First Flybys: Von Merkur zu Pluto, eine Geschichte der Sonnensystemerhebungen

Die Menschheit ist jetzt nur noch einen Tag von der ersten Erkundung unserer Heimat im Universum entfernt.

Eine Reise, die neun Jahre dauert, aber die mehr als ein halbes Jahrhundert zurückliegt bis zu unserer ersten Begegnung mit einem anderen Planeten. Die NASA-Raumsonde New Horizons wird am Dienstag (14. Juli) um 7:49 Uhr EDT (1149 GMT) um Pluto fliegen. , die in unserem klassischen Sonnensystem an der letzten Welt vorbeischwebt.

Die klaviergroße Sonde, die mit 30.800 mph (49.600 km / h) rund 3 Milliarden Meilen (5 Milliarden Kilometer) von der Erde entfernt ist, wird 7.800 Meilen (12.500 km) vom Zwergplaneten erreichen und nahe genug an Pluto heranfliegen New Horizons war die gleiche Entfernung von der Erde entfernt, seine Kamera würde nicht nur New York City erkennen, sondern auch die Teiche im Central Park von Manhattan. [New Horizons 'Pluto Flyby: Vollständige Abdeckung]

Am gleichen Tag, an dem New Horizons Pluto erreicht, ist es auch der 50. Jahrestag des ersten Vorbeiflugs des Mars. Am 14. Juli 1965 begann die Mariner-4-Sonde der NASA unsere Erkundung des Roten Planeten und markierte die zweite besichtigte Welt auf unserer andauernden Suche nach dem Einflussbereich der Sonne.

Zu den Innern

Der erste erfolgreiche planetare Vorbeiflug ging Mariner 4 um dreieinhalb Jahre voraus.

Das NASA-Mariner 2-Raumfahrzeug war die erste Mission, die am 14. Dezember 1962 Daten von einem anderen Planeten zurücksendete, als es von der Venus geflogen wurde. Die hexagonale Sonde mit ihrem pyramidenförmigen Mast, den zwei rechteckigen Flügeln und der großen Antenne befand sich darin 22.000 Meilen (35.000 km) des zweiten "Felsens" von der Sonne.

Mariner 2 machte eine Reihe von Entdeckungen über unseren Schwesterplaneten, einschließlich der langsamen retrograden Rotation der Venus, ihrer heißen Oberflächentemperaturen und dem Ausmaß ihrer konstanten Wolkenbedeckung.

Von den 30 Sonden, die Venus in den Jahren seit Mariner 2 erreichten, machten mehr als die Hälfte Überflüge (im Gegensatz zum Orbit oder zur Landung) - obwohl einige keine Daten zurückgaben und andere gerade auf dem Weg zu einem anderen Planeten waren. Eine dieser Missionen machte auch den allerersten Vorbeiflug von Merkur. [Galerie: Die Deep-Space-Sonden des Sonnensystems]

Zwölf Jahre nach Mariner 2, und nur einen Monat nach seinem eigenen Vorbeiflug der Venus, marschierte Mariner 10 am 29. März 1974 an dem innersten Planeten vorbei. Trotz mechanischer Probleme auf dem Weg von der Erde zeigte das achtseitige Raumschiff Merkurs Magnetfeld und metallischer Kern während seiner drei Vorbeiflüge des Planeten.

Im Gegensatz zur Venus wurde Merkur bisher nur von einer anderen Sonde, der NASA-Sonde MESSENGER, besucht, die 2008 und 2009 dreimal den Planeten durchquerte, bevor sie 2011 in den Orbit gelangte.

Weiter zu den äußeren

Mariner 4s Vorbeiflug auf dem Mars brachte die ersten Nahaufnahmen des Roten Planeten zurück und enthüllte eine Krateroberfläche.

"Wir werden ungefähr 5.000 Mal so viele Daten sammeln wie Mariner 4, und für eine erste Erkundungsfahrt im Vorbeiflug werden wir uns die Socken ausziehen", sagte New Horizons-Hauptforscher Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado ...

Jenseits des Asteroidengürtels - wo sich NASAs Raumsonde Dawn jetzt im Orbit um den Zwergplaneten Ceres befindet - fand der erste Besuch des größten Planeten unseres Sonnensystems, Jupiter, nur einen Monat nach Mariner 10 statt.

Der NASA Pioneer 10 Roboter Emissär flog am 4. Dezember 1973 durch den Gasriesen und kam innerhalb von 130.000 km (81.000 Meilen) des riesigen Planeten. Das sechseckige Raumfahrzeug mit seiner großen Parabolspiegelantenne stellte Jupiter und einige seiner vielen Monde dar und nahm Messungen der Magnetosphäre, der Strahlungsgürtel, der Atmosphäre und des Inneren vor.

Sieben weitere Sonden sind seit Pioneer 10 nach Jupiter geflogen (ein Achtel, Juno, ist auf dem Weg zu einer Ankunft im Juli 2016) - sechs von ihnen sind Vorbeiflüge. Die jüngste war New Horizons, die am 28. Februar 2007 mit 47.000 mph (76.000 km / h) durch den Planeten raste. Die Sonde flog innerhalb von 2,3 Millionen Kilometern (1,4 Millionen Meilen) Jupiter zur Unterstützung der Schwerkraft nach Pluto.

Die zweite Mission von Jupiter zu fliegen war auch die erste, die Saturn besuchte.

Pioneer 11 passierte am 1. September 1979 in einer Entfernung von 13.000 Meilen (21.000 km) den beringten Planeten. Das Raumschiff entdeckte einen neuen Ring ("F") und einen Neumond (Epimetheus), der Saturn umkreiste und die globale Temperatur aufzeichnete.

Far-out-Vorbeiflüge

Vor Pluto wurden die letzten beiden ersten Vorbeiflüge eines Planeten in unserem Sonnensystem von der gleichen Sonde, der Voyager 2 der NASA, durchgeführt.

Nach der Begegnung mit Jupiter und Saturn in den Jahren 1979 und 1981 flog die Voyager 2 am 24. Januar 1986 an Uranus vorbei. Am nächsten war das Schiff 81.600 km von den Nebelwolken des Planeten entfernt. Die interplanetare Sonde, die tausende von Bildern zurücksendet, entdeckt 10 vorher unsichtbare Monde und neue Ringe und findet auch das ungewöhnliche Magnetfeld des Uranus, ein Produkt der seitlichen Ausrichtung des Planeten.

Voyager 2 fuhr dann weiter nach außen und passierte Neptun am 25. August 1989. Die Sonde näherte sich einem der vier Planeten an, die sie besuchte, und erreichte die 40.000 km entfernte blaue Welt. Voyager 2 enthüllte den "Great Dark Spot" (der inzwischen verschwunden ist) und beobachtete Neptuns Mond Triton.

Als die Mariners, Pioneers und Voyager ihre ersten Vorbeiflüge an ihren jeweiligen Welten durchführten, galt Pluto immer noch als der letzte noch nicht erforschte Planet. Jetzt wird ein Zwergplanet neu klassifiziert, Pluto bleibt - zumindest für den nächsten Tag - die letzte große Welt, die es zu besuchen gilt.

"New Horizons vervollständigt nicht die Erkundung unseres Sonnensystems", sagte Stern. "Wir sind immer sehr vorsichtig, um ein Wort hinzuzufügen - das ist die" erste "Ära der Aufklärung. Ich würde dies das Ende des Anfangs nennen."