Virgin Orbits Rocket-Launching Plane "Cosmic Girl" kommt nach Long Beach

LONG BEACH, Kalifornien - Eine Boeing 747-400, die zuvor Passagiere für Virgin Airlines geflogen hat, ist der mobilen Raketenstartplattform einen Schritt näher gekommen.

Gestern (31. Juli) flog die Raumfluggesellschaft Virgin Orbit das Verkehrsflugzeug Cosmic Girl nach Long Beach, dem Hauptsitz des Unternehmens. Dort werden die Arbeiten beginnen, das Flugzeug mit der externen Ausrüstung auszustatten, um eine der LauncherOne-Raketen von Virgin Orbit zu tragen und sie aus einer Höhe von 10.500 Metern in den Weltraum zu befördern.

"Das ist wie das erste Teil des Puzzles", sagte Oberstleutnant Kelly Latimer, eine Pilotin von Virgin Orbit, gestern auf einer Willkommensveranstaltung für Cosmic Girl zu ProfoundSpace.org. [Virgin Galactic LauncherEine Rakete in Fotos]

Virgin Orbit hat mehr als ein Jahr damit zugebracht, die 747-400 zu inspizieren und zu modifizieren, indem sie fast 70.000 lbs abbaute. (31.750 Kilogramm) unnötiges Gewicht aus dem Inneren des Flugzeugs und Hinzufügen von elektrischen Systemen, die letztlich die Hinzufügung eines Raketenträgers (genannt Pylon) zu einem der Flügel Cosmic Girl unterstützen.

"In den letzten 16 Monaten hat sich unser Team konzentriert und mit einem breiten Team von Experten und Industriepartnern einen unglaublichen Job gemacht, um diese Modifikation vorzunehmen", sagte Dan Hart, CEO von Virgin Orbit, bei der Veranstaltung in Long Strand. "Es war eine riesige, monumentale Aktivität."

Die Federal Aviation Administration (FAA) hat Cosmic Girl ein experimentelles Lufttüchtigkeitszeugnis ausgestellt, was bedeutet, dass das Flugzeug zugelassen ist, um Testflüge zu starten, sagten Unternehmensvertreter in einer Erklärung.

Ein herausfordernder Flug

"Wenn wir den Pylon und die Rakete einsetzen, wird dies wahrscheinlich der schwierigste Flugtest sein, den ich gemacht habe", sagte Latimer, der Cosmic Girl aus der Wüstenstadt Mojave, Kalifornien nach Long Beach flog. "Das wird etwas, das so viel neuer und anders ist als je zuvor."

Latimer arbeitete zuvor als Testpilot für das Armstrong Flight Research Center der NASA, wo sie "experimentelle Flugtests und Testunterstützung" in Fahrzeugen einschließlich der 747SP (kleiner als die 747-400) und der 747-100, die für den NASA-Raum verwendet wurde, durchführte Shuttle-Orbiter im ganzen Land. Sie hat auch T-38, C-17, BE200 und T-34 geflogen.

Latimer sagte, dass mehrere Faktoren das modifizierte kosmische Mädchen zu einem herausfordernden Gefährt machen werden, einschließlich der "Größe und des Gewichts der Rakete auf dem Flügel", der Tatsache, dass diese Rakete voller explosivem Raketentreibstoff und der Tatsache sein wird, dass die Nase des Flugzeugs muss in einen ziemlich extremen Winkel gekippt werden, um die Rakete auf einen nach oben gerichteten Weg in Richtung Weltraum zu setzen.

"Ich denke, die Herausforderungen werden sich ergeben, wenn wir den Pylon und die Rakete tatsächlich einsetzen und sehen, welche Art von Widerstands- und Auftriebseffekte wir auf diesem Flügel haben", sagte sie. "Wir wissen von den Fluiddynamik-Daten, dass es ziemlich viel zusätzlichen Widerstand geben wird. Wir hoffen, dass die Vorhersage nahe an dem liegt, was es wirklich ist, denn [wenn es mehr Luftwiderstand gibt], dann wird es ein bisschen sein herausfordernd in großen Höhen, um die Geschwindigkeit zu erreichen, die wir brauchen, um die Nase hochziehen zu können. "

Durch die Verwendung eines Flugzeugs statt einer herkömmlichen, stationären Startrampe wird Virgin Orbit mehr Flexibilität beim Startplan erhalten, da es nicht mit anderen Starts konkurrieren muss, sagten Unternehmensvertreter. Darüber hinaus müssen Startrampen in der Regel Inspektionen zwischen Starts unterzogen werden, während Airline Runways dies nicht tun. Das Flugzeug kann auch "durch Wetterbedingungen und andere Hindernisse, die traditionelle Starts verzögern,", laut der Website des Unternehmens.

Modifizierte 747 wurden über die Jahrzehnte für verschiedene raumbezogene Zwecke verwendet; eine 747 wurde während der Falltests der allerersten Raumfähre verwendet, sagte Hart, sowie um Shuttles zwischen Landungen und Starts im Land herumzufliegen. Eine modifizierte 747 wird auch für das Weltraumteleskop der NASA, das Stratosphären-Observatorium für Infrarot-Astronomie (SOFIA), verwendet.

"Eine 747 ist vielleicht das zuverlässigste und vielseitigste Flugzeug in ihrer Familie", sagte Hart. "Es ist ein grandioses Flugzeug ... das unseren Startzwecken für Jahre und Jahre dienen wird."

Virgin Orbit ist neben Virgin Galactic und der Spaceship Company eines von drei Raumfahrtunternehmen, die zum Portfolio der Virgin Group gehören. Das Ziel von Virgin Orbit ist es, ein Flugzeug zu bauen, das als mobile Startrampe für die LauncherOne-Raketen des Unternehmens dienen kann, mit denen kleine Satelliten in den Orbit geschickt werden können.