Keplers Star "Alien Megastructure" wurde gerade noch seltsamer

Sie kennen wahrscheinlich die Geschichte von KIC 8462852, einem Star, der in den letzten Monaten in den Mittelpunkt vieler Spekulationen und Aufregungen gerückt war.

KIC 8462852 wurde von der Kepler-Mission der NASA beobachtet und ist berüchtigt für sein bizarres und beispielloses Transit-Signal, das von Bürgerwissenschaftlern markiert wurde. Nun hat eine neue Untersuchung von Präzisions-Kepler-Beobachtungen gezeigt, dass die Gesamthelligkeit des Sterns - inoffiziell "Tabby's Star" nach dem Astronomen Tabetha S. Boyajian, der das seltsame Signal entdeckt hat - abgenommen hat, was ein neues und verwirrendes Problem für Astronomen darstellt verstehe, was zum Teufel los ist.

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Keplers Hauptaufgabe ist es, nach kleinen Welten zu suchen, die vor ihren Elternsternen vorbeiziehen und ein leichtes Abdunkeln des Sternenlichts verursachen. Die "Transitmethode" war sehr erfolgreich und hat weit über 2000 Planeten, die andere Sterne in unserer Galaxie umkreisen, bestätigt.

Aber das Transit-Signal von Tabby's Star, auch bekannt als "Lichtkurve", hielt die Astronomen in ihren Bahnen auf. etwas Vor ihm vorbei, dämpfte sein Sternenlicht unglaubliche 20 Prozent und andere durcheinandergebrachte Verkehrssignale enthüllten, dass mit diesem besonderen Stern etwas nicht stimmte. Dann spekulierte der Astronom Jason Wright in einem Interview mit The Atlantic von der Penn State University, dass das Signal auf eine "fremde Megastruktur" hindeuten könnte, die gerade gebaut wird. Sie können die Kontroverse um das anomale Signal in meinem kürzlich erschienenen Discovery News-Artikel "Closing In über Alien Megastructure 'Clues" nachholen.

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Also hat sich die führende (natürliche) Erklärung der seltsamen Lichtkurve bisher auf die Möglichkeit von a konzentriert enorm ein Schwarm von Kometen, die vor dem Stern vorbeiziehen und einen beträchtlichen Teil des Sternenlichts aus Keplers Optik blockieren. Kürzlich wurde dieser Hypothese ein wenig mehr Glaubwürdigkeit verliehen, nachdem Beobachtungen des Submillimeter-Arrays und des James Clerk Maxwell-Teleskops in Hawaii wenig Beweise dafür erbrachten, dass es durch die Trümmerwolke eines planetaren Zusammenbruchs verursacht werden könnte. Aber die Erklärung des "Schwarms der Kometen" reichte immer noch nicht aus, um das Phänomen vollständig zu erklären, obwohl es bis jetzt das Hauptprinzip bleibt.

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All diese Ungewissheit hat nur die Spekulationen um die (unnatürliche) Erklärung angeheizt: dass eine fortschrittliche außerirdische Zivilisation eine Art Dyson Sphere-ähnliche Struktur um einen Stern herum baut, um (vielleicht) Sonnenenergie für all ihren Energieverbrauch zu sammeln. In diesem Szenario passieren Teile des Alien-Arrays vor dem Stern und verursachen das anomale Transit-Signal. Natürlich denken Wissenschaftler, die ein rationaler Haufen sind, dass es eine wahrscheinliche Erklärung für die Lichtkurve gibt, aber Aliens werden immer Schlagzeilen machen.

Bradley Schaefer von der Louisiana State University beschloss daher, historische Beobachtungen von KIC 8462852 in astronomischen Fotoplatten des vergangenen Jahrhunderts zu untersuchen, um zu sehen, ob der Stern in der Vergangenheit irgendwelche bizarren Helligkeitsschwankungen aufwies. Sicher genug, ja, der Stern ist ein bisschen komisch und hat einen langfristig abnehmenden Helligkeits-Trend gezeigt! Seit dem 19. Jahrhundert hat seine Helligkeit stetig um fast 20 Prozent abgenommen.

Jetzt haben die Astronomen Ben Montet (von Caltech) und Joshua Simon (vom Carnegie Institute) einen Artikel für den arXiv Preprint Service veröffentlicht, der die jüngsten Kepler-Beobachtungen von KIC 8462852 seit dem Start des Weltraumteleskops im Jahr 2009 enthält. Obwohl der Datensatz für diesen Zeitraum ist vergleichsweise klein, fanden Monet und Simon noch eine Überraschung.

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In den 4 Jahren der Hauptmission von Kepler zeigte der Stern eine beispiellose Verdunkelung von 3,5 Prozent. So hat Kepler nicht nur transiente Einbrüche in der Helligkeit von bis zu 20 Prozent entdeckt, sondern es scheint auch während unserer Beobachtungsgeschichte des Sterns einen sehr deutlichen Abwärtstrend der Helligkeit zu geben.

Egal, wie Sie es schneiden, das ist seltsam.

Nach dem Studium der photometrischen Beobachtungen für andere Sterne in der Umgebung von KIC 8462852 gibt es keinen anderen Stern, der ein solch dramatisches Verhalten zeigt. Darüber hinaus gibt es nur wenige bekannte Phänomene, die dies verursachen könnten. Also noch einmal, Astronomen greifen nach Strohhalmen, um zu erklären, was vor sich geht.

"Im Großen und Ganzen stimmt die Morphologie der Lichtkurve im Allgemeinen mit dem Übergang einer Wolke aus optisch dickem Material überein, die den Stern umkreist", schreiben Monet und Simon in ihrer Arbeit. "Das Auseinanderbrechen eines kleinen Körpers oder eine kürzliche Kollision, die eine Materialwolke erzeugen könnte, könnte auch plausibel eine Familie von Kometen hervorbringen, die den Wirtsstern als eine Gruppe durchqueren und die Lichtkurve erklären ..."

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Wie bei allen rationalen Erklärungen für das Verhalten von KIC 8462852 gibt es jedoch ein ärgerliches "Aber".

Den Forschern zufolge müsste die Wolke, um wahr zu sein, den Stern in "unglaublich großen Entfernungen" vom Stern aus umkreisen oder eine seltsame Struktur haben, die an Dichte zunimmt, wenn sie über die Oberfläche des Sterns geht Star. Dies stellt eine Herausforderung dar und sie sagen, dass die Idee bei weitem nicht vollständig ist.

So, jetzt sind wir wieder zurück in dem ziemlich unbequemen Gebiet der Spekulation über die Ursache hinter dem Geheimnis eines anderen Tabby's Star.

Obwohl die Mehrheit der Studien darauf konzentriert ist, zu verstehen, was die dramatischen Transitsignale verursacht hat - Schwarm von Kometen? Planetaren Smashup? - Diese Erklärungen helfen nicht wirklich beim Versuch zu verstehen, warum es eine dramatische langfristige Dimmung gibt. Könnte dieses neue Geheimnis durch eine bizarre Staubwolke erklärt werden? Oder liegt es an einer unbekannten Sternphysik?

Nichtsdestotrotz konnte keine dieser Studien Wrights frühe Spekulationen, dass irgendeine außerirdische Zivilisation eine massive sternumfassende Struktur konstruieren könnte, erschüttern. Und jetzt, mit diesen dämmernden Beobachtungen, könnte es sein, dass wir eine Megastruktur sehen wie es gebaut wird?

Im Moment wissen wir es einfach nicht ... aber es macht viel Spaß zu spekulieren.

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