Mars Rover Gelegenheit, gewagten Abstieg in Gully zu machen

Der NASA-Rover Opportunity erlebt noch mehr als 12 Jahre nach dem Aufsetzen auf dem Mars große Abenteuer. Jetzt plant die Agentur, Opportunity in eine Rinne zu schicken, die in der Antike vielleicht von Wasser geformt wurde.

Der gewagte Abstieg von Opportunity wird eine Premiere für einen Mars-Rover sein, und er könnte bedeutende Einblicke in die Entstehung von Red Planet-Rinnen liefern. Seit Jahren wird diskutiert, ob diese Eigenschaften durch Trockeneis, flüssiges Wasser oder andere Prozesse entstehen.

Jüngste Beobachtungen des Mars-Aufklärungs-Orbiters der NASA zeigen zum Beispiel, dass im Juli mehr als 100 Gullys an "reichlich flüssigem Wasser oder seinen Nebenprodukten" fehlen. (Solche Nebenprodukte könnten Tone oder andere Mineralien sein, die sich in Gegenwart von Wasser bilden.) [Die Suche nach Wasser auf dem Mars in Fotos]

Aber die Handler von Opportunity denken, dass Wasser die Schlucht, die sie erkundet haben, geformt hat, die sich von Osten nach Westen für etwa 200 Yards (180 Meter) am Rand des 22 Kilometer langen Endeavor-Kraters erstreckt.

"Wir sind zuversichtlich, dass dies eine fließend geschnitzte Schlucht ist, und dass Wasser beteiligt war", sagte Opportunity Principal Investigator Steve Squyres, ein planetarischer Wissenschaftler an der Cornell Universität in Ithaca, New York, in einer Erklärung.

"Seit den 1970er Jahren wurden aus dem Orbit fluidgeschliffene Rinnen auf dem Mars gesehen, aber vorher war keiner von ihnen auf der Oberfläche untersucht worden", fügte Squyres hinzu. "Eines der drei Hauptziele unserer neuen Missionserweiterung ist es, diese Rinne zu untersuchen. Wir hoffen zu erfahren, ob die Flüssigkeit ein Murgang war, mit viel Schutt, der mit Wasser geschmiert wurde, oder mit Wasser und weniger anderem Material."

Diese zweijährige Erweiterung begann am 1. Oktober. Wenn alles nach Plan verläuft, wird Opportunity die gesamte Länge der Gully hinunterfahren und sich auf dem Boden von Endeavour umsehen, dessen Rand der Rover seit August 2011 erforscht. Die Gelegenheit wird auch Felsen vergleichen Gefunden im Inneren des Kraters zu denen, die es auf dem Rand sah, um zu sehen, ob sie ähnlich sind.

"Wir können feststellen, dass die Sulfat-reichen Felsen, die wir außerhalb des Kraters gesehen haben, innen nicht gleich sind", sagte Squyres. "Wir glauben, dass diese Sulfat-reichen Gesteine ​​von einem wasserbezogenen Prozess gebildet wurden, und Wasser fließt bergab. Die wässerige Umgebung tief im Inneren des Kraters konnte sich von der Außenseite auf der Ebene unterscheiden - vielleicht ein anderes Timing, vielleicht andere Chemie."

Opportunity landete im Januar 2004 auf dem Mars für eine ursprünglich dreimonatige Mission. Ein Doppelvagabund namens Spirit landete im selben Monat auf dem Mars; Spirit starb während des Mars Winters 2010. Beide Rover haben umfangreiche Beweise für altes Wasser auf der Marsoberfläche gefunden.

Die Golfwagen-Größe Opportunity zeigt einige Anzeichen für sein fortgeschrittenes Alter. Zum Beispiel funktioniert sein Flash-basierter Speicher nicht mehr gut, was eine Langzeitspeicherung schwierig macht. Also muss die NASA die Informationen, die Opportunity jeden Tag sammelt, nach Hause werfen oder für immer verlieren.

In den letzten Monaten hat Opportunity eine Region mit dem Namen Marathon Valley am westlichen Ende des Endeavour-Kraters erkundet und dabei wasserbezogene Mineralien untersucht, die zuvor durch orbitale Beobachtungen entdeckt wurden. In dieser Woche schaut der Rover auf Gesteinsbelichtungen in der Nähe des sogenannten "Spirit Mound", der sich im Bitterroot Valley-Teil des Endeavour-Rands befindet, sagten NASA-Beamte.