Der größte Asteroid könnte mehr Süßwasser enthalten als die Erde

Der größte bekannte Asteroid könnte mehr Süßwasser enthalten als die Erde und sieht auf andere Weise wie unser Planet aus, laut einer neuen Studie, die die Grenze zwischen Planeten und großen Weltraumfelsen weiter verwischt.

Astronomen nahmen 267 Bilder von Asteroiden Ceres mit dem Hubble Space Telescope. Aus diesen Bildern und nachfolgenden Computersimulationen geht hervor, dass Ceres einen felsigen inneren Kern und eine dünne, staubige äußere Kruste haben kann.

Ein Team von Peter Thomas von der Cornell University sagte heute, dass Ceres fast kugelförmig ist, was darauf hindeutet, dass die Schwerkraft ihre Form kontrolliert. Auch die ungleichmäßige Form des Asteroiden zeigt an, dass das Material nicht gleichmäßig im Inneren verteilt ist.

Diese und andere neue Hinweise, einschließlich der geringen Dichte von Ceres, deuten auf ein mit gefrorenem Wasser beladenes Inneres hin, sagten die Astronomen.

Die Ergebnisse sind in der Ausgabe des Magazins vom 8. September detailliert beschrieben Natur.

Groß und rund

Ceres galt lange Zeit als einer der Zehntausende von Asteroiden, die den Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter ausmachen. Mit einem Durchmesser von 930 km - etwa so groß wie Texas - ist es der größte Asteroid im Gürtel, der etwa 25 Prozent der Gesamtmasse des Gürtels ausmacht.

Astronomen hatten geglaubt, Ceres wäre vielleicht nie genug erhitzt worden, um Materialschichten zu erzeugen.

Aber Computermodelle deuten nun darauf hin, dass Ceres ein differenziertes Inneres hat - dichtes Material im Kern und leichteres Zeug in der Nähe der Oberfläche. Zu den möglichen Konfigurationen gehört ein Mantel, der reich an Wassereis um einen felsigen Kern ist.

Wenn dieser Mantel aus mindestens 25 Prozent Wasser besteht, hätte Ceres mehr Süßwasser als die Erde, heißt es in einer Erklärung des Space Telescope Science Institute, das Hubble für die NASA und die Europäische Weltraumorganisation betreibt.

"Das wahrscheinlichste Szenario aus dem Wissen darüber, wie andere Objekte entstehen, hat wahrscheinlich einen felsigen Kern und einen Mantel. Dieser Mantel ist wahrscheinlich eine wässrige, eisige Mischung mit anderem Schmutz und Bestandteilen. Dieser Mantel könnte so viel wie? über das ganze Objekt ", sagte Studienautor Joel Parker vom Southwest Research Institute. "Obwohl es ein kleines Objekt im Vergleich zur Erde ist, könnte es viel Wasser geben."

Auf der Erde bildet frisches Wasser nur eine dünne Schicht, die an einigen Stellen nur wenige Kilometer tief ist, in anderen weniger. Die für Ceres vorgeschlagene Wasserschicht ist, obwohl sie im Umfang kleiner ist, viele Kilometer dicker.

Die gesamte Wassermenge auf der Erde beträgt etwa 1,4 Milliarden Kubikkilometer, von denen etwa 41 Millionen Süßwasser sind. Wenn der Mantel von Ceres 25 Prozent der Masse des Asteroiden ausmacht, würde dies eine Obergrenze von 200 Millionen Kubikkilometern Wasser bedeuten, sagte Parker.

Da alle neun "normalen" Planeten differenzierte Innenräume haben, hat diese neue Sichtweise von Ceres einige Astronomen Ceres einen "Mini-Planeten" nennen lassen, der eine anhaltende Debatte darüber entfacht, was genau als ein Planet gilt.

Embroyonische Welt

Andere Forscher kündigten kürzlich die Entdeckung von 2003 UB313 an, ein rundes Objekt in unserem Sonnensystem, das 1-1 / 2 mal größer als Pluto und etwa dreimal weiter von der Sonne entfernt ist. Aber selbst ein Objekt dieser Größe - mit einem Durchmesser von 2.100 Meilen, etwa viermal so groß wie Ceres - erhält keine universelle Anerkennung als Planet.

Ein Astronom, Brian Marsden, der das Minor Planet Center betreibt, in dem Daten über kleine Körper gesammelt werden, sagt, dass, wenn Pluto als Planet betrachtet wird, alle anderen runden Welten ebenfalls als Planeten betrachtet werden sollten. Unter dieser Definition, die einige andere Astronomen abonnieren, würden Ceres 2003 UB313 und eine Handvoll anderer großer Objekte Planeten genannt werden. Die Alternative, Marsden und andere sagen, besteht darin, aufzuhören, Pluto einen Planeten zu nennen.

Eine andere Erklärung ist, dass Ceres eine Art "kleiner" Planet ist - eine unterentwickelte Version der Erde und anderer felsiger Planeten. So gesehen erscheint Ceres, wie andere junge Planeten vor mehr als 4 Milliarden Jahren aussahen.

Die führende Theorie für die Planetenbildung besagt, dass kleine Steine ​​kollidierten, festkamen und allmählich wuchsen. Je nach Standort und Umlaufbahn hat eine Entwicklungswelt möglicherweise genug Rohmaterial gefunden, um so groß zu werden wie die vier traditionellen Gesteinsplaneten.

"Ceres ist ein embryonaler Planet", sagte Lucy McFadden von der Abteilung für Astronomie an der University of Maryland. "Gravitationsstörungen von Jupiter vor Milliarden von Jahren hinderten Ceres daran, mehr Material zu akkumulieren, um ein vollwertiger Planet zu werden."

Im Jahr 2015 werden Wissenschaftler einen Blick auf Ceres werfen, wenn die NASA-Dawn-Mission den Asteroiden umkreist. Ein genauerer Blick sollte mehr Hinweise auf die Zusammensetzung des Asteroiden geben.

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