Das geheimnisvolle X-37B Space Plane startet auf der New Mystery Mission

Nach einem Tag, der durch schlechtes Wetter verzögert wurde, startete das zweite X-37B-Roboter-Raumflugzeug der US-Luftwaffe heute Nachmittag (5. März) auf einer geheimen Geheimmission aus Florida.

Das unbemannte Mini-Shuttle X-37B - bekannt als Orbital Test Vehicle 2 (OTV-2) - startete um 17.46 Uhr von Cape Canaveral in die Lüfte. EST (2246 GMT) heute, versteckt im Bug auf einer riesigen Atlas 5 Rakete.

"Abheben der Atlas-5-Rakete und der zweiten experimentellen X-37B, Amerikas Miniatur-Militär-Raumfähre", schrieb das Air Force Space Command in einem Twitter-Post, als der Atlas 5 in den Himmel Floridas eindrang.

Das Raumflugzeug war ursprünglich für den Start am gestrigen Tag vorgesehen, aber bei trüben, windigen Bedingungen wurden zwei Versuche durchgeführt. Und ein technischer Fehler führte dazu, dass der X-37B heute Nachmittag ein Startfenster verfehlte. Ein defektes Ventil musste in letzter Minute repariert werden.

Die Mission der X-37B ist klassifiziert, aber die Luftwaffenfunktionäre haben gesagt, dass das Fahrzeug zum Testen neuer Raumfahrzeugtechnologien verwendet wird. Kurz nach dem Start ging die Mission in einen geplanten Medien-Blackout, ohne weitere öffentliche Updates.

Der heutige Start markiert den Start der zweiten Weltraummission des X-37B-Programms. Das andere X-37B-Flugzeug der Air Force, bekannt als OTV-1, kehrte im Dezember 2010 nach einer ähnlich mysteriösen siebenmonatigen Jungfernmission zur Erde zurück. [Fotos: Erster Flug der X-37B Space Plane]

Mysteriöser Mini-Shuttle

Das Raumfahrzeug X-37B sieht ein bisschen wie die Raumfähren der NASA aus, nur viel kleiner. Das Fahrzeug ist etwa 29 Fuß lang und 15 Fuß breit (8,8 mal 4,5 Meter), mit einer Nutzlastbucht von der Größe einer Pickup-Ladefläche. Im Vergleich dazu könnten zwei ganze X-37B in die Nutzlastbucht eines Space Shuttles passen.

Die von Boeing für das US-Militär gebaute Raumfähre kann lange, ausgedehnte Missionen fliegen, weil ihr Solar-Array-Stromsystem bis zu neun Monate im Orbit bleiben kann. [Infografik: Die X-37B-Raumebene]

Was genau das Fahrzeug macht, wenn es so lange um die Erde kreist, ist ein Mysterium, da die Nutzlasten und Missionen des Schiffs klassifiziert werden. Teilweise aufgrund der Geheimhaltung wurde - insbesondere von Russland und China - Besorgnis erregt, dass die X-37B eine Weltraumwaffe ist.

Aber die Air Force hat diese Ladung wiederholt bestritten und behauptet, dass die Hauptaufgabe des X-37B darin besteht, neue Hardware für zukünftige Satelliten zu testen - Instrumente wie Sensoren und Leit-, Kontroll- und Navigationssysteme. Und das ist wahrscheinlich der Fall, sagen Experten.

"Es gibt der Air Force die Möglichkeit, einen Teil dieser Hardware zu testen", sagte Brian Weeden, ein ehemaliger Orbital-Analyst der Air Force, der als technischer Berater für die gemeinnützige Secure World Foundation arbeitet.

Weeden vermutet, dass die X-37B Ausrüstung für das National Reconnaissance Office testet, den Geheimdienst, der die Spionagesatelliten der USA baut und betreibt. Das würde die ganze Geheimhaltung erklären, sagte er.

Zweite Mission für den X-37B

Die andere X-37B der Air Force, bekannt als OTV-1, startete letzten April und kehrte im Dezember nach 224 Tagen im Weltraum zurück. Während seine Mission auch klassifiziert wurde, war Technologie-Testing OTV-1's Hauptaufgabe, auch, sagten Air Force-Beamte.

Und die Dinge liefen vermutlich gut, sagen Experten, oder die Air Force würde den Zwilling des Bootes wenige Monate später nicht starten.

Während der X-37B wahrscheinlich neue Hardware ausprobiert, ist das Fahrzeug selbst experimentell - daher die Bezeichnung "X" - also sollten diese Flüge auch der Air Force helfen, sowohl die Raumebene als auch ihre Nutzlast einzuschätzen.

"Ein Teil seiner Mission ist es, wiederverwendbare Technologien zu testen und zu sehen, wie schnell sie diese Fahrzeuge umdrehen und wieder starten können", sagte Weeden.

Boeing Space und Intelligence Systems Division baut die X-37B für die Luftwaffe. Ursprünglich benutzte die NASA das Raumflugzeug als experimentelles Testbett, bis 2004 die Finanzierung für das Projekt auslief.

Das Fahrzeug ging dann an die Defense Advanced Research Projects Agency und wurde schließlich im Jahr 2006 an die Air Force übergeben.