Explorer I Launch Team erinnert an America's First Satellite

CAPE CANAVERAL - Vor 50 Jahren haben Raketenpioniere die Vereinigten Staaten in ein Weltraumrennen mit der Sowjetunion gestoßen und damit Amerikas ersten "künstlichen Mond" ins Leben gerufen.

Ike Rigell und Terry Greenfield spähten in einem Blockhaus im Launch Complex 26 durch getönte kugelsichere Glasscheiben, während eine Armee-Rakete den Nachthimmel über der Atlantikküste erhellte.

Kelly Fiorentino stand in einer Quonset-Hütte auf einer Insel auf den Bahamas und war bereit, ein Zündsignal der zweiten Stufe zu übertragen - einen präzisen Zeitschalter, der entscheidend dafür war, den Explorer 1-Satelliten in die Umlaufbahn zu befördern.

Und an diesem kalten Freitagabend in Huntsville, Ala, zitterten Norm Perry und Dutzende von Mitarbeitern der Army Ballistic Missile Agency unter Lautsprechern auf einem Platz in der Innenstadt.

Nach einer Stunde und 45 Minuten nach dem Start ertönte ein piepsender Piepton, der den Erfolg der Mission signalisierte. Die Menge brach in Jubel aus.

"Wir hatten keine Ahnung, dass es sich in der Umlaufbahn befand, bis es die Erde komplett verlassen hatte", sagte Perry, 74, aus Titusville. "Sobald es herüberkam, hörte das ganze Quadrat (der Piep). Wir hörten es, und wir gingen wild."

Aus gutem Grund auch.

Vier Monate zuvor, am 4. Oktober 1957, hatte die Sowjetunion Sputnik, den ersten künstlichen Satelliten der Welt, mit einer 184 Pfund schweren Kugel von der Größe eines Medizinballs auf den Markt gebracht.

Dann, weniger als einen Monat später, am 3. November, entsandten die Sowjets einen Halbton-Orbiter mit einer lebenden, atmenden Kreatur, einem Hund namens Laika.

Die amerikanische Öffentlichkeit geriet in Panik. Die Rücken an Rücken Sputniks verursachten Hysterie. Ängstliche Leute erkannten, dass sowjetische Raketen stark genug waren, um Atombomben auf amerikanischem Boden zu regnen. Jederzeit. Irgendwo.

In den örtlichen Schulen wurden Intensiv-Übungen durchgeführt. Die Nachbarn begannen mit dem Bau von Hinterhofschutzbunkern. Es gab eine Vertrauenskrise von Küste zu Küste. Amerika verlor und verlor, ein Kampf im Kalten Krieg um technologische und ideologische Vorherrschaft.

"Weißt du, der 4. Oktober 1957 war ein ziemlich schwarzer Tag für Amerika", sagte Rigell, 85, aus Titusville. "Die ganze Nation war gedemütigt worden."

Die USA hatten einen Boom nach dem Zweiten Weltkrieg genossen. Es war eine Zeit des Friedens und des Wohlstands. Das Land betrachtete sich selbst als die größte Nation der Erde.

"Und die Sowjets - die Kommunisten - hatten dort oben einen künstlichen Mond, und wir waren immer noch auf dem Boden", sagte Rigell.

Sputnik war alarmierend
Weckruf. Amerikas erste Reaktion war ein explosiver Fehlschlag.

In einem Eilantrag, das Vertrauen in die Heimat und das Prestige im Ausland wiederherzustellen, kündigte die Regierung von Präsident Dwight Eisenhower an, dass die USA bis zum Jahresende einen Satelliten starten würden.

Dann, am 6. Dezember 1957, stieg eine Navy-Rakete, die mit einem Grapefruit-großen Raumschiff gekrönt war, vier Fuß von ihrer Startrampe entfernt, bevor ihr Triebwerk den Schub verlor. Die Vanguard sank zurück auf das Pad, die Treibstofftanks zerbrachen und die Rakete wurde von einer spektakulären, landesweit im Fernsehen übertragenen Explosion verschlungen.

"Es gibt Zündung. Wir können die Flammen sehen. Vanguard Motor ist angezündet und es brennt," sagte NBC Nachrichtenkorrespondent Jay Barbree, jetzt 73 von Merritt Island, während einer Live-TV-Sendung.

"Aber warte, warte einen Moment, da ist, es gibt keinen Start! Es scheint in seinem eigenen Feuer zu bröckeln. Es brennt auf dem Pad! Vanguard ist in Flammen zerfallen. Es ist gescheitert, meine Damen und Herren. Vanguard hat versagt!"

Die Öffentlichkeit war entsetzt, bestürzt. In den Schlagzeilen der Tageszeitung "Flopnik" genannt, wurde das Scheitern als ein weiterer verheerender Schlag für das nationale Ansehen angeprangert.

"Es war schrecklich", sagte Fiorentino, 77, oder Merritt Island. "Es war ein schrecklicher Anblick zu sehen."

Wie das Schicksal es wollte, war Plan B bereits in vollem Gange.

Fünf Tage nach dem zweiten Start von Sputnik hat die Eisenhower-Administration ihre Einsätze stillschweigend abgesichert, indem sie der US-Armee eine Nachricht gegeben hat, damit sie mit den Vorbereitungen für den Start eines Satelliten fortfahren kann.

Mit dem deutschen Wissenschaftler Wernher von Braun arbeitete Maj. General John Medaris vor dem Scheinwerferlicht der Medien, um eine vierstufige Rakete zu starten, die auf der bewährten Redstone-ballistischen Rakete der Armee basierte.

Das Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, wurde beauftragt, drei Oberstufen für feste Brennstoffe sowie einen Wissenschaftssatelliten zu besteigen.

Medaris versprach, die Arbeit innerhalb von 90 Tagen zu erledigen.

Was folgte, war eine 24/7 Anstrengung, die geheim gehalten wurde.

"Medaris hat das Army-JPL-Projekt streng geheim gehalten", schrieb JPL-Autor Franklin O'Donnell in einer Retrospektive von Explorer 1.

"Die Bewegungen des Schlüsselpersonals des Projekts wurden nach aufwendigen Lockvogelplänen ausgearbeitet. Die Arbeiten am Startplatz in Cape Canaveral - von öffentlichen Stränden aus sichtbar - wurden mit Gerüsten und Zeltplanen verdeckt."

Leise verschifft als "Missile 29", die erste Stufe der Rakete erreichte Cape Canaveral Ende Dezember und wurde in einem Hangar versteckt. Am 16. Januar bei Pad 26A errichtet, wurden seine oberen Stufen und der Explorer 1-Satellit hinzugefügt, wie es am 29. Januar geplant war.

Die Startvorbereitungen erreichten einen fiebrigen Ton, aber der Jetstream der nördlichen Hemisphäre fiel nach Florida ab und erzeugte 180 mph Winde in der Luft.

Medaris war bestrebt, den Start planmäßig zu erledigen, aber Launch Weather Officer John Meisenheimer gab eine "No-Go" -Prognose heraus.

"General Medaris war mit der Vorhersage nicht zufrieden, aber ich konnte nichts dagegen tun", sagte Meisenheimer, 74, aus Orlando. "Tatsächlich war er wirklich, wirklich nicht erfreut."

Unter starkem Druck, seinen Ruf umzukehren, wusste Meisenheimer, dass die starken Höhenwinde und eine damit verbundene Scherung die Rakete vom Kurs abbringen oder zerreißen könnte.

Dann Maj. Gen.Donald Yates, Kommandeur des Raketenprüfzentrums der Air Force und Meister-Meteorologe, rief mich an und sagte: »Lieutenant, geben Sie ihnen die Prognose, die Sie sehen«, erinnerte sich Meisenheimer. "Lassen Sie sich von Ihrer Prognose keinen Druck machen."

Der junge Wetteroffizier stand fest. Der Start wurde am 29. Januar und erneut am 30. Januar geschrubbt.

Dann startete die Jupiter C-Rakete schließlich um 22:48 Uhr. 31. Januar, Amerika auf Kurs zu bringen, um die Sowjets in einem Rennen zum Mond zu fangen und schließlich zu übertreffen.

Für Rigell und andere Beteiligte war es ein Anblick und eine Nacht zum Genießen.

"Sie könnten nicht müde werden, die neuesten Nachrichten zu hören", sagte er. "Wir hatten einen Satelliten im Orbit."

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