Tiny 'ThumbSats' Ziel ist es, allen Raum zu geben

In den letzten zehn Jahren haben wir gesehen, dass Minisatelliten einiges an Wissenschaft zur Verfügung stellen können. CubeSats werden für Anwendungen von der Earth Imaging über einfache Kommunikation bis hin zu wissenschaftlichen Experimenten eingesetzt. Und in den kommenden Jahren wird erwartet, dass diese kleinen Satelliten (nur wenige Zentimeter Durchmesser) zu weiter entfernten Zielen wie dem Mars und einem der Jupitermonde Europa fliegen werden.

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Während CubeSats erschwinglich genug für Universitäten und kleine Unternehmen sind, hat eine Firma namens ThumbSat Inc. eine Vision von noch billigerer Weltraumforschung. Wie der Name des Unternehmens andeutet, wird ein "ThumbSat" von einer winzigen Leiterplatte gesteuert und trägt ein Experiment, das nur 48 mm x 48 mm x 32 mm breit ist und nur etwa 25 Gramm wiegt (0,055 lb). Darüber hinaus ist ThumbSat bereit, mehr von der Missionsplanung für Sie zu erledigen als ein typischer CubeSat, sagt das Unternehmen.

"Bevor Sie überhaupt an Ihr Experiment auf einem CubeSat denken, müssen Sie ein Kit kaufen, zusammenstellen, Lizenzen beantragen, um es aus dem Weltraum zu starten und zu übertragen, einen Start zu finden und genügend Geld zusammen zu bekommen, um es zu tun ThumbSat Route, alles woran Sie denken müssen, ist das Experiment, und wir können Ihnen auch dabei helfen, "schrieb Shaun Whitehead in einer E-Mail an Discovery News.

Whitehead ist ein britischer Ingenieur, der die ThumbSat-Idee erfunden hat und der Gründer von Scoutek Ltd. ist, einer Robotikfirma, die Komponenten für extreme Umgebungen wie Unterwasser und Weltraum baut.

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"In Zukunft wird es noch besser werden. Wir planen, Ihnen Tools zur Verfügung zu stellen, mit denen Sie Ihr Experiment virtuell erstellen und fliegen können, bevor Sie viele Ressourcen dafür bereitstellen ... Die Hauptvorteile von ThumbSat sind Zeitaufwand und Kosten - mindestens eine Größenordnung weniger als eine CubeSat-Mission ", fügte er hinzu.

Die ThumbSat-Idee kam Whitehead erstmals in den Sinn, als er über eine billige Methode nachdachte, "neuartige" Materialien für ein Mondprojekt im Weltraum zu testen. Er spürte, dass es trotz seiner Kontakte in der Branche keinen einfachen Weg gab, die Nutzlast über der Erdatmosphäre zu billigen Preisen zu bringen - vor allem wenn man bedenkt, dass es einen Prozess wie Lizenzierung und den Bau der Hardware beinhaltet.

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"Ich erkannte, dass wenn wir eine Infrastruktur aufbauen könnten, die absolut alles abdeckt, was man benötigt, um Wissenschaft im Weltraum in einem winzigen Maßstab zu betreiben, dann würde es den Menschen frei stehen, sich auf das Wichtigste zu konzentrieren - das Experiment", schrieb er.

Während die Mission billig ist - etwa 20.000 US-Dollar für ein Experiment - dauert sie nur etwa acht bis zehn Wochen im Orbit. Whitehead beschreibt die Mission als lang genug, um etwas Wissenschaft zu machen, aber kurz genug, um nur eine winzige Batterie zu tragen. Die Nutzlast ist so konstruiert, dass sie sich in einer Bahn befindet, die niedrig genug ist, um kurz nach der Fertigstellung in der Atmosphäre harmlos zu verbrennen, um nicht zu Weltraumschrott zu werden.

Und der erste ThumbSats-Satz wird im Februar 2016 an Bord eines Rocket Lab Electron-Fahrzeugs eingeführt. Whitehead sagte, die niedrigen Kosten und häufigen Flüge gehören zu den Gründen, warum sie dieses Unternehmen gewählt haben. Dieser Flug und die nächsten werden Testflüge der Technologie sein, sowie ein Tracking-Station-Netzwerk, das den Thumbsats folgt, ThumbNet genannt.

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Einige Beispiel-Missionen, die Whitehead für ThumbSat vorsieht, umfassen biologische Experimente (es gibt eine eingebaute Kamera, die als Mikroskop fungieren kann), Kristallzüchtung unter Schwerelosigkeit, Überwachung des Erdmagnetfeldes oder Test neuer Komponenten wie Elektronik. Wenn mehrere ThumbSats zusammen arbeiteten, könnten sie sogar Wissenschaft machen, wie zum Beispiel nach Gravitationswellen suchen oder Weltraummüll überwachen, sagte er.

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Interessenten können einen Prototyp Mission Builder auf der ThumbSat-Website verwenden. Whitehead ermutigt auch diejenigen, die die Satelliten nutzen möchten, direkt mit dem Unternehmen in Kontakt zu treten. Wenn 20.000 Dollar zu hoch sind, schlägt er vor, dass einige Missionen wegen anstehender Wettbewerbe noch billiger sein könnten.

"Das Spannendste ist, dass wir nicht vorhersehen können, was die großen Köpfe der Welt daraus machen werden, um die ThumbSat-Fähigkeit zu nutzen", schrieb Whitehead. "Schau dir all die fantastischen Hardware-Add-ons und Apps an, die für Smartphones entwickelt wurden. Niemand hat das vorhergesagt. Ich denke, wir werden eine Revolution in der Weltraumwissenschaft erleben. Der Weltraum wird nicht mehr elitär sein."