Versteckte Galaxien können in der Nähe unserer eigenen Milchstraße schwärmen

Spannende Hinweise auf winzige, schwer zu erkennende Galaxien am Rande unserer kosmischen Nachbarschaft könnten den Astronomen helfen, ein seit langem bestehendes Rätsel zu lösen.

Die Forscher berichteten kürzlich über Dutzende von Kandidatenobjekten, die vermeintliche, durch die Theorie vorhergesagte Zwerggalaxien darstellen könnten, die jedoch im Allgemeinen vor dem Blick verborgen sind. Ein besonders vielversprechender Gasball zeigt Anzeichen, ein verlorener Satellit der Milchstraße zu sein, sagen Wissenschaftler.

Die Theorie der Dunklen Materie - d. H. Dass ein großer Teil des Universums aus unsichtbarem Material besteht, das nur über Schwerkraft mit normaler Materie wechselwirkt - sagt voraus, dass Tausende von Miniaturklumpen dunkler Materie unsere Milchstraße und ihre Nachbarin Andromeda umkreisen sollten. Viele dieser Klumpen sollten auch Gas angezogen haben, um Sterne zu bilden, die im sichtbaren Licht leuchten.

Von den Tausenden von Zwerggalaxien, die theoretisch vorhergesagt wurden, wurden nur 60 entdeckt.

"Die Diskrepanz zwischen dem, was diese kalten Dunkelmaterie-Modelle zeigen und den Beobachtungen zeigen sich in der Anzahl der massearmen Galaxien - das nennt man das fehlende Satelliten-Problem", sagte Jana Grcevich, Astronomiestudent an der Columbia University. [Atemberaubende Fotos unserer Milchstraße]

Das Rätsel hinter sich lassen

In den letzten zehn Jahren haben Astronomen das Problem der fehlenden Satelliten aus dem Weg geräumt.

Von den 60 bekannten lokalen Mini-Galaxien wurden etwa die Hälfte vor kurzem gefunden. Diese wurden entdeckt, indem Beobachtungen aus der Sloan Digital Sky Survey untersucht wurden, die große Schwaden des Himmels kartografieren, damit Sterne mit den richtigen Farben und Eigenschaften zu ihren eigenen Gruppen außerhalb des Hauptkörpers der Milchstraße gehören.

Aber Grcevich und ihre Kollegen haben eine neue Richtung eingeschlagen. Anstatt nach Sternen zu suchen, die in dieser Untersuchung zu weit entfernt sein könnten, suchten die Astronomen nach Gas.

Die Forscher analysierten die Galactic Arecibo L-Band Futter-Array HI (GALFA-HI) Untersuchung, die nach neutralem Wasserstoffgas über den Himmel sucht. Sie verwendeten einen automatisierten Algorithmus, um einzelne Gaswolken herauszusuchen, und wendeten eine Filtertechnik an, um einen großen Teil des Gases aus der Milchstraße im Vordergrund abzuziehen.

Dieser Prozess hinterließ etwa 2.000 Wolken.

"Aus diesem Heuhaufen versuche ich diejenigen auszuwählen, die den lokalen Zwerggalaxien am ähnlichsten sind", sagte Grcevich zu ProfoundSpace.org.

Am Ende blieb Grcevich 54 Kandidatenobjekte, die als kleine Gasbündel außerhalb des Hauptkörpers der Milchstraße erscheinen, die mehr seiner versteckten Zwerggalaxien repräsentieren könnten.

Grcevich präsentierte ihre Ergebnisse im Januar beim 219. Treffen der American Astronomical Society in Austin, Texas.

Erwarte Bestätigung

Um zu bestätigen, dass einem dieser 54 Kandidaten tatsächlich Satellitengalaxien fehlen, benötigen die Forscher Folgebeobachtungen, die tiefer gehen und nach schwächeren Anzeichen suchen als die Himmelsdurchmusterungen. In der Tat hat Grcevich bereits einige Zeit auf dem MDM Observatory am Arizona Kitt Peak Ende Februar reserviert. Einige dieser Beobachtungen könnten Sterne sehen, die die Existenz der Galaxien bestätigen würden.

Bis dahin waren die Wissenschaftler in der Lage, einige andere Überprüfungen durchzuführen.

Etwa 10 der in der Studie gefundenen Gaswolken befinden sich in Gebieten, die auch vom Sloan Digital Sky Survey beobachtet wurden. Obwohl die anfängliche Analyse dieser Daten keine sichtbaren Sternpopulationen an diesen Stellen zeigte, ist es möglich, dass sie so schwach sind, dass sie übersehen wurden.

Und tatsächlich scheint der Ort einer der Gaswolken von Grcevich eine Reihe von Sternen zu enthalten, die die richtigen Farben und Eigenschaften haben könnten, um eine entfernte Zwerggalaxie zu sein.

"Sie sehen etwas, das sehr ähnlich aussieht wie das, was Sie von der Art der Sternpopulation erwarten würden, die Sie in einer Zwerggalaxie der lokalen Gruppe vorhersagen würden", sagte Grcevich. "Das deutet wirklich darauf hin, dass in dieser Position etwas vorgeht."

Die Astronomen hoffen bald zu wissen, ob dieser Gasball und die anderen entdeckten Kandidaten wirklich mehr von den fehlenden Satelliten sind.

Wenn sie es sind, werden sie nicht nur dazu beitragen, das Geheimnis zu lüften, sondern sie könnten auch ein wenig Licht in die Frage der Dunklen Materie selbst bringen, die die Wissenschaftler noch nie direkt entdeckt haben und die sie zu verstehen versuchen.