Astronautenstipendium hilft Studenten, Zukunft im Raum zu erahnen

Als Senior Steven Stetzler von der University of Virginia die ehemaligen NASA-Astronauten Al Worden und Catherine "Cady" Coleman traf, sagte der Informatik- und Physik-Major, es sei "eine sehr surreale Erfahrung". Astronauten schienen immer in einer anderen Wirklichkeit zu existieren als seine eigenen, doch hier waren sie im Fleisch, sagte er.

Stetzler traf die NASA-Astronauten letzten Monat in Washington, D.C., nachdem er ein Stipendium der Astronaut Scholarship Foundation, einer gemeinnützigen Organisation, gewonnen hatte. Ziel der Stiftung ist es, dem surrealen Gefühl entgegenzuwirken, dass Stetzler talentierte junge Menschen beschreibt und dazu ermutigt, Karrieren in der bemannten Raumfahrt als etwas zu betrachten, was sie ernsthaft tun könnten.

"Sie waren sehr unnachgiebig über die Idee, dass Sie ein Astronaut sein könnten, wenn Sie Astronaut werden wollen", sagte Stegler über die Menschen, die er auf seiner Reise nach Washington getroffen hatte. [Wie man ein Astronaut wird]

Im Juli gab die Stiftung ihre Stipendiaten 2017 bekannt - 45 College-Studenten, die jeweils $ 10.000 Stipendien erhalten. Die Stiftung sponserte auch die Reise nach Washington, zu der Touren des Goddard Space Flight Centers der NASA und des Smithsonian National Air and Space Museums (geleitet von NASA-Astronauten zusammen mit Museumsmitarbeitern) gehörten, sowie die Gelegenheit, Vertreter der Unternehmenspartner der Stiftung zu treffen .

Stetzler sagte, er habe nicht entschieden, auf welches Teilgebiet der Physik er sich konzentrieren wolle, aber er interessiert sich besonders für die Astrophysik und die Hochenergiephysik, weil diese Gebiete bestimmte Grenzen der Informatik sprengen.

"Ich interessiere mich für die computergestützten Herausforderungen, wie wir unsere Datenanalyse so robust und so schnell wie möglich machen und wie wir unsere Beobachtungsinstrumente so technologisch fortschrittlich wie möglich machen", sagte er zu ProfoundSpace.org.

Die Reise, sagte er, half ihm, einige der Karrieremöglichkeiten einzuschränken, die er vor sich hat.

"Es wäre wirklich nett, bei der NASA zu arbeiten und beizutragen, was sie tun", sagte er. "Ich habe festgestellt, dass ich glücklich wäre, wenn ich mich in einer Position befinde, in der ich eng mit der Weltraumforschung zusammenarbeite."

Gründer der Stiftung

Die Astronaut Scholarship Foundation wurde 1984 von den sechs überlebenden Mitgliedern der "Mercury 7", der ersten NASA-Astronautenklasse - Scott Carpenter, Gordon Cooper, John Glenn, Walter Schirra, Alan Shepard und Deke Slayton - sowie Betty Grissom gegründet. Witwe des siebten Mitglieds, Virgil "Gus" Grissom.

"Die ursprünglichen Merkur-Astronauten waren der Meinung, dass es irgendwie einen Weg für sie geben sollte, ihre gemeinsame Glaubwürdigkeit zu nutzen, um junge Menschen zu ermutigen, sich an wissenschaftlichen oder technischen Aktivitäten zu beteiligen", sagte Shepard, der erste Amerikaner im Weltraum, in einem Werbevideo auf der Website der Stiftung.

Seit ihrer Gründung hat die Stiftung mehr als 4 Millionen Dollar an Stipendien an über 400 Studenten vergeben, heißt es auf der Webseite der Stiftung. Heute ist es seine Mission, "den USA zu helfen, ihre Weltführerschaft in Technologie und Innovation beizubehalten, indem sie die besten und klügsten Gelehrten in Wissenschaft, Technologie, Technik und Mathematik unterstützt und gleichzeitig das Vermächtnis der bahnbrechenden Astronauten Amerikas feiert."

Ein Teil dieser Hilfe ist natürlich monetär. Stetzler, der sagte, er sei ein Student mit niedrigem Einkommen, fügte hinzu, dass das Stipendium in Höhe von 10.000 US-Dollar einen Teil der Bürgschaftslast entlasten werde, die er nach seinem Abschluss tragen werde.

"Es ist mir wichtig, das Geld zu bekommen, und es ist wichtig, diese Tatsache nicht herunterzuspielen", sagte er. "[Das Geld] gewährt Ihnen eine unglaubliche Menge an Freiheit, um so zu leben, wie Sie es wollen und während Ihres Studiums nicht zu stressen. ... Es ermöglicht mir, freier zu handeln und in der Schule weniger gestresst zu sein."

Stetzler sagte, der zweitgrößte Vorteil des Stipendiums sei das Treffen und Networking mit den anderen Gewinnern.

"Sie können mit ihnen reden und von ihrem Wissenschaftsgebiet hören und was sie daran mögen. Und Sie bekommen andere Perspektiven als das, was Sie studieren", sagt Stetzler. "Diese Perspektive zu gewinnen, war wirklich wichtig. ... Also, ich treffe all diese wirklich coolen Leute und gestalte meine Zukunft mit ihnen.

"Ich denke, [die Reise] hat mir auch klar gemacht, dass ... die Wissenschaftsgemeinschaft wirklich ein belebender Ort ist", sagte er. "Ich möchte die Wissenschaft danach nicht verlassen, nachdem ich all diese coolen Leute getroffen habe, mit denen ich den Rest meines Lebens beschäftigen kann."

In diesem Jahr wurden die Stipendiaten mit Karriere-Mentoren von einigen der Unternehmenspartner der Stiftung gepaart, darunter der private Rüstungskonzern Engility, der für die NASA an einer Reihe von Verträgen gearbeitet hat. Engility trägt auch zu den Stipendien bei und organisiert die Tour, die die Studenten von NASA Goddard machten, was Stetzler sagte, war definitiv einer der lustigsten Teile der Reise. Die Studenten trafen sich auch mit Vertretern von 20 anderen Unternehmenspartnern der Stiftung.

Diese Interaktionen, sagte Stetzler, zeigten ihm einige Bereiche der Industrie, in denen er denkt, dass er die Art von Problemen angehen könnte, die er interessant findet, auch wenn es bedeutet, Physikforschung zugunsten einer mehr computerwissenschaftlichen Karriere zu verlassen. Aber er sagte, er wolle sich immer noch für einen Physik-Doktor bewerben. Programm bald - er ist sich nicht sicher, wo oder in welchem ​​Fach.

Die Reise half ihm, eine konkrete Entscheidung über seinen zukünftigen Karriereweg zu treffen.

"Ich glaube nicht, dass ich ein Astronaut sein könnte", sagte er. Nachdem er echte Astronauten getroffen hatte, erkannte er, dass "viele dieser Menschen sehr leidenschaftlich daran interessiert waren, ein Astronaut ihr ganzes Leben lang zu sein. Und sie haben hart trainiert und hart gearbeitet auf dem Weg zum Astronauten. Und ich merke, dass das nicht wirklich ist wo ich sein will."

Er lachte und sagte, dies sei vielleicht nicht das Ergebnis, auf das die Astronaut-Stipendienstiftung gehofft hatte.

Als er später gefragt wurde, welchen Rat er anderen Studenten geben würde, die sich für ein Stipendium bewerben, sagte er: "Sie suchen nicht nach Menschen, die speziell Astronauten sein werden, oder sogar nach Luft- und Raumfahrttechnikern. Sie suchen Leute, die führend in Wissenschaft und Technologie sein werden. Wenn du wirklich leidenschaftlich bist in welchem ​​Teilbereich der Wissenschaft du auch bist und einen Einfluss darauf hast, solltest du weitermachen und dich bewerben, denn sie werden das erkennen. "