Astronomen bereiten sich auf den historischen Asteroidenpass im Jahr 2029 vor

In den frühen Morgenstunden des 13. April 2029 haben Beobachter in Asien und Nordafrika die Chance, ein seltenes himmlisches Ereignis zu erleben, wenn ein Asteroid, 99942 Apophis, innerhalb von 20.000 Meilen von der Erde passiert.

"Es wird dich nicht umhauen, und es wird sicherlich nicht das hellste Objekt am Himmel sein, aber es wird leicht mit dem bloßen Auge zu sehen sein", sagte Don Yeomans, Leiter des NASA-Programms Near Earth Object (NEO) .

Riesige Asteroid Apophis in Fotos aufgedeckt

Die Annäherung eines so großen Asteroiden - Apophis ist mehr als 1000 Fuß im Durchmesser - und dies in der Nähe der Erde findet nur etwa alle 1500 Jahre statt.

Wissenschaftler erwarten den nahen Vorbeiflug mit gemischten Gefühlen: Aufregung über eine einzigartige wissenschaftliche Gelegenheit und Unbehagen, dass es ein Zeichen von ominösen Dingen sein könnte, die kommen werden.

Blink ins Innere

Ein Forscherteam um Daniel Scheeres, ein Luft- und Raumfahrttechniker der Universität von Michigan, hofft, Apophis 'nahen Ansatz nutzen zu können, um mehr über Asteroiden zu erfahren und Informationen über seismische Aktivitäten im Gestein zu sammeln.

Das Schöne an diesem Ereignis ist, dass es eine Art natürliches Experiment ist, das Wissenschaftler niemals schaffen würden, erzählte Scheeres in einem E-Mail-Interview.

Gezeitenkräfte aus der Erdanziehungskraft werden das Innere des Asteroiden verdrehen und umwälzen und sein Äußeres verformen, wenn es am Planeten vorbeigeht. Scheeres sagte, dass derzeit geplant wird, Boden-Radar zu verwenden, um die Bewegungen und Teleskope der Asteroiden zu beobachten, um Änderungen in seinen Oberflächenmerkmalen und Rotation zu beobachten.

Aber selbst die ausgefeiltesten bodengestützten Beobachtungen werden nicht ausreichen, um detaillierte Informationen über das Innere des Asteroiden zu sammeln, sagte Scheeres.

Diese Art von Detail würde erfordern, dass ein Netzwerk von Sonden, das in der Lage ist, die Beschleunigung und seismische Aktivität zu messen, in die Oberfläche des Asteroiden eingebettet wird. Eine andere Möglichkeit wäre, eine Sonde im Orbit um den Asteroiden zu plazieren, um sie im Auge zu behalten und ihre Oberfläche abzubilden. Zurzeit sind jedoch keine solchen Weltraummissionen in Arbeit.

Apophis wurde letztes Jahr entdeckt und ist nach einem schlangenartigen ägyptischen Gott der Dunkelheit und des Chaos benannt. Der Name ist angemessen. Für einen kurzen Zeitraum im vergangenen Winter hatten die Wissenschaftler Apophis, damals bekannt als 2004 MN4, eine Chance von 1 zu 40 gegeben, 2029 mit der Erde zu kollidieren.

Zusätzliche Beobachtungen schlossen den Einfluss von 2029 aus, und Wissenschaftler sagen jetzt voraus, dass es eine Wahrscheinlichkeit von 1: 10.000 gibt, dass der Asteroid 2036 auf einer weiteren Umlaufbahn um die Erde auf einem Kurs, der die Erdumlaufbahn kreuzt, die Erde treffen wird.

Ein großer Teil der Unsicherheit, die Apophis 'Bewegungen umgibt, ist etwas, das man den Yarkovsky-Effekt nennt. Wenn sich drehende Körper wie Asteroiden durch unser Sonnensystem bewegen, absorbieren sie Sonnenstrahlung von der Sonne, die sie dann wieder abstrahlen.

Der winzige, aber andauernde Druck dieser Re-Strahlung kann dazu führen, dass ein Stein schneller wird oder langsamer wird und seine Flugbahn ändert.

In vielerlei Hinsicht beruht der Tumult, der Apophis umgibt, auf einem ungewöhnlichen Zusammenfluss von Ereignissen, da die Entdeckung von erdnahen Objekten in etwa mit der nachgewiesenen Fähigkeit der Menschheit übereinstimmt, sie zu treffen. Ermutigt durch den Erfolg der jüngsten Missionen wie Stardust und Deep Impact, halten es einige Wissenschaftler für sinnvoll, eine Weltraummission zu starten, um festzustellen, ob Apophis eine erhebliche Bedrohung darstellt.

MIT Studenten entwerfen Mission zu riesigen Asteroiden Apophis

Lass uns gehen!

Astronomen wissen, dass der Weg von Apophis im Jahr 2029 durch die Erdanziehungskraft erheblich eingeschränkt wird. Sie kennen das genaue Ergebnis nicht.

Im Mai schickte der ehemalige Apollo-Astronaut Rusty Schweickart einen Brief an den NASA-Administrator Mike Griffin und drängte die Agentur, zu untersuchen, ob Apophis 2029 in der Nähe der Erde bestimmte gravitative "Schlüssellöcher" erreichen könnte, die den Flugweg des Asteroiden verändern würden bestimmter Kollisionskurs mit unserem Planeten im Jahr 2036.

Um seine Bewegungen genauer verfolgen zu können, schlug Schweickart auch vor, eine Weltraummission zu starten, um einen Funktransponder auf Apophis zu platzieren. Ein Beamter, der auf Schweickarts Brief reagiert, wird in den nächsten Wochen von der NASA erwartet.

Wie die Deep Impact Mission zeigt, bei der die NASA mit einer kleinen Sonde einen Kometen einschlug, ist es möglich, einen sich schnell bewegenden Körper im Weltraum mit den aktuellen Technologien zu treffen.

"Sie müssen den Kurs des Kometen nicht sehr ändern, um das Schlüsselloch zu verpassen, wenn Sie es mehrere Jahre im Voraus tun", sagte Clark Chapman, ein Astronom am Southwest Research Institute in Colorado, der auf einer Nummer gedient hat von Ausschüssen für erdnahe Objekte.

Chapman fordert jedoch Vorsicht und sagte, dass Wissenschaftler nicht zum Handeln eilen sollten. "Du willst es nicht stupsen, bis du weißt, was der Nudge machen wird", sagte Chapman. Das Schlimmste, was passieren könnte, wäre natürlich, den Asteroiden in die falsche Richtung zu schubsen, basierend auf den unvollständigen Daten, die jetzt in der Hand sind, und tatsächlich eine zukünftige Kollision zu verursachen.

Lieber früher als später

Die meisten Wissenschaftler sind sich einig, dass 2029 die absolute Frist für die Einleitung einer Interventionsmission ist. Nach 2029 müsste die Entfernung von Apophis verschoben werden, um einen Aufprall zu vermeiden, wäre angesichts der derzeitigen Technologien zu groß.

In seinem Brief sagte Schweickart, die Pläne für eine Weltraummission, einen Transponder auf der Apophis zu platzieren, sollten bis 2014 vorhanden sein, und eine Interventionsmission sollte, falls erforderlich, vor 2029 eingeleitet werden.

Apophis wird jedoch vor 2029 noch einmal in einer beobachtbaren Entfernung von der Erde drehen - einmal im Jahr 2013 und dann wieder im Jahr 2021.Basierend auf Daten aus diesen beiden Vorbeiflügen, sagte Yeomans, Wissenschaftler sollten in der Lage sein mit 99,8 Prozent Genauigkeit zu schließen, ob ein zukünftiges Impaktszenario ausgeschlossen werden kann und er deshalb warten sollte, bevor eine Mission gestartet wird, die Hunderte von Millionen Dollar kosten könnte.

Bis dahin sagt Yeomans, dass er keinen Schlaf über Apophis verlieren wird.

"Es ist ein interessantes Objekt und es hat einige interessante Probleme aufgeworfen, aber eine besorgniserregende Bedrohung? Nein", sagte Yeomans. "Wir haben jede Menge Zeit."