwindende X-37B-Raumflugzeug der US-Luftwaffe passiert 600 Tage im Orbit

Das mysteriöse unbemannte Raumflugzeug der US-Luftwaffe hat nach einer geheimen Militärmission, die kein Ende zu haben scheint, mehr als 600 Tage im Orbit geflogen.

Die Raumfähre X-37B führt die Mission Orbital Test Vehicle-3 (OTV-3) durch, eine Langzeitreise, die den dritten Flug für das unbemannte Raumflugprogramm der Luftwaffe markiert.

Die Luftwaffe startete am 11. Dezember 2012 das Miniatur-Raumschiff in eine Umlaufbahn mit einer entbehrlichen Atlas-5-Rakete. Am Ende des Freitags (29. August) hatte das Raumflugzeug 627 Tage im Orbit verbracht. Das ist ein Jahr, acht Monate, 19 Tage, um genau zu sein.

"Die Air Force fährt fort, die Grenzen der solarbetriebenen X-37B-Fähigkeiten zu erweitern", sagte Joan Johnson-Freese, Professor für nationale Sicherheitsangelegenheiten am US Naval War College in Newport, Rhode Island. [Amateur Skywatcher Flecken X-37B Space Plane (Video)]

Eine geheimnisvolle Raumebene

Die wiederverwendbare X-37B sieht aus wie eine Mini-Version der NASA-Space Shuttle. Dieses Weltraumflugzeug ist 29 Fuß (8,8 Meter) lang und 9,5 Fuß (2,9 m) groß und hat eine Spannweite von fast 15 Fuß (4,6 m).

Die Ladebucht der X-37B ist so groß wie eine Pickup-Ladefläche. Im Gegensatz dazu könnte die Space-Shuttle-Nutzlastbucht der NASA zwei X-37B-Raumflugzeuge bequem darin unterbringen. Beim Start wiegt das X-37B-Raumflugzeug 11.000 lbs. (4.990 Kilogramm).

Der Schlüssel zur Langlebigkeit des X-37B liegt in seiner Fähigkeit, Sonnenkollektoren zur Stromerzeugung zu nutzen. Die Solarmodule verlängern die Langlebigkeit des Fahrzeugs. [Wie die X-37B-Raumebene funktioniert (Infografik)]

"Es liegt zwar weit über der Lebensdauer eines anderen wiederverwendbaren Raumschiffs, aber es ist weit unter dem der meisten US-Satelliten, die für Jahre, sogar Jahrzehnte gebaut sind", sagte Johnson-Freese zu ProfoundSpace.org. "Das bestätigt sicherlich das breite, offiziell erklärte Ziel des X-37B als Testfahrzeug."

Es ist logisch anzunehmen, dass die klassifizierten Nutzlasten innerhalb des X-37B neue Sensoren und Satelliten-Hardware enthalten, die getestet werden, sagte Johnson-Freese. Wenn das der Fall ist, dann, je mehr Zeit im Orbit ist, desto mehr Tests können durchgeführt werden, sagte sie.

"Obwohl die Einstufung als X-37B einige Bedenken hinsichtlich der beabsichtigten betrieblichen Zwecke aufgeworfen hat, muss das Programm technisch gelobt werden, um etwas Neues zu tun ... und erfolgreich", sagte Johnson-Freese.

X-37B im Flug: Drei Missionen

Die Luftwaffe soll nur zwei X-37B-Raumflugzeuge haben. Diese Raumflugzeuge haben insgesamt drei Missionen geflogen, die als OTV-1, OTV-2 und OTV-3 bekannt sind. ("OTV" ist die Abkürzung für Orbital Test Vehicle.)

Die erste Mission endete im April 2010 und das Handwerk umkreiste die Erde 225 Tage lang. Das zweite X-37B-Fahrzeug startete im März 2011 mit der OTV-2-Mission. Dieser Raumflug dauerte 469 Tage und landete schließlich im Juni 2012 auf der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien. Dies war derselbe Landeplatz, den OTV-1 nach seiner Mission benutzt hatte.

Die aktuelle OTV-3-Mission nutzt das erste X-37B-Raumflugzeug des OTV-1-Fluges und zeigt den Wiederverwendbarkeitsaspekt des Programms.

Was ist das Geheimnis der Geheimmission?

Bevor General William Shelton, der Kommandeur des Air Force Space Command, von der Luftwaffe zurücktrat, blieb er bei der X-37B-Hush-Hush-Mission bullisch. [10 Zerstörerischste Weltraumwaffenkonzepte]

"Ich werde Ihnen meine Standardzeile auf X-37 geben", sagte Shelton auf dem 30. Space Symposium der National Space Foundation im Mai zu ProfoundSpace.org. "X-37 geht es gut. Ich kann dir nicht sagen, was es macht, aber es geht großartig."

Unterdessen sagte Boeing Space & Intelligence Systems, der Lieferant der Luftwaffe für die X-37B-Raumflugzeuge, gegenüber ProfoundSpace.org, dass es nichts gibt, was es bezüglich der laufenden Mission teilen könnte.

Militärische Interessen im Weltraum

Während der Zweck des Weltraumplanprogramms X-37B verborgen bleibt, sind die Interessen des militärischen Weltraums der Vereinigten Staaten deutlich sichtbar.

Im Juli sprach Shelton auf dem Atlantic Council über die Zukunft der USA im Weltraum und stellte fest, dass "Weltraumkräfte grundlegend für jede militärische Operation sind, von humanitären bis zu großen Kampfeinsätzen. Es ist wirklich egal - der Weltraum muss da sein ... [Satelliten muss kontinuierlich an Ort und Stelle eingesetzt werden und bietet Kommunikation, Raketenwarnung, Navigation, Weltraumüberwachung und Wetterdienste. "

Der Verkehr baut sich im Weltraum auf, da sich viele neue Marktteilnehmer den Raumfahrtnationen angeschlossen haben und die "Gegenraum" -Fähigkeiten (Technologien, die die Nutzung von Weltraumressourcen durch ein Land verhindern) zunehmend besorgniserregender werden, fügte Shelton hinzu.

Shelton sagte, dass das Space Command der US Air Force mehrere Weltraumtrassen in Erwägung zieht, wie zum Beispiel die Kosten und die Komplexität neuer Weltraumkapazitäten zu senken.

"Wir beobachten genau, wie andere Nationen ihre Investitionen in Gegenraumprogramme deutlich erhöhen", sagte Shelton. "Wir müssen unseren Ansatz und unsere Reaktion unbedingt anpassen, und die Zeit für diese Entscheidungen nähert sich sehr schnell."

Wird X-37B in Florida landen?

Das Air Force Rapid Capabilities Office führt die geheimen Missionen für X-37B-Raumflugzeuge durch, das 3. Space Experimentation Squadron der Schriever Air Force Base in Colorado übernimmt die Missionskontrolle für OTV-Flüge.

Die ersten beiden OTV-Missionen flogen per Autopilot zur Erde zurück und landeten jeweils auf einem Asphalt auf der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien. Aber das könnte sich ändern.

Boeing Space & Intelligence Systems hat angekündigt, seine Raumfahrtoperationen durch den Einsatz des Kennedy Space Centers der NASA in Florida als Landeplatz für den X-37B zu konsolidieren. Anfang dieses Jahres kündigte Boeing Pläne an, seine Präsenz in Florida durch zusätzliche Technologie-, Engineering- und Support-Jobs im Weltraumzentrum zu erweitern.

Im Rahmen dieses Boeing-Plans werden Investitionen getätigt, um die ehemalige Raumfähre Orbiter Processing Facility (OPF-1) in eine Struktur umzuwandeln, die es der US-Luftwaffe ermöglicht, effizient zu landen, sich zu erholen, zu sanieren und Start des X-37B Orbital Test Vehicle (OTV) ", so Boeing-Vertreter.

Zum Zeitpunkt der Ankündigung vom 3. Januar sollte dieser Bau bis zum zweiten Quartal 2015 abgeschlossen sein, sagten Vertreter von Boeing.

Leonard David berichtet seit mehr als fünf Jahrzehnten über die Weltraumindustrie. Er ist ehemaliger Forschungsdirektor der National Commission on Space und Co-Autor von Buzz Aldrins Buch "Mission to Mars - My Vision for Space Exploration" von National Geographic.Folge uns